Fanspage

BAB III
Pertempuran Ur


"Hii!" Jeritan bernada tinggi bergema di seluruh sudut terowongan yang remang-remang oleh batu cahaya hijau, di suatu tempat di kedalaman Labirin Great Orcus.

"Ada apa, Shizuku-chan?"

Shirasaki Kaori, anggota party pahlawan, menoleh ke teman lamanya, ekspresi bingung di wajahnya. Itu tidak biasa dari Yaegashi Shizuku dari semua orang berteriak seperti itu.

"U-Umm... bukan apa-apa. Aku hanya terkejut ketika setetes air jatuh di leherku, itu saja."

"Aku mengerti. Fufu."

Shizuku dengan canggung mengalihkan pandangannya. Kaori terkikik ketika dia menyadari bahwa temannya yang tabah ketakutan karena setetes air.

Meskipun mempertimbangkan monster bisa menyerang mereka kapan saja, sepertinya tidak terlalu menakutkan untuk ditakuti oleh rasa dingin yang tiba-tiba mengalir di leher seseorang. Terutama karena partynya sekarang melintasi lantai yang belum dipetakan. Tapi Kaori masih tidak bisa membantu tetapi merasa malu karena kesalahan temannya.

Berpikir mungkin ada beberapa permainan busuk saat bekerja, Shizuku melirik Kaori. Dia berjalan dengan udara santai, tapi meskipun begitu dia masih terus mengawasi sekelilingnya.

Apakah itu hanya imajinasiku saja? Tapi itu sudah terjadi lebih sering dan lebih sering... Mungkin bukan Kaori yang melakukan sesuatu dan aku hanya lelah? Tapi kemudian... Shizuku tenggelam dalam pikirannya.

Penyebab teriakannya tidak ada hubungannya dengan air yang jatuh padanya. Jika itu cukup mengejutkannya, dia tidak akan menjadikannya sebagai komandan pelopor dari party pahlawan.

Alasan sebenarnya adalah...

"Hya!"

"Shizuku-chan?"

"Shizuku?"

"Shizushizu?"

Jeritan Shizuku lebih keras dari sebelumnya. Bukan hanya Kaori yang memperhatikan kali ini. Amanogawa Kouki, teman masa kecilnya dan pahlawan dari party pahlawan memperhatikan, bersama dengan master pertahanan mereka, Taniguchi Suzu. Sahabat Kouki, Sakagami Ryutarou, dan sahabat Suzu Nakamura Eri juga memperhatikan, bersama dengan Nagayama Jugo, Nomura Kentarou, Tsuji Ayako, Yoshino Mao, Endou Kousuke, Hiyama Daisuke, Saitou Yoshiki, Kondou Reichi, dan Nakano Shinji. Nagayama dan Hiyama sama-sama pemimpin unit masing-masing, dan seluruh kelompok terhenti ketika mereka menatap Shizuku.

Masih terguncang oleh apa yang baru saja dilihatnya, Shizuku berbicara dengan suara yang goyah.

"A-ada topeng iblis. D-di sana, topeng iblis, tidak topeng iblis-san melayang di udara." Yang lain semakin bingung ketika Shizuku menambahkan "-san" ke topeng iblis. Mereka masing-masing mengeluarkan artefak mereka dan dengan hati-hati menyapu sekeliling mereka.

"Shizuku... di mana kau melihatnya? Monster seperti topeng iblis itu?" Kouki bertanya dan mulai menuangkan mana ke pedangnya, menyebabkannya bersinar putih bersih. Bahkan dengan menggunakan kemampuan Sense Presence-nya, dia tidak bisa merasakan monster di sekitarnya. Keringat dingin mengucur ke dahinya ketika dia mempertimbangkan kemungkinan bahwa mereka mungkin menghadapi monster yang cukup terampil dalam sembunyi-sembunyi untuk menghindari Sense Presence-nya.

Namun Shizuku tidak merasakan kegugupan Kouki, dan sebaliknya melirik Kaori dengan curiga.

"...Ummm aku melihatnya mengambang di belakang Kaori..."

"Hah!? Aku!? Tidak mungkin, di mana!? Di mana itu!?"

Kaori mulai panik. Dia berputar-putar di tempat dengan kepala menoleh ke belakang, seperti anjing mengejar ekornya sendiri, mencari topeng yang dilihat Shizuku. Jubah cleric-nya berkibar di sekitarnya, memberi ilusi bahwa dia sedang menari.

Kejenuhan Kaori yang menggemaskan dikombinasikan dengan ekspresi permintaan maaf Shizuku berfungsi untuk menghilangkan ketegangan dari tubuh Kouki.

"Maaf. Kurasa aku hanya melihat sesuatu."

"Yah, kita jauh di dalam dungeon gelap. Jangan khawatir tentang itu Shizuku. Aku lebih suka kau mengatakan sesuatu setiap kali kau pikir kau melihat sesuatu daripada melewatkan penyergapan. Meld-san mengatakan hal yang sama, ingat?"

Kouki meyakinkan menepuk bahu Shizuku, dan anggota party lainnya semua mengangguk setuju.

Mereka telah membuat kemajuan yang stabil, dan sekarang berada di lantai tujuh puluh delapan. Komandan korps ksatria yang andal, Meld Loggins, tidak terlihat. Dia, bersama dengan rombongan elit yang dipilih sendiri menunggu dan siaga di lantai ketujuh puluh. Mereka menemukan lingkaran teleportasi yang bergerak dari sana ke lantai ketiga puluh. Ini adalah jalan pintas pertama yang mereka temukan di labirin ini, jadi Meld dan para ksatrianya memastikan untuk menjaganya agar menjamin jalan yang aman.

Sementara Meld dan para ksatrianya adalah yang terkuat yang ditawarkan kerajaan, mereka terpaksa terhenti di sekitar lantai ketujuh puluh. Meskipun keterampilan mereka telah tumbuh ketika mereka terus menjelajah, monster yang mereka hadapi di paruh terakhir tujuh puluhan telah terbukti terlalu kuat untuk ditangani oleh para ksatria, dan mereka membiarkan siswa untuk maju sendiri.

Sebelum mereka berangkat sendiri, Meld telah berulang kali mengulangi semua tips dan trik yang dia pelajari tentang penjelajahan dungeon, ke titik di mana Kouki dan yang lainnya sudah bosan dengan omelannya.

Pada titik tertentu dia mulai terdengar kurang seperti seorang ksatria dan lebih seperti ibu mereka, mengatakan hal-hal seperti "Apakah kalian semua memiliki sapu tangan? Pastikan kalian tidak mencari makanan di ruang dungeon, oke? Jika kalian makan sesuatu yang aneh pastikan untuk muntahkan itu sekaligus," dan seterusnya. Pada titik tertentu, mereka berhenti dipermainkan tentang penjelajahan dungeon, dan hanya keributan, saat dia mengatakan hal-hal seperti, "Apakah kalian yakin peralatan kalian cukup baik?" Harta Kerajaan, pedang suci, tidak lagi cukup baik untuk Meld, yang diliputi kecemasan.

"Ini adalah harta terbaik yang ditawarkan kerajaanmu!" Kouki dan yang lainnya membalas.

Tetapi pada akhirnya, sepertinya insiden ini benar-benar baru saja Shizuku melihat sesuatu.

"Kurasa bahkan kau kadang-kadang ketakutan, ya Shizuku?"

"Aku tidak pernah berpikir aku akan mendengar Shizuku mengatakan 'topeng iblis-san'... Ini benar-benar hari yang perlu diingat."

"Suzu, tolong berhenti mencibir seperti itu..."

Party melanjutkan pencarian mereka. Kouki memimpin, dengan Shizuku dan Kaori mengikuti di belakang. Shizuku terus melirik Kaori sambil berjalan.

"Hei, Kaori."

"Ada apa, Shizuku-chan?"

"Apakah kau baik-baik saja?"

"?"

Kaori memiringkan kepalanya dengan bingung, tidak mengerti apa yang Shizuku maksudkan. Namun, sedetik kemudian, wajahnya menjadi pucat dan dia bertanya pada Shizuku dengan suara bergetar.

"S-Shizuku-chan. Jangan bilang itu masih ada di belakangku? Shizuku-chan, sudah berapa lama di sana!? Apakah aku dikutuk!?"

"T-Tidak bukan itu! Aku tidak melihat apa-apa, jangan khawatir!"

"B-Benarkah?"

Kaori terus melirik ke bahunya untuk memastikan tidak ada apa-apa di sana. Itu seperti ketika berjalan pulang sendirian seseorang merasa seperti ada seseorang di belakang mereka, dan melihat ke belakang hanya untuk tidak melihat siapa pun. Bahkan mengetahui tidak ada yang mengikuti mereka, mereka masih menjadi paranoid. Kaori ngeri dengan hal-hal menakutkan seperti hantu dan iblis, jadi dia dua kali lipat takut dengan "topeng iblis-san" yang Shizuku lihat.

Namun ketika dia melirik ke belakang untuk yang kesekian kalinya, Kaori benar-benar melihat bayangan hitam dari sudut matanya.

"Aaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaah itu topeng iblis-saaaaaaaaaan!"

"Tunggu, ap— Hebagfh !?"

 Kaori menjerit nyaring, menutup matanya, dan mulai mengayunkan tongkatnya dengan liar. Sedetik kemudian dia merasakan bunyi gedebuk ketika mengenai sesuatu, dan salah satu siswa laki-laki berteriak.

"Kousuke!"

"Jadi di situlah kau bersembunyi!?"

"Endou-kun baru saja terbang."

"Wow, dia benar-benar punya waktu melayang di sana!"

Orang yang Kaori keliru sebagai topeng iblis-san sebenarnya adalah Endou Kousuke, anggota party Nagayama dan orang yang paling tidak mencolok di dunia. Dia memiliki kehadiran yang lemah sehingga sebelum mereka dibawa ke Tortus, bahkan pintu otomatis di Jepang mengabaikannya.

Pekerjaannya, cukup tepat, adalah Assassin.

Dia sudah berteman dengan Jugo dan Kentarou selama ini, tetapi bahkan mereka akan pergi "Tunggu, ke mana Kousuke pergi?" "Kamar mandi, mungkin?" "Tapi dia ada di sini..." hampir setiap hari, bahkan ketika dia berdiri tepat di sebelah mereka. Bahkan sebelum dia dipanggil, tembus pandangnya praktis merupakan kekuatan super, tetapi setelah datang ke Tortus, dia mengasah keterampilan sembunyi-sembunyinya lebih jauh.

Sedemikian rupa sehingga, terlepas dari kenyataan bahwa dia berada tepat di belakang Kaori, langsung di garis pandangnya setiap kali dia berbalik, dia bahkan tidak memperhatikannya.

Melihat ekspresinya yang berlinang air mata setiap kali dia berbalik telah buruk bagi jantungnya. Detak jantungnya meningkat ke tingkat yang berbahaya, dan ia memutuskan untuk keselamatan kesehatannya bahwa ia harus pindah ke tempat lain. Tetapi ketika dia mulai melakukannya, Kaori berbalik, melihat sekilas dari sudut matanya... menyebabkan dia dipukul.

Yang buruk untuk kesehatannya dalam arti yang berbeda.

"Hah!? Endou-kun!? Awawa, aku minta maaf!" Sepertinya identitas sebenarnya dari topeng iblis-san adalah Endou. Kekuatan pukulan Kaori membuatnya terkapar, dan dia duduk berlutut, bingung. Karena malu, dia berjalan menghampirinya dan mengucapkan mantra penyembuhan. Dia melihat ke kejauhan saat mana ungu muda Kaori menyelimutinya. Dia tampak sangat menyedihkan.

Kaori meminta maaf berulang kali, menundukkan kepalanya serendah mungkin, sebelum Kousuke akhirnya merespons.

"Tidak apa-apa, sungguh. Aku sudah terbiasa dengan itu... Dan selain itu, Hiyama mulai memberiku tatapan menyeramkan." Itu hanya membuatnya tampak lebih menyedihkan, dan Jugo datang untuk menghiburnya. Akhirnya pengintai terbaik party itu layak untuk bertugas sekali lagi, dan mereka melanjutkan penjelajahan di lantai tujuh puluh delapan.

"Aku minta maaf karena membuatmu takut, Kaori."

"Tidak apa-apa. Akulah yang bereaksi berlebihan. Jangan khawatir tentang itu."

Shizuku meminta maaf, karena itu adalah teriakan awalnya yang menjadi penyebab semua ini. Dia menghela nafas lega ketika Kaori memaafkannya. Kemudian, mengingat kembali semua yang dia lihat baru-baru ini, dia memperluas pertanyaan sebelumnya.

"Ngomong-ngomong, Kaori, apakah kau yakin kau baik-baik saja? Kau merasa agak berbeda baru-baru ini. Kau terus merenungkan sesuatu... dan kadang-kadang terasa seperti bagian darimu tidak lengkap di sana, seperti kau sedang menatap sesuatu jauh di kejauhan... atau aku hanya membayangkan sesuatu? "

"Hah? Benarkah? Aku tidak merasa seperti aku berbeda, meskipun..."

"Aku mengerti..."

Apakah itu hanya imajinasiku saja? Shizuku memiringkan kepalanya dengan bingung, tetapi jika Kaori bersikeras dia baik-baik saja, Shizuku berkata pada dirinya sendiri bahwa tidak ada alasan untuk meragukannya. Tapi sebelum dia bisa berkata banyak, Kaori tiba-tiba teringat sesuatu dan menjatuhkan kepalan tangannya di telapak tangannya.

"Ah, tapi kadang-kadang aku merasa aneh."

"Aneh, bagaimana?"

"Hmm. Aku tidak begitu yakin bagaimana menjelaskannya, tapi..."

Dia memiringkan kepalanya dan melihat sekeliling sejenak... lalu wajahnya tiba-tiba menjadi kosong. Wajahnya benar-benar tanpa ekspresi, seperti dia baru saja berubah menjadi sejenis robot.

"Sepertinya seseorang baru saja mencuri sesuatu yang penting bagiku... kau tahu?"

"K-Kaori? Umm Kaori-san?"

"Fufufu, lucu bukan? Fufufu."

"Kaori! Maafkan aku! Aku tidak akan menanyakan hal-hal aneh lagi jadi kembalilah pada kami, tolong!"

Meskipun dia tertawa, ekspresinya tetap kosong, dan bahkan tawanya terdengar monoton. Terjadi, tidak mungkin! Shizuku sangat terkejut sehingga pikirannya menjadi campur aduk yang tidak bisa dipahami, dan dia mencoba mengembalikan Kaori ke dirinya yang normal.

Dia tidak memiliki cara untuk mengetahui penyebab tindakan aneh sahabatnya itu adalah karena seorang bocah berambut putih dengan penutup mata yang menggoda seorang putri vampir ribuan mil jauhnya, dan hanya bisa dengan ringan menampar pipi Kaori.


"Hei Shizuku-chan, kenapa kau menampar pipiku? Hentikan itu."

"Kau akhirnya kembali pada kami, Kaori. Syukurlah."

Mantra itu berlalu secepat datangnya, dan Shizuku menghela nafas lega ketika Kaori kembali normal. Shizuku tidak tahu bagaimana atau mengapa, tetapi sepertinya Kaori bereaksi terhadap beberapa peristiwa tidak menyenangkan yang terjadi di kejauhan. Dia juga tidak tahu bagaimana dia tahu itu, tetapi dia khawatir Kaori perlahan-lahan semakin dekat ke sisi gelap.

Ini adalah dunia yang berbeda. Jika sihir dan monster dan bahkan dewa bisa ada, tidak ada alasan kekuatan psikis aneh tidak ada... Mungkin. Shizuku mencoba meyakinkan dirinya sendiri bahwa itulah masalahnya. Bahkan jika dia tidak sepenuhnya memahami alasannya, tugasnya adalah memastikan dia membawa Kaori kembali ke akal sehatnya setiap kali sebelum dia berubah menjadi Black Kaori untuk selamanya.

Ketika Shizuku membuat resolusi itu, Kouki tiba-tiba berhenti beberapa langkah di depan.

"Awas, semuanya. Ada sesuatu di depan. Aku bisa merasakannya. Tapi hanya ada satu."

"Apakah kau ingin aku pergi dan mengintai?"

"Hanya ada satu kan? Maka kita tidak perlu repot-repot mengintai. Mari kita bergegas dan membantainya."

Biasanya setiap kali mereka bertemu musuh yang belum menemukan mereka, mereka akan mengirim Kousuke ke depan untuk menilai kemampuan monster. Karena itulah mengapa Kousuke menawarkan diri untuk pergi lebih dulu, tapi Ryutarou memukul tinjunya bersama dan menyarankan mereka bertarung sebagai gantinya.


Ketika mereka bertemu dengan kelompok-kelompok kecil atau monster sendirian, party sering memutuskan untuk bertarung tanpa repot-repot untuk mengintai ke depan. Itulah sebabnya Kouki memutuskan untuk mengadopsi rencana Ryutarou kali ini, dan maju.

Mereka melanjutkan melalui koridor redup selama beberapa detik lebih lama sebelum melihat...

"Apakah itu... seseorang?" Kouki bergumam kaget, dan mata semua orang berputar ketika mereka melihat apa yang ada di depan. Sosok di depan tentu terlihat manusia. Meskipun kelihatannya bagian bawah tubuhnya telah terperangkap di dalam dinding. Poni panjang menutupi wajahnya, membuat tidak mungkin untuk melihat fiturnya atau apakah dia hidup atau mati. Namun tubuh yang kecil menunjukkan bahwa itu adalah seorang gadis.

"O-Oh tidak. Kita harus membantunya!"

"Tunggu, Kouki!"

Berpikir itu mungkin seorang petualang yang telah diculik oleh monster, atau terjebak dalam perangkap yang telah memindahkannya lebih jauh ke bawah, Kouki bergegas. Shizuku mencoba menghentikannya, tetapi statistik tinggi Kouki membuatnya terlalu cepat.

"Apa kau baik baik saja!?" Teriak Kouki saat dia mengulurkan tangan kepadanya. Sedetik kemudian, kaki Kouki tenggelam ke tanah. Dia baru saja berhasil menjaga keseimbangan dan menghindari terjerembab. Ketika dia melihat ke bawah, dia melihat bahwa tanah, yang keras beberapa detik yang lalu, telah berubah menjadi rawa yang suram, dan perlahan-lahan mengisap kakinya ke lantai. Lumpur di depan Kouki bangkit dan membentuk bentuk manusia yang kasar. Itu adalah boneka lumpur dalam bentuk seseorang... Dengan kata lain, Clay Golem. Lebih banyak Clay Golem bangkit di sekitar Kouki, yang berjuang untuk membebaskan diri. Mereka membentuk lengan mereka menjadi bentuk sabit dan mengayunkannya ke arahnya.

"Kuh!" Kouki dengan cepat membungkus pedangnya dengan mana dan mengayunkannya membentuk lingkaran. Ketika lengan kanannya tidak bisa meregang lebih jauh, dia dengan cepat mengayunkan pedangnya ke kiri dan melanjutkan lengkungan. Ini adalah salah satu teknik gaya Yaegashi yang dia pelajari di dojo, Pale Moon. Namun di tengah-tengah lingkaran, dia tersandung.

"S-Shizuku!?" Alasan dia meleset meskipun telah berlatih ayunan ini ratusan kali adalah karena golem di depannya memiliki wajah Shizuku. Lebih tepatnya, itu membentuk wajahnya agar terlihat seperti milik Shizuku. Karena sisa tubuhnya masih seperti golem, hanya perlu satu lirikan untuk menyadari bahwa lawannya bukan Shizuku. Tetapi melihat teman masa kecilnya tiba-tiba muncul di jalur ayunannya sudah cukup untuk memecah konsentrasinya selama sepersekian detik. Di satu sisi, itu wajar baginya untuk sedikit ragu.

Tapi wajar atau tidak, keragu-raguan itu akan terbukti fatal, dalam keadaan normal itu.

"Hah!"

"Divine Shackles!"

Golem di sebelah kanan Kouki ditebas dengan tebasan lebih cepat dari cahaya, sementara yang di kirinya dibelenggu oleh rantai cahaya ungu. Golem dengan cepat mencoba untuk larut kembali ke dalam lumpur untuk membebaskan diri mereka sendiri, tetapi mereka diiris menjadi dua oleh tebasan pedang lain. Ini adalah level selanjutnya dari teknik yang Kouki gunakan, Rippling Pale Moon. Orang yang telah menebangnya tentu saja Shizuku.

"Apakah kau baik-baik saja, Kouki?"

"Aku baik-baik saja. Maaf, dan terima kasih!"

Kaori menggunakan Divine Shackles-nya untuk mengangkat Kouki keluar dari rawa. Semakin banyak golem mulai tumbuh, mengelilingi tidak hanya party Kouki, tetapi juga unit Hiyama dan Nagayama. Mereka menggunakan kemampuan morphing wajah mereka dan sabit tajam untuk menekan para siswa kembali.

"Sialan, tidak ada akhir bagi mereka! Bagaimana kita bisa mengalahkan hal-hal ini!?"

"Bahkan jika kita memotong satu, itu hanya reformasi!"

Ryutarou meledakkan salah satu dari mereka dengan tusukan yang ditempatkan dengan baik, tetapi itu hanya larut ke dalam tumpukan lumpur dan berubah bentuk. Siswa lain tidak bernasib lebih baik.

Kouki berlarian membantu siapa pun yang bermasalah, tapi itu hanya tindakan sementara. Saat dia memikirkan bagaimana cara keluar dari kebuntuan ini, dia melihat Shizuku datang ke arahnya. Kali ini dia yakin itu bukan golem. Dia tampak seperti Shizuku dari leher ke bawah juga. Berharap untuk memanfaatkan kebijaksanaan Shizuku, dia mulai mengarungi jalannya golem terhadap-nya juga.

Tetapi ketika dia semakin dekat, dia memperhatikan sesuatu. Orang yang semula terjebak di dinding sudah tidak ada lagi. Dia seharusnya berada tepat di belakang Shizuku. Dia tiba-tiba merasakan menggigil di punggungnya. Dimana dia? Dia buru-buru melirik ke sekitar area.

"Shizuku, hati-hati! Siapa pun yang terjebak di dinding sudah tidak ada lagi! Dia mungkin bersembunyi—"

"Idiot, dia tepat di depanmu!"

Seseorang tiba-tiba mencengkeram lehernya dan melemparkannya kembali. Embusan angin berhembus melewati wajahnya sesaat kemudian. Batuk, dia mendongak. Berdiri di depannya adalah sesuatu yang tampak persis seperti Shizuku, tetapi memiliki pedang panjang untuk lengan kanan. Beberapa rambut Kouki jatuh ke tanah. Dia baru saja menghindari pemenggalan kepala.

"Sepertinya itu bos mereka. Sepertinya itu bisa meniru tipe tubuh orang dan bahkan pakaian." Kouki mendengar suara tenang Shizuku tepat di belakangnya. Melihat ke belakang, dia melihat Shizuku yang sama persis, kecuali yang ini memiliki lengan kanan yang normal. Seperti yang Shizuku katakan, golem yang datang dari dinding sepertinya adalah pemimpin mereka.

Bos Grey Golem mengubah lengan kirinya menjadi pedang juga dan menyerbu.

"Aku tidak akan jatuh untuk yang ketiga kalinya!"

Kedua pedang itu menebasnya dengan lengkungan berliku, hampir seperti cambuk. Dia menangkis satu dengan pedangnya dan menghindari yang lain. Dia mencoba untuk menutup jarak di antara mereka, tetapi golem memanggil sabit yang terbuat dari lumpur dan melemparkannya ke arahnya. Rentetan sabit terus berdatangan, memaksa Kouki kembali. Tidak peduli berapa banyak dari mereka yang dia tebang, golem itu baru saja menciptakan lebih banyak.

Satu-satunya rahmat yang menyelamatkan adalah bahwa mereka semua terbuat dari lumpur, jadi sementara sabit itu mematikan, mereka dengan mudah robek. Jadi, bahkan ayunan yang lemah bisa mengalahkan mereka, selama mereka mendarat. Tetapi karena lingkungan mereka dipenuhi dengan lumpur, para golem memiliki sumber daya yang hampir tak terbatas. Karenanya mengapa Kouki memiliki tangannya yang penuh hanya bertahan melawan serangan bos golem. Murid-murid lain semua sedang kesulitan ditekan oleh golem juga.

Tepat saat Kouki sedang berdebat menggunakan skill Limit Break-nya untuk meledakkan mereka semua sekaligus, seseorang melompat ke belakang bos golem. Bibir Kouki meringkuk.

Aku tahu kau bisa melakukannya Shizuku! Aku mengandalkan mu! Roger. Mereka melakukan percakapan singkat dengan satu pertukaran tatapan. Shizuku menggunakan kecepatan kebanggaannya untuk berputar di belakang golem. Dia memotong golem yang menjaga bos golem dengan satu ayunan pedangnya, kuncir ekor kuda berayun dari sisi ke sisi. Dia menyegel pedangnya dan melompat ke arah bos golem dengan kecepatan yang menakutkan.

Dalam sekejap, golem itu mengubah penampilannya. Ke Kaori.

"Ah." Shizuku menghela nafas dalam diam. Benda di depannya adalah monster. Dia mengerti itu. Setidaknya di kepalanya. Tapi dia belum cukup dewasa untuk bisa menerimanya sepenuhnya saat itu juga. Dan naluri seseorang selalu bertindak lebih cepat daripada pikiran mereka. Untuk membunuh golem, dia harus mengiris wajah sahabatnya menjadi dua.

"Aaaaaaaah!"

Kouki tidak bisa memastikan apakah itu jeritan kesedihan, atau seseorang yang membuat dirinya bersemangat. Antara lain, itu berkat bahwa dia berhasil mengatasi keraguannya dan melepaskan tebasan tercepatnya, teknik gaya Yaegashi, Rising Dragon. Biasanya serangan itu diikuti oleh tendangan lompatan dan finisher dengan sarungnya, tetapi kelanjutan itu tidak perlu dalam kasus ini.

Retakan terbentuk di dasar golem dan dengan cepat naik, seperti naga yang sedang naik daun. Sedetik kemudian terdengar suara keras, dan golem itu terbelah menjadi dua, bersama dengan batu mana di dalamnya. Golem itu runtuh dalam genangan lumpur, dua bagian batu mana jatuh ke sisa-sisa tubuhnya dengan *plop*. Pada saat yang sama, golem lainnya semua hancur juga.

"Kerja bagus, Shizuku!" Kouki mengeluarkan teriakan gembira saat dia berlari menuju Shizuku. Shizuku menyeringai dan merespons dengan nada yang agak bahagia, keluar, lalu Kouki berbalik untuk memberi selamat kepada Ryutarou dan yang lainnya, sementara Shizuku menatap telapak tangannya. Beberapa lumpur dari Clay Golem berlepotan pada mereka. Dia mengerutkan alisnya dan dengan cepat menghapusnya. Namun, bahkan setelah tangannya bersih, ekspresi Shizuku masih suram.

"Shizuku."

"Hah?"

Suara Kouki mengeluarkan Shizuku dari renungannya. Dia memberikan jawaban yang terganggu; setiap instingnya berteriak kepadanya bahwa kematian mendekat dari belakang. Dia berbalik, lalu melihat seekor laba-laba besar menggantung dari langit-langit. Delapan mata merahnya terpaku padanya, dan cairan beracun tampak menetes dari cakar kakinya, yang siap menerkam.

Seseorang terkesiap. Ini adalah harga yang mereka bayar untuk membiarkan penjagaan mereka turun bahkan untuk sedetik. Itu adalah kenyataan pahit dari labirin. Mereka yang menantang kedalamannya berjalan beriringan dengan kematian. Dan lebih sering daripada tidak, kematian akan memiliki haknya. Itu adalah jenis tempat mereka berada.

"Binding Blades of Light!"

Beruntung bagi para siswa, kematian sudah cukup untuk hari itu. Sebelum cakar envenomnya bisa meresap ke dalam daging Shizuku, salib cahaya kecubung menusuk tubuh laba-laba, meniupnya kembali ke dinding dan menyematkannya di tempat. Karena itu adalah mantra pengikat dan bukan mantra ofensif, laba-laba itu tidak benar-benar menerima banyak damage, tetapi dampak dari terbanting ke dinding masih membingungkannya untuk sesaat.

Shizuku telah menghindari pelukan maut karena rambut yang lebar, diselamatkan oleh sihir sahabatnya. Di sebelah Kaori, Suzu buru-buru mulai melantunkan mantra penghalang, tetapi berhenti melakukan casting.

"K-Kaorin, bagaimana casting-mu begitu cepat..." katanya, dengan ekspresi tercengang di wajahnya.

"Kaori... terima kasih. Kau baru saja menyelamatkanku—" Sebelum Shizuku selesai mengucapkan terima kasih, Kaori mulai berjalan cepat menuju laba-laba. Entah mengapa, ungkapan "Biarkan anjing tidur berbaring" terlintas di benaknya, dan Shizuku terdiam. Bahkan Kouki sedikit kewalahan dengan sikap Kaori.

Dia berhenti di depan laba-laba dan mengangkat tongkatnya, memanggil rantai pengikatnya. Jauh lebih dari biasanya dia memanggil. Rantai tumbuh dari dinding, lantai, dan bahkan langit-langit. Mereka melilitkan laba-laba, merobeknya dari dinding, membiarkannya menggantung di udara. Mereka kemudian menggulungnya berulang-ulang, sampai terbungkus dalam bola rantai yang bercahaya.

"U-Umm, Kaori?" Shizuku memanggil dengan gugup. Meskipun rasa takut akan kematian telah berlalu, Shizuku bisa merasakan bulu merinding naik di kulitnya.

Kaori mulai mengecilkan bola rantai, menyebabkan beberapa suara berderit yang mengganggu datang dari laba-laba sebelum perlahan berbalik untuk menghadapi Shizuku. Di belakangnya ada sesuatu yang hanya bisa digambarkan sebagai iblis. Hantu berpakaian putih bersih, dengan topeng mengerikan untuk wajah.

"Itu topeng iblis-san!" Shizuku akhirnya menyadari sifat sebenarnya dari ilusi mengerikan yang telah dia lihat. Bahkan Kouki menjerit ketakutan saat dia mengambil langkah mundur yang goyah.

"K-Kaori? Umm, Kaori-san? Umm, di belakangmu—"

"Fufu, ada apa Shizuku-chan? Kau biasanya memanggilku dengan nama pertamaku. Fufufu... Aneh sekali. Rasanya seperti kelinci pencuri hanya mencuri sesuatu yang sangat penting dariku. Aku heran kenapa?"

Yang aneh di sini adalah kau! Tapi Shizuku tidak bisa mengatakan itu dengan lantang. Makhluk hantu-iblis di belakang Kaori telah mengeluarkan pedang besar dari suatu tempat dan menepuk pundaknya dengan mengancam. Kutukan macam apa yang dia miliki? Shizuku memeluk kepalanya, putus asa atas keadaan sahabatnya. Dia tidak mungkin tahu bahwa ribuan mil jauhnya seorang anak laki-laki berambut putih dengan penutup mata dicium hingga mati oleh kelinci yang tidak berharga setelah menyelamatkannya dari tenggelam.

Kaori akhirnya kembali sadar beberapa detik kemudian, pada saat itu laba-laba itu tidak lebih dari sekumpulan pecahan goop. Setelah memastikan dia baik-baik saja, party itu bergerak lebih jauh ke labirin. Ketika mereka melanjutkan, Shizuku harus berurusan dengan Kaori yang dirasuki beberapa kali, Kouki menjadi gila atas kegilaan Kaori, Ryutarou yang suplexing Jerman ketika dia pergi sedikit ke luar negeri, menjaga iblis Kaori bahagia, menjaga agar Suzu tetap terhubung, setiap kali dia mencoba meraba-raba Kaori, dan menatap Hiyama ketika dia merasa kenyang dan mencoba untuk bergegas melalui istirahat di lantai.

"Stres ini akan membuatku botak..." Kekhawatirannya tentang rambutnya memudar pada labirin, seperti kehidupan banyak petualang malang yang datang sebelum dia. Apakah penyelamat akan muncul atau tidak untuk membebaskannya dari kewajibannya menjaga yang lain dan kekhawatirannya tentang kebotakan... hanya Tuhan yang tahu.


Hajime mengemudikan Brise lebih cepat lagi dalam perjalanannya daripada yang dia lakukan dalam perjalanan ke sana. Karena dia bergerak lebih cepat daripada yang diperhalus oleh ban jalanannya, Tio, yang diikat ke atap, dan Atsushi dan para lelaki, yang duduk di belakang, diguncang-guncang seperti boneka kain.

"N-Nagumooo, bisakah kau menyetir sedikit lebih lembut!?"

"A-aku akan jatuuuuuuuuh!"

"Noboru! Aku datang, jangan— lidahku, aku menggigit lidahku!"

"Haaah... Oh, betapa sakitnya lukaku. Mas... Ahem, lebih.... Ahem... Tolong biarkan aku masuk." Atsushi berpegang teguh pada jendela belakang untuk hidup tersayang, Noboru setengah keluar dari truk, dan Akito berhasil menggigit lidahnya ketika mencoba untuk menariknya kembali, dan sekarang menggeliat kesakitan. Sementara itu, Tio menggeliat dalam ekstasi ketika setiap benjolan menggali luka-lukanya, memanggil bantuan dengan monoton yang sama sekali tidak membodohi siapa pun. Seandainya ini dunianya, Hajime akan ditangkap, tetapi itu tidak, jadi dia tidak peduli.

Sekitar setengah jalan ke Ur, Hajime melihat ksatria penjaga Aiko berkuda dengan cepat ke arahnya. Mereka semua dilapisi baja sepenuhnya. Dengan menggunakan Farsight-nya, Hajime dengan mudah bisa melihat David, yang maju dengan ekspresi ganas di wajahnya, dan Chase, yang berjuang untuk mengimbangi dia.

Beberapa menit kemudian, para ksatria melihat benda hitam raksasa berlari ke arah mereka. Dari sudut pandang mereka, truk Hajime tampak seperti semacam monster. Mereka dengan cepat mengeluarkan senjata mereka dan masuk ke formasi. Respons cepat mereka, bahkan dalam menghadapi ancaman yang tidak diketahui, menunjukkan seberapa baik mereka telah dilatih.

Hajime jujur ​​tidak akan keberatan mengemudi menembus mereka. Serangan mereka tidak memiliki harapan bahkan menggaruk Brise. Namun, dia ragu Aiko merasakan hal yang sama, dan itu akan menjadi masalah jika Tio atau Atsushi dan yang lainnya terluka ketika dia melewatinya, jadi dia membuka atap truk dan mulai berteriak dan melambaikan tangannya dengan liar untuk menarik perhatian mereka.

David baru saja akan memulai hujan sihir di truk ketika dia melihat sesuatu yang tampak jelas manusia keluar dari truk itu. Dia memicingkan matanya, mencoba melihat lebih detail.

Biasanya, David akan tetap dengan serangan itu, tetapi sesuatu membuatnya ragu. Pengabdiannya pada Aiko telah memberinya indra keenam yang aneh ketika harus mendeteksi kehadirannya. Dia mengangkat tangannya dan memberi isyarat agar anak buahnya mundur. Orang-orangnya memandangnya dengan curiga, tetapi kemudian mata mereka terbuka lebar karena terkejut ketika truk itu semakin dekat dan mereka mendengar siapa yang berteriak dari dalam. David bergumam, "Aiko?" ekspresi tidak percaya di wajahnya.

Untuk sesaat para ksatria ketakutan, beberapa monster mengerikan telah memakan Aiko, tetapi kemudian mereka melihatnya melambai dengan panik kepada mereka, meneriaki mereka.

"David-saaaan, ini aku! Tolong jangan serang kami!" Sukacita menyebar melalui para ksatria ketika mereka menyadari Aiko aman. Benar, mereka masih curiga tentang benda hitam aneh tempat dia berada, tetapi mereka mengerti bahwa itu bukan ancaman langsung.

David mungkin sedikit terlalu gembira ketika dia membentangkan kedua tangannya lebar-lebar, seolah mengundang Aiko untuk melompat ke dalamnya. Mengikuti teladannya, Chase dan para ksatria lainnya juga merentangkan tangan mereka.

Hajime menatap dengan jijik ketika dia menyaksikan rombongan para kesatria berdiri di sana dalam satu barisan, lengan mereka merentang ke kedua sisi, ekspresi gembira yang jelas di wajah mereka. Aiko yakin dia akan berhenti di depan David dan yang lainnya, tetapi sikap mereka sangat mengganggunya sehingga dia malah mempercepat ketika dia mendekat.

Para ksatria menatap kosong ke arah truk yang melaju cepat untuk sesaat sebelum bergegas keluar.

Hajime tanpa ampun naik Brise melewati para ksatria yang tersebar. Para ksatria menyaksikan, senyum masih membeku di wajah mereka, ketika benda hitam itu melesat, jeritan pertanyaan Aiko memudar ke kejauhan.

Kemudian ketika mereka berteriak, "Aikoooooooo!" seperti sekelompok kekasih yang ditinggalkan, dan mengejar Brise.

"Nagumo-kun, kenapa kau melakukan itu!?" Aiko berteriak marah pada Hajime.

"Ada alasan bagus untuk tidak berhenti, Sensei. Jika kita berhenti, kita harus menjelaskan apa yang terjadi, yang kita tidak punya waktu untuk itu. Kita harus menjelaskan semuanya begitu kita sampai di kota, jadi aku Lebih baik tidak membuang waktu melakukannya dua kali."

"Y-Yah, kurasa itu benar..." Dia masih tidak senang tentang itu, tetapi mengingat seberapa cepat Hajime mengemudi, dia harus mengakui bahwa mereka akan kehilangan banyak waktu untuk berhenti untuk para ksatria.

Yue, yang kembali ke posisi biasanya di sebelah Hajime, membungkuk untuk berbisik di telinganya.

"... Alasan sebenarnya?"

"Para ksatria yang menyeringai itu menakutiku."

"Mmm, setuju."

Kebetulan, Tio telah mengerang dalam kegembiraan di atap tepat di belakang Aiko selama seluruh pertukaran itu, tetapi Aiko dan para ksatria berpura-pura tidak melihatnya. Yue telah menerima kejutan yang luar biasa setelah mempelajari sifat asli Tio. Cukup bahwa dia bergumam "...Apakah itu benar-benar seorang manusia naga?" Dia sudah memiliki keraguan ketika Tio pertama kali berubah kembali ke dirinya sebagai manusia, tetapi setelah melihat bagaimana Tio merasa sakit, ilusinya tentang para manusia naga semua bermartabat dan bijaksana sepenuhnya hancur.


Setelah mencapai Ur, rombongan keluar dari Brise dan menuju ke balai kota. Ketika Hajime, Yue, dan Shea mengambil waktu berjalan-jalan santai di sana, Aiko dan yang lainnya berlari secepat kaki mereka akan membawa mereka. Hajime berharap untuk menjatuhkan Aiko dan para siswa ke sini dan mengantar Will kembali ke Fuhren, tetapi dia melompat keluar dari truk di depan orang lain, jadi Hajime dengan enggan mengikutinya.

Jalan utama dipenuhi aktivitas. Tidak hanya masakan kota ini yang terkenal, tetapi juga ada danau di dekatnya. Itu menarik wisatawan dan imigran. Sulit dipercaya bahwa kota ini akan dikuasai sekelompok iblis dalam waktu kurang dari sehari. Party itu dengan penuh perhatian menatap deretan warung makan, tetapi mereka dengan patuh menuju balai kota terlebih dahulu.

Ketika Aiko menyampaikan berita itu kepada para pemimpin kota, ada keributan besar. Para manajer dari cabang Ur dari serikat petualang dan para pendeta setempat mulai berdebat tentang apa yang harus dilakukan selanjutnya. Tidak ada yang tidak percaya apa yang Aiko katakan pada mereka. Tidak, mereka hanya tidak ingin mempercayainya. Mereka terus mengajukan pertanyaan demi pertanyaan, berharap dengan harapan bahwa mungkin party baru saja keliru dengan apa yang mereka lihat.

Seandainya ada orang lain yang memberi tahu mereka bahwa kota mereka akan dihancurkan besok, mereka akan menganggapnya sebagai ocehan orang gila. Namun, itu adalah salah satu dari utusan Ehit, wanita yang disebut warga kota sebagai dewi kesuburan yang telah membawa berita semacam itu. Dan karena Gereja Suci telah membuatnya menjadi pengetahuan umum bahwa iblis mungkin telah menemukan cara untuk mengendalikan monster, cerita itu terdengar sepenuhnya masuk akal.

Ketika mereka sedang mengemudi kembali, Aiko dan para siswa sepakat bahwa lebih baik tidak menyebutkan identitas asli Tio, atau bahwa dalang di balik monster itu kemungkinan adalah Shimizu Yukitoshi. Mereka tidak menyebut-nyebut Tio karena Tio sendiri tidak menginginkan pengetahuan tentang kelangsungan hidup para manusia naga itu untuk menjadi pengetahuan umum dan meminta mereka tetap diam, sementara tidak menyebut Shimizu adalah karena Aiko tidak ingin memberatkan salah satu muridnya sampai dia benar-benar yakin tentang kebenaran.

Mengesampingkan sentimentalitas Aiko, para manusia naga tidak terlihat disukai oleh Gereja Suci. Para siswa benar-benar tidak ingin berurusan dengan kerumitan membuat situasi semakin kacau, dan mungkin dicap sebagai orang bidaah, sehingga mereka secara sepihak memutuskan untuk tetap diam.

Di tengah keributan inilah Hajime memasuki balai kota untuk mencari Will. Dia tampak sama sekali tidak peduli dengan keributan.

"Hei Will, jangan melarikan diri sendirian. Pikirkan orang yang harus melindungimu. Jika kau sudah selesai memperingatkan semua orang, maka sudah waktunya untuk kembali ke Fuhren." Semua orang menoleh ke Hajime karena terkejut. Para pemimpin kota berseru bahwa "Siapa anak ini?" marah karena gangguannya yang tiba-tiba.

"A-Apa maksudmu, Hajime-dono? Ini adalah krisis besar. Kau tidak bisa dengan serius menyarankan kita meninggalkan kota..." Kesal, Hajime balas dengan santai,

"Apa maksudmu meninggalkan? Tidak peduli apa yang harus kita evakuasi sampai bala bantuan datang. Kota wisata seperti ini bahkan tidak memiliki tembok atau apa pun untuk membangun pertahanan dari... dan jika kita pergi untuk mengungsi juga, mungkin juga mengungsi ke Fuhren. Aku hanya akan mengevakuasimu sedikit lebih cepat daripada yang lain."

"T-Tapi... Maksudku, kurasa... tapi tetap saja, aku tidak bisa melarikan diri sebelum orang lain melakukannya! Pasti ada sesuatu yang bisa aku lakukan untuk membantu. Hajime-dono, tolong..."

"Tolong, tidakkah kau akan membantu juga?" adalah apa yang ingin dia tanyakan, tetapi dia terdiam setelah melihat tatapan dingin Hajime.

"Berapa kali aku harus mengatakannya sebelum kau mengerti? Tugasku adalah mengantarmu dengan selamat ke Fuhren. Aku tidak peduli tentang apa yang terjadi pada kota ini. Dan aku juga tidak peduli dengan pendapatmu. Jika kau menolak untuk datang... Aku hanya akan mematahkan tangan dan kakimu dan menyeretmu kembali."

"Apa...? K-Kau..." Will menjadi pucat ketika dia menyadari Hajime serius. Dia tanpa sadar mengambil beberapa langkah mundur, tidak dapat sepenuhnya percaya.

Bagi Will, Hajime praktis adalah seorang pahlawan. Dia dengan mudah mengalahkan naga hitam yang sama yang telah memusnahkan Gale dan kelompok veterannya dalam satu serangan. Will berasumsi bahwa terlepas dari sifatnya yang kasar, Hajime masih orang baik yang tanpa syarat akan membantu penduduk desa dalam krisis. Itulah sebabnya dia merasa dikhianati ketika dia mendengar Hajime berbicara dengan dingin.

Dia terhuyung mundur, dan Hajime maju selangkah. Dia jelas mendesak Will untuk mengambil keputusan. Suasana tegang membuat semua orang beku di tempat, tetapi satu orang melangkah di antara keduanya. Itu Aiko. Dia menatap langsung ke mata Hajime yang dingin dan menanyainya.

"Nagumo-kun. Apakah... Apakah tidak ada yang dapat kau lakukan tentang pasukan monster itu? Tidak... Aku tahu kau bisa melawan mereka." Keyakinan merayap ke suaranya pada akhir. Dia yakin dia bisa menyelamatkan kota jika dia mau. Warga kota pecah menjadi keributan besar lainnya pada saat itu.

Menurut Aiko, tentara yang menahan mereka puluhan ribu kuatnya. Plus, itu termasuk monster yang sangat kuat dari hingga dua pegunungan. Ini sudah pada tingkat perang skala penuh, jadi efek satu orang sangat kecil. Lagipula, satu orang normal. Satu-satunya orang yang cukup kuat untuk mengubah gelombang pertempuran seorang diri adalah orang terkuat di antara mereka yang dipanggil untuk menyelamatkan manusia... Yaitu, pahlawan.

Tetapi bahkan mereka tidak akan bisa menghadapi pasukan sendirian. Tanpa bantuan party mereka dan umat manusia, mereka akan diliputi oleh jumlah yang sangat banyak, sehingga secara alami mereka meragukan bahwa bocah ini, yang bahkan bukan pahlawan, dapat menyelamatkan mereka semua sendirian. Bahkan ketika itu adalah dewi mereka yang mengatakan itu mungkin. Di hadapan tatapannya yang teguh, Hajime melambaikan tangannya dengan santai, seolah menyangkal klaimnya.

"Tidak mungkin, Sensei. Itu tidak mungkin. Dari apa yang bisa aku katakan, ada lebih dari 40.000 dari mereka. Tidak mungkin..."

"Tapi ketika Will-san bertanya apakah kau bisa melakukannya di gunung atau tidak, kau tidak mengatakan tidak. Kau bilang 'Di tempat hutan seperti ini penuh dengan batu-batu besar dan sungai, tidak mungkin aku bisa yakin kalau aku bisa mengalahkan semuanya.' Itu berarti di tempat terbuka di dataran kau pasti bisa menghapus semuanya. Apakah aku salah?"

"Aku terkejut kau ingat itu." Hajime memarahi dirinya sendiri karena mengatakan sesuatu seperti itu ketika dia tahu seberapa baik ingatan Aiko. Yah, tidak ada gunanya mengkhawatirkannya sekarang. Hajime mengalihkan pandangannya, dan Aiko menekan kasusnya, mendesaknya untuk membantu.

"Nagumo-kun, tolong bantu kami? Kalau begini terus, kota yang indah ini pasti akan hancur. Lebih buruk lagi, banyak orang akan kehilangan nyawa mereka."

"...Betapa tak terduga. Aku selalu berpikir kau memprioritaskan murid-muridmu di depan orang lain. Bukankah kau bahkan hanya membantu negara ini dengan perangnya karena kau berharap itu akan membuat mereka pulang lebih cepat? Dan sekarang kau menginginkan satu murid-muridmu untuk berperang dan mungkin mati demi beberapa orang asing? Bahkan ketika mereka tidak mau? Bukankah itu persis sama dengan yang dilakukan para pendeta yang lapar perang untuk membuat kita melakukannya?" Bantahan Hajime membungkam Aiko. Dia menggigit bibirnya dan mengerutkan alisnya, bertentangan dengan apa yang harus dia lakukan.

Tetap saja, dia terus menatap Hajime sepanjang waktu, seolah mencoba membaca sesuatu dalam ekspresinya. Setelah beberapa saat menggelengkan kepalanya, seolah-olah untuk menghapus keraguan, dan menatap Hajime dengan tegas. Dia memiliki wajah gurunya. Kembali di Jepang, setiap kali seseorang datang kepadanya dengan masalah, ini selalu merupakan ungkapan yang dimilikinya.

Para pendeta di dekatnya menyipitkan mata ketika Hajime menghina Gereja Suci, tetapi Aiko mengabaikan mereka, perhatiannya terfokus hanya pada Hajime.

"...Jika ada jalan pulang, aku akan membawa kalian semua bersamaku dalam sekejap. Itu belum berubah bahkan sekarang. Tapi sekarang, tidak ada satu... dan jika tidak ada Setidaknya aku ingin melakukan apa yang aku bisa untuk orang-orang yang aku temui, ajak bicara, tertawa dengan dunia ini, bukankah wajar jika ingin membantu orang lain? Tentu saja aku masih gurumu, jadi jika aku harus membuat pilihan, maka aku akan selalu memilih kalian dari yang lainnya, tapi..." Aiko berhenti sejenak, lalu melanjutkan lebih lambat, seolah dia sengaja memilih setiap kata.

"Aku yakin sesuatu yang sangat mengerikan pasti terjadi pada anak lelaki sepertimu yang menjadi seperti ini, Nagumo-kun. Di mana kau berada, kau tentu tidak memiliki pilihan untuk mengkhawatirkan orang lain. Mungkin apa yang harus aku katakan akan tampak dangkal... Lagi pula, aku tidak ada di sana untuk membantumu ketika kau paling menderita. Namun, aku ingin kau mendengarkannya." Hajime diam-diam mengisyaratkan agar Aiko melanjutkan.

"Nagumo-kun, aku bisa mengerti keinginan kuatmu untuk pulang. Kau mungkin ingin kembali lebih dari kita. Tapi kau tahu, apakah kau berencana untuk hidup seperti ini ketika kau kembali juga? Mengabaikan semua orang kecuali mereka yang dekat denganmu? Menghilangkan apa pun yang menghalangimu? Bisakah kau benar-benar hidup seperti itu di Jepang? Dan jika tidak, apakah kau benar-benar berpikir kau dapat mengubah pola pikir saat kau kembali?"

"......"

"Nagumo-kun, aku mengerti bahwa kau memiliki prinsipmu sendiri, dan bahwa kau sudah memutuskan jalanmu untuk masa depan. Aku tidak akan mencoba untuk mengubah itu, tapi aku juga berpikir bahwa tidak masalah masa depan yang kau pilih, itu... terlalu kesepian untuk hidup dengan mengabaikan semua orang selain dari orang-orang yang kau sayangi. Jika kau terus seperti ini, baik kau maupun orang-orang yang kau hargai tidak akan menemukan kebahagiaan. Jika kau ingin menemukan kebahagiaan... kau tidak bisa kehilangan pandangan tentang kebaikan atau empatimu. Kau harus memikirkan orang lain, meskipun itu hanya sedikit. Itu adalah sifat-sifat berharga yang kau miliki sejak awal... Tolong jangan membuangnya." Setiap kata-kata Aiko menusuk Hajime sampai ke intinya. Semua orang juga mendengarkan dengan tenang.

Para siswa khususnya merasakan beban di balik kata-kata Aiko. Mereka menundukkan kepala, malu betapa egoisnya mereka menggunakan kekuatan mereka sampai sekarang. Pada saat yang sama, mereka senang dan agak terkejut bahwa Aiko telah begitu memikirkan kehidupan mereka setelah mereka akhirnya kembali ke rumah.

Hajime tersenyum pada dirinya sendiri. Bahkan jika mereka dibuang ke dunia lain, tidak peduli situasinya, Aiko selalu mengutamakan menjadi guru di depan hal lain. Bahkan jika salah seorang muridnya telah berubah menjadi orang yang sama sekali berbeda. Benar-benar sesuatu yang harus dipuji. Mempertimbangkan betapa baiknya Aiko telah diperlakukan sejauh ini, akan mudah bagi Hajime untuk hanya mengatakan "Kau tidak tahu apa yang telah aku lalui!" atau "Bagaimana kau bisa mengerti!" Seperti yang dia katakan di awal, dia berhak memanggil semua yang dia katakan kata-kata dangkal dari seseorang yang tidak pernah menderita.

Namun dia tidak bisa. Dia mengucapkan kata-kata itu dari hati, dan menganggap entengnya akan membuatnya menjadi dangkal. Lebih buruk lagi, itu akan menjadi penghinaan atas dedikasinya. Bahkan jika semua yang dia katakan penuh dengan kontradiksi.

Dan karena dia tidak pernah mendorongnya untuk melakukan hal yang "benar", kata-katanya lebih berbobot. Semua yang dia katakan, bahkan jika itu seolah-olah untuk menyelamatkan nyawa penduduk kota ini, masih tidak peduli dengan masa depan Hajime dan kebahagiaannya.

Dia melirik Yue. Dia menatap Aiko dengan pandangan nostalgia di matanya. Tetapi ketika dia menyadari pandangan Hajime, dia diam-diam berbalik untuk menatapnya. Jelas dari ekspresinya bahwa dia akan mengikuti Hajime tidak peduli apa yang dia putuskan. Jika tidak ada yang lain, Hajime pasti ingin gadis ini bahagia. Dia adalah orang yang menyelamatkannya ketika dia hampir kehilangan kemanusiaannya. Dia percaya gaya hidupnya saat ini adalah cara terbaik untuk mencapainya, tetapi jika apa yang dikatakan Aiko benar, itu hanya akan membawa kemalangan. Tidak hanya untuknya, tapi juga untuk Yue.

Di sebelahnya, dia melihat Shea menatapnya dengan cemas. Dia membawa dosis kesembronoan yang sangat dibutuhkan ke dalam kehidupannya dan Yue. Tidak peduli seberapa keras Hajime memperlakukannya, dia akan mengejarnya dengan sepenuh hati. Sekarang dia adalah bagian penting dari keluarga mereka, dan sudah jelas dari seberapa banyak dia menyayanginya bahwa Yue benar-benar menghargai persahabatannya dengan Shea. Apakah dia tidak lebih bahagia karena Hajime dengan enggan membiarkan Shea ke party mereka? Bagi Hajime, dunia ini tidak lebih dari sebuah penjara. Kandang yang menahannya untuk tidak kembali ke tempat yang diinginkannya. Karena alasan itulah dia mengalami kesulitan melakukan apa pun untuk orang-orang yang tinggal di sini.

Nilai-nilai yang dia bina di kedalaman jurang, tekad yang dia tempuh untuk kembali ke tanah airnya tanpa peduli biaya dan untuk menghancurkan apa pun di jalannya, bukanlah sesuatu yang bisa dia ubah dengan mudah. Jadi, bahkan jika dia tidak bisa bersimpati dengan orang lain segera, dia masih bisa bertindak. Dan jika tindakan itu membawa kebahagiaan bagi orang-orang yang paling ia sayangi... kepada Yue dan Shea, maka ia dengan senang hati akan melakukan apa saja.

Ini tidak berarti dia tiba-tiba setuju dengan semua yang dikatakan Aiko, tetapi itu masih merupakan kuliah yang sepenuh hati dari gurunya. Dia harus menjadi anak-anak untuk menolak semuanya tanpa alasan lain selain menjadi pelawan. Jika dia memutuskan untuk membantu, ada kemungkinan hal-hal akan datang ke kepala dengan Gereja Suci lebih cepat daripada yang dia inginkan, tapi tentu saja dia dapat mengandalkan gurunya, Aiko, untuk membantu dengan itu. Bagaimanapun, dia harus bertanggung jawab atas apa yang dia katakan kepadanya. Dan seseorang yang sangat mencintai muridnya tidak akan menolak.

Aku tahu aku akhirnya akan ketahuan. Itu hanya masalah waktu. Aku sudah memiliki beberapa tindakan pencegahan di tempat, dan selain itu, aku berjanji pada diri sendiri bahwa aku tidak akan menyembunyikan siapa aku hanya untuk kenyamanan orang-orang di dunia ini... Sial, mungkin menyenangkan untuk melepaskan diri dan pergi dengan seluruh tenaga sekarang dan nanti. Setelah membenarkan itu untuk dirinya sendiri, Hajime menatap Aiko lagi.

"...Sensei, apakah kau berjanji akan selalu menjadi guruku?" Pertanyaan yang tersirat adalah apakah dia selalu menjadi sekutunya. Pertanyaannya setengah menggoda, setengah berharap.

"Tentu saja," jawabnya tanpa ragu.

"...Apa pun yang terjadi? Bahkan jika aku memutuskan sesuatu yang tidak kau setujui?"

"Ya. Pekerjaan seorang guru bukan untuk menentukan masa depan murid-murid mereka. Itu untuk membantu mereka memilih masa depan yang mereka inginkan untuk diri mereka sendiri. Jika kau memilih untuk tidak membantu bahkan setelah mendengarkan apa yang harus aku katakan, aku tidak akan menahannya melawanmu, Nagumo-kun."

Hajime menatap Aiko sebentar, mencoba menentukan apakah dia benar-benar bersungguh-sungguh. Alasan dia begitu ngotot adalah karena Hajime sendiri tidak mau harus melawan Aiko. Setelah memastikan tidak ada kepalsuan dalam pandangan Aiko, dia tiba-tiba berbalik dan menuju pintu keluar. Yue dan Shea mengikutinya.

"N-Nagumo-kun?" Aiko bertanya, terkejut. Hajime berbalik dan mengangkat bahu tanpa daya. Dia tidak akan pernah menang melawan Aiko ketika dia serius.

"Jika aku akan menghadapi pasukan, ada beberapa hal yang perlu aku persiapkan terlebih dahulu. Kalian bisa terus berbicara jika kalian mau."

"Nagumo-kun!" Mata Aiko berbinar, dan Hajime tersenyum canggung.

"Inilah yang disarankan oleh guru terbaik di dunia untuk aku lakukan. Dan jika itu akan membuat keduanya bahagia maka... Aku tidak bisa mengabaikannya begitu saja, bukan? Pokoknya, aku akan mengalahkan semua monster-monster itu untukmu." Hajime menepuk pundak Yue dan Shea, berbalik, dan meninggalkan gedung. Kali ini dia tidak melihat ke belakang. Kedua gadis itu saling bertukar pandang dan pergi ke arahnya.

Begitu pintu ditutup, para pemimpin kota, yang telah diam sampai sekarang, semua mulai mendesak ke Aiko dengan pertanyaan. Aiko hanya melihat pintu yang dilewati Hajime, bahunya bergetar. Kata-katanya sudah sampai padanya, tapi dia sama sekali tidak senang. Apa yang dia katakan kepadanya, hal-hal yang dia katakan tentang cara hidupnya saat ini terlalu sedih, itu semua adalah pikirannya yang sebenarnya.

Namun, itu tidak mengubah fakta bahwa dia membimbing seorang siswa ke dalam bahaya, dan memintanya untuk bertarung dengan pasukan monster. Dia tahu itu kontradiksi, mengatakan kepadanya bahwa dia tidak ingin dia terlalu terbiasa untuk berjuang melalui masalah, dan kemudian mengatakan kepadanya untuk berjuang melalui masalah. Dia ingin Hajime memikirkan kembali pandangannya tentang kehidupan, tetapi dia juga ingin menyelamatkan kota Ur. Dalam praktiknya, dia mungkin telah mencapai kedua hal itu, tapi... dia merosotkan bahunya, berpikir pasti ada solusi yang lebih baik dan menyalahkan ketidakmampuannya sendiri karena tidak dapat menemukannya.

Dia berharap murid-muridnya semua bisa kembali ke rumah tanpa salah satu dari mereka kehilangan pandangan tentang diri mereka yang asli... tetapi tampaknya harapan itu tidak lagi dapat dikabulkan. Ketika dia berbicara dengan Hajime tadi malam, dia sudah tahu mimpinya hilang, tetapi dia tidak akan berhenti berharap.

Dikelilingi oleh sekelompok penduduk kota yang marah, Aiko menghela nafas yang hampir tak terlihat. Para siswa semua menatap pintu yang telah Hajime lewati juga, segudang emosi mewarnai wajah mereka.

Kebetulan, Tio telah memasuki gedung dengan Hajime, tetapi semua yang dia katakan adalah "Meskipun aku harus menjadi bagian penting dari pasukan tempurnya... J-jenis permainan pengabaian ini adalah... Master benar-benar..." dan jadi semua orang yang hadir benar-benar mengabaikan gumaman demamnya.


Kota Ur. Di sebelah utara adalah Pegunungan Utara, dan di sebelah baratnya adalah Danau Urdea. Itu diberkati dengan sumber daya alam dari segala jenis, dan sekarang dilindungi oleh dinding yang belum ada sehari sebelumnya.

Hajime telah menciptakan dinding itu. Dia mengarahkan Steiff di sekeliling, mentransmisikan dinding di belakangnya alih-alih meratakan bumi di depannya.

Karena radius transmutasi Hajime hanya melebar empat meter dari titik kontaknya, mereka hanya setinggi itu. Monster besar akan memiliki waktu yang mudah memanjat mereka. Mereka pada dasarnya adalah upaya terakhir yang dibuat dengan pola pikir "Ya, itu lebih baik daripada tidak sama sekali." Namun, Hajime tidak berniat membiarkan pertempuran bahkan mencapai dinding itu.

Semua warga telah menyadari invasi monster yang akan datang. Menilai dari kecepatan mereka, Hajime menduga barisan depan mereka akan tiba sore hari berikutnya.

Secara alami, kota itu dalam keadaan panik. Ada orang-orang yang menyalahkan walikota dan para pemimpin kota lainnya karena membiarkan ini terjadi, mereka yang menangis, mereka yang berpegang teguh pada keluarga mereka dalam keputus-asaan, mereka yang mencoba untuk lari, dan mereka yang mulai berkelahi di tengah kekacauan. Kebanyakan orang tidak bisa tetap tenang karena tahu besok rumah mereka akan dihancurkan dan bahwa jika mereka tinggal mereka akan mati. Panik adalah reaksi normal terhadap hal itu.

Namun, seseorang berhasil menenangkan mereka sebelum kota berubah menjadi kerusuhan skala penuh. Seseorang itu adalah Aiko. Mengambil saran dari para ksatria yang telah kembali beberapa saat yang lalu, Aiko telah berdiri di atas sebuah platform di alun-alun kota dan berbicara kepada warga. Sikapnya yang tenang dan popularitasnya yang luar biasa membantunya menenangkan warga hingga ke tingkat yang wajar. Di satu sisi, Hatayama Aiko lebih kuat dari pada pahlawan mana pun.

Setelah rakyat ditenangkan, mereka secara alami dibagi menjadi dua kelompok. Mereka yang tidak dapat meninggalkan rumah mereka, dan bersedia berbagi nasib kota ini, dan mereka yang siap untuk melarikan diri dan meminta bantuan.

Banyak orang dalam kelompok yang memilih untuk tetap bersikeras agar para wanita dan anak-anak melarikan diri setidaknya. Mereka percaya kata-kata Aiko bahwa monster akan diusir, dan para lelaki pergi berkeliling kota untuk melihat apakah ada cara mereka bisa membantu, sementara para wanita dan anak-anak bersiap untuk lari. Kota itu tetap terang benderang hingga larut malam, menerangi kelompok-kelompok orang yang menangis ketika mereka berpisah dengan orang-orang yang mereka cintai.

Mereka yang melarikan diri mengepak barang-barang mereka dan pergi sebelum matahari terbit. Sekarang sudah tengah hari, dan mereka yang tersisa bertukar antara tidur dan bekerja dalam kelompok. Sebagian besar dari mereka yang tersisa melakukannya karena mereka percaya dewi mereka dan teman-temannya akan menyelamatkan mereka. Dikatakan, mereka tidak hanya sembarangan berdoa. Mereka juga melakukan apa saja untuk mempertahankan rumah mereka.

Terlepas dari kenyataan bahwa kota itu hanya memiliki sebagian kecil dari populasi yang tersisa di dalamnya, kota itu lebih hidup dari sebelumnya. Hajime duduk di kursi darurat di atas tembok kota dan melemparkan pandangannya jauh ke kejauhan. Yue dan Shea berada di sebelahnya seperti biasa. Keduanya diam-diam mendekat ke arahnya dan mengawasinya berpikir.

Aiko, Yuka, siswa lainnya, Tio, Will, dan ksatria David berjalan ke trio. Meskipun pendekatan mereka berisik, Hajime tidak berbalik. David mengangkat alisnya dengan kesal, tetapi sebelum dia bisa mengatakan apa pun, Aiko angkat bicara.

"Bagaimana persiapanmu, Nagumo-kun? Apa ada yang kau butuhkan?"

"Tidak, aku baik-baik saja, Sensei." Hajime tidak berbalik. Karena tidak tahan dengan sikapnya, David dengan marah berkobar.

"Hei, bocah. Aiko... gurumu sedang berbicara denganmu. Apakah itu sikap yang kau ambil bersamanya? Dia satu-satunya alasan kami tidak memberitahumu tentang artefakmu dan bagaimana kau berencana menjatuhkan pasukan besar ini, kau tahu itu? Kau setidaknya bisa— "

"David-san, bisakah kau diam?"

"Gah... Ya, Bu..." Satu kata dari Aiko langsung membungkamnya. Dia seperti anjing yang terlatih. Meskipun dia bukan beastman, mudah untuk membayangkan dia memiliki telinga dan ekor anjing. Dia dengan patuh menundukkan kepalanya dalam penyesalan setelah diperingatkan oleh tuannya.

"Nagumo-kun. Tentang anak berjubah hitam..." Inilah yang benar-benar datang untuk Aiko. Ekspresi kesedihan melintas di wajahnya saat dia berbicara.

"Kau ingin aku mencari tahu siapa dia, kan? Dan tidak membunuhnya?"

"...Ya. Aku harus yakin. Nagumo-kun... Aku mengerti apa yang aku minta tidak mudah, tapi..."

"Aku akan membawanya padamu."

"Hah?"

"Anak berjubah hitam. Aku akan membawanya padamu. Lakukan apa yang kau inginkan dengannya... Aku akan mengikuti keputusanmu."

"Nagumo-kun... Terima kasih banyak." Aiko terkejut melihat betapa kooperatifnya Hajime, tetapi tetap bersyukur. Melihat bahwa dia belum pernah berbalik selama percakapan mereka, sepertinya dia punya pikiran sendiri untuk bersaing dengannya. Secara internal meratapi ketidakberdayaannya sekali lagi, dia berterima kasih kepada Hajime dengan senyum tegang.

Setelah Aiko selesai berbicara, Tio melangkah maju.

"Hmm, aku juga punya sesuatu untuk didiskusikan denganmu, M— Ahem... denganmu. Maukah kau mendengarkan permintaanku?"

"Hah...? Oh, apakah itu kau, Tio?"

"Ke-Kenapa jedanya lama? K-Kau tidak mungkin sudah melupakanku... Haah... Haah... Memikirkan ini bisa sangat menyenangkan..."

Suara Tio menjadi sangat aneh sehingga Hajime tidak bisa menahan diri untuk tidak kembali. Ketika dia melakukannya, dia merengut. Kimono hitam dan emasnya yang elegan telah terlepas sebagian, memperlihatkan kulit bahunya yang halus seperti sutra, dan memberi Hajime pemandangan indah belahan dadanya. Ujung kimononya entah bagaimana telah dilipat hingga ke pahanya, memberikan pandangan yang menggoda dari kakinya... Kecantikannya cukup menakjubkan sehingga tidak ada seorang pun yang bisa melupakannya setelah melihatnya sekali, tetapi respons Hajime sangat kasual.

"Oh ya, aku ingat sekarang." Entah bagaimana, alih-alih marah karena dilupakan, Tio tersipu dan napasnya bertambah berat. Apa pun "ini" yang dia sebut menyenangkan... adalah sesuatu yang Hajime memutuskan dia tidak ingin tahu.

"Mmmmmm! Umm, begitu pertarunganmu di sini berakhir, dan kau telah dengan aman melihat Will muda untuk keluarganya, akankah kau melanjutkan perjalananmu?"

"Ya."

"Begitu. Yah aku berharap... agar aku boleh bergabung dengan—"

"Tidak."

"...Haah... Haah... Penolakan yang cepat. Aku tahu kau akan membuat yang indah ma— Ahem! Tentu saja, aku tidak meminta kau untuk melakukan ini secara gratis! Jika kau setuju untuk membiarkanku bergabung denganmu, maka aku akan memanggilmu master, dan mengabdikan diriku pada tubuh dan jiwamu! Tentunya— "

"Pulanglah. Lebih baik, mati." Tio merentangkan lengannya lebar-lebar, menyatakan dirinya budak abadi Hajime, dan Hajime hanya memandangnya seolah-olah dia adalah tanah, dan bahkan menyuruhnya pergi menjadi satu dengan tanah.

Penolakan instan-nya membuat tulang punggung Tio menggigil. Pipinya memerah warna mawar. Dia jelas-jelas cabul. Seorang cabul, mengamuk, besar-besaran. Semua orang juga digerogoti olehnya. Yue terutama, karena dia memegang manusia naga dengan sangat hormat sebelumnya. Ekspresinya adalah topeng kosong ketika dia menatap Tio.

"Betapa... kejam... Meskipun kau yang membuatku seperti ini... Kau harus bertanggung jawab atas tindakanmu!" Tatapan semua orang beralih ke Hajime, ekspresi terkejut di wajah mereka. Hajime tentu saja tidak bisa membiarkan nama baiknya difitnah seperti ini, jadi dia menoleh untuk memandang Tio dengan benar, urat nadi yang menonjol di dahinya. Dia memelototinya, menunggunya menjelaskan.

"Aah, tatapan mencemooh itu lagi... Haah haaah... Mmm... Baiklah, kau tahu, aku cukup kuat." Bergetar di bawah tatapan Hajime, Tio mulai menjelaskan bagaimana dia ingin menjadi budaknya.

"Di dalam desaku, aku adalah salah satu petarung terkuat. Daya tahanku terutama jauh lebih besar daripada yang lain. Bahkan ketika seseorang berhasil mendapatkan yang lebih baik dari diriku, mereka tidak akan pernah bisa menimbulkan damage." Ketika para ksatria hadir, Tio menghilangkan fakta bahwa dia adalah salah satu dari para manusia naga.

"Hanya setelah aku bertarung denganmu, aku pertama kali datang untuk mempelajari rasa sakit dan penghinaan yang sebenarnya yang menyertai kekalahan nyata. Tinjumu mengguncang aku sampai ke inti! Dan gaya bertarung kotormu meninggalkan kesan abadi! Kau membuat seluruh tubuhku sakit dan... Haah... Haah..." Tio bersemangat menceritakan kisahnya sendiri, dan para ksatria, yang tidak tahu detailnya, memandang Hajime seolah-olah dia adalah penjahat. Cara dia menceritakan kisahnya, itu pasti terdengar seolah-olah Hajime telah memperkosanya. Beraninya dia begitu kejam dengan seorang wanita, pikir para ksatria. Alasan mereka tidak menyuarakan pemikiran tersebut adalah karena wanita yang dipermasalahkan tidak terlihat sangat sedih. Bahkan, dia terlihat gembira, membuat para ksatria bingung bagaimana mereka harus bereaksi.

"...Jadi Hajime membuka pintu pengalaman baru untukmu?"

"Benar sekali! Aku tidak bisa lagi hidup tanpanya!"

"...Menjijikkan." Ekspresi Yue yang biasanya datar berubah menjadi kerutan. Tidak ada sedikit pun rasa hormat yang tersisa di suaranya. Hajime begitu ketakutan sehingga dia tidak sengaja membiarkan pikirannya tergelincir.

"Selain itu..." Tio tiba-tiba memegang pantatnya dengan kedua tangan dan mengatakan kalimat berikutnya dengan suara yang sangat malu.

"...Kau mengambil saat pertamaku."

Rahang semua orang terbuka ketika mereka menatap Hajime. Wajah Hajime menjadi kaku dan dia menggelengkan kepalanya karena menyangkal.

"Aku jelas tidak melakukannya."

"Aku sudah lama memutuskan bahwa satu-satunya lelaki yang akan kupikirkan bersamanya adalah orang yang lebih kuat dariku... Namun, tidak ada orang seperti itu di desaku... Itu adalah pertama kalinya aku... ditahan dan dipermalukan... lalu kau melakukan itu pada pantatku... Kau sangat kasar. Aku tidak bisa lagi menikah... jadi kau harus bertanggung jawab untuk ini." Tio menatap Hajime dengan mata basah, tangannya masih meremas pantatnya. Para ksatria menatapnya dengan campuran ketakutan dan jijik. Jijik karena dia jelas-jelas memperkosa wanita malang ini, dan takut karena dia begitu kejam dengan pantatnya.

Bahkan Aiko, yang tahu kebenaran situasi itu, menatap Hajime dengan nada mencela. Bahkan Yue dan Shea mengalihkan pandangan mereka, seolah berkata, "Yah, itu agak berlebihan." Hajime telah menemukan dirinya dikelilingi oleh musuh sebelum pertempuran bahkan dimulai.

"B-bukankah kau punya misi yang harus kau selesaikan? Bukankah itu sebabnya kau meninggalkan desamu?" Putus asa, Hajime mencoba memohon jalan keluar dari situasi tersebut.

"Memang. Tapi jangan takut. Investigasiku akan menjadi lebih mudah jika aku bepergian denganmu. Sungguh, itu akan membunuh dua burung dengan satu batu... Aku yakin perjalananmu kadang-kadang akan membuat stres. Bukankah itu akan menjadi luar biasa memiliki seseorang untuk melampiaskan frustrasi pada kapan pun kau perlu? Kau bisa sekasar yang kau suka. Apakah ini bukan kesepakatan yang luar biasa bagimu, masterku?"

"Aku mungkin tidak bisa melihat bagaimana memiliki orang cabul bergabung dengan partyku akan menjadi hal yang indah." Tio berpegangan erat pada Hajime, tapi dia melemparkannya. Itu membuat murka para ksatria, penghinaan terhadap Yuka dan para gadis, kecemburuan anak-anak, dan ceramah dari Aiko tentang tidak terlibat dalam hubungan seksual terlarang. Namun, untuk beberapa alasan, Will menatap Hajime dengan kagum.

Sekitar waktu Hajime mulai bosan dengan lelucon ini, dia merasakan gerakan di cakrawala dan dengan cepat menjadi serius.

"...Mereka disini." Hajime berbalik ke arah pegunungan dan melihat ke kejauhan. Mereka belum terlihat dengan mata telanjang, tetapi mata iblis Hajime menerima gambar mereka dari drone-nya.

Gerombolan monster itu cukup besar untuk mengubur bumi. Ada Bulltaur, monster humanoid lainnya, serigala hitam besar berukuran besar tiga hingga empat meter, kadal berkaki enam, ular sanca tumbuh dari punggung mereka, belalang sembah dengan sabit di lengan, laba-laba dengan tentakel yang tumbuh dari batang tubuh mereka yang membesar, ular putih dengan tanduk tumbuh dari kepala mereka— Bahkan melalui umpan video, Hajime bisa tahu.

Tentara sangat besar. Mereka menendang tornado debu saat mereka lewat, dan menelan tanah di depan mereka seperti gelombang pasang hitam yang menggeliat. Mata merah-hitam pembunuh mereka berkilauan di kelompok hitam, lautan batu delima yang rusak. Bahkan ada lebih dari yang dia lihat di gunung. Pada tebakan, tampaknya ada sekitar lima puluh hingga enam puluh ribu total.

Lebih buruk lagi, langit dipenuhi dengan monster terbang juga. Mereka tampak seperti sekawanan pteranodon. Mereka lebih kecil dari para wyvern yang pernah dilawan Hajime, tapi racun merah gelap yang keluar dari tubuh mereka menimbulkan masalah. Dia yakin mereka lebih kuat dari Hyverias yang dia lihat di Reisen Gorge.

Di antara lusinan pteranodon, salah satunya jelas lebih besar dari yang lain. Dan sementara itu sulit untuk terlihat, tampaknya ada sosok berbentuk manusia yang mengendarainya. Itu mungkin anak itu. Aku tahu Aiko tidak mau mengakuinya, tetapi kemungkinan besar dia adalah Shimizu Yukitoshi.

"Hajime."

"Hajime-san."

Yue dan Shea menegang, menebak dari perubahan tiba-tiba Hajime dalam suasana hati bahwa musuh akan datang. Dia mengangguk kepada mereka sebelum berbalik kembali ke Aiko dan yang lainnya, yang melihat sekeliling dengan gugup.

"Mereka di sini. Dan ada lebih dari yang aku harapkan. Mereka akan berada di kota dalam tiga puluh menit. Ada sedikit di bawah enam puluh ribu dari mereka. Ada banyak jenis yang berbeda juga."

Wajah mereka memucat ketika mereka mendengar ada lebih dari yang mereka duga sebelumnya. Mereka bertukar pandangan gelisah. Hajime melompat ke atas tembok dan berbalik ke mereka, senyum tak kenal takut di wajahnya.

"Jangan kelihatan cemas, Sensei. Beberapa ribu lagi bukan masalah besar. Bagaimanapun, seperti yang kita rencanakan, kalian jaga temboknya kalau-kalau ada yang lewat. Meskipun kalian mungkin tidak harus bertarung." Dia berbicara dengan santai seolah-olah dia sedang piknik. Aiko memicingkan matanya karena rasa percaya diri yang bersinar dan menanggapinya dengan nada khawatir.

"Oke... aku tahu aku tidak dalam posisi untuk mengatakan ini karena aku yang menanyakan ini padamu, tapi tolong... tetap aman..."

"Haruskah kita benar-benar menyerahkan semuanya padanya?" "Masih belum terlambat untuk evakuasi." Para ksatria bergumam satu sama lain, lalu mulai kembali untuk memperingatkan kota.

Aiko dan para siswa berbalik untuk mengikuti mereka. Mereka hanya berjalan beberapa langkah ketika Yuka berhenti. Dia menatap tanah, ekspresi yang bertentangan di wajahnya. Atsushi dan yang lainnya berhenti juga ketika mereka melihat Yuka tidak mengikuti. Bingung, mereka memanggilnya. LNamun, Yuka tidak merespon. Sebagai gantinya, dia menguatkan tekadnya dan berbalik ke arah Hajime dan gerombolan monster yang mendekat.

"U-Umm! Nagumo!" Dia tergagap sedikit, tetapi masih berteriak sekeras yang dia bisa. Hajime berbalik, mengangkat alis karena terkejut. Dia mengira dia pergi bersama Aiko dan yang lainnya. Yue dan Shea berbalik juga. Hajime diam-diam menunggunya untuk melanjutkan. Yuka ragu-ragu selama beberapa detik, tetapi kemudian dia menemukan keberaniannya lagi dan menatap tajam ke arah Hajime.

"Te-Terima kasih! Terima kasih telah menyelamatkanku saat itu!" Yuka akhirnya berhasil mengungkapkan perasaannya dengan kata-kata. Ekspresinya, nadanya, dan bahkan kerasnya suaranya membuatnya terdengar seperti dia mencoba untuk berkelahi, tetapi jelas dari tatapannya bahwa rasa terima kasihnya tulus.

Hajime memiringkan kepalanya dengan bingung. Dia mencoba mencari tahu apa yang dia syukuri dan sampai pada kesimpulan bahwa itu pasti menyelamatkannya dari napas Tio. Meskipun itu sebagian besar hanya efek samping dari kenyataan bahwa ia harus melindungi Will. Butuh beberapa saat baginya untuk memikirkannya sejak saat itu mereka bahkan belum terdaftar dalam pikirannya, juga dia tidak benar-benar menyadari fakta bahwa dia juga melindungi mereka.

Yuka memperhatikan bahwa Hajime sepertinya memikirkan hal yang salah, dan buru-buru menambahkan pernyataannya.

"Umm, terima kasih sudah menyelamatkanku kemarin juga, tapi... aku sedang berbicara tentang waktu itu di labirin, ketika kau menyelamatkanku dari Prajurit Traum itu, dan kemudian menghentikan Behemoth untuk kita semua."

"...Oh. Maksudmu saat itu kau akan membuka tengkorakmu... Aku lupa itu kau, Sonobe."

 "Umm, bisakah kau tidak... menggambarkannya dengan jelas? Ini semacam pengalaman traumatis bagiku." Dia menutupi kepalanya, kenangan hari itu kembali padanya. Hajime menatapnya tanpa ekspresi, kepalanya masih miring ke satu sisi.

"Dan?"

"Ah Umm... yah... begini..." Yuka mulai tergagap lagi, tapi kemudian dia menarik napas dalam-dalam untuk menenangkan diri.

"Aku tidak akan menyia-nyiakan hidup yang kau selamatkan ini! Mungkin kau tidak benar-benar memikirkannya, Nagumo, tapi aku masih akan menghargai hidup ini yang kau berikan padaku!" Itu adalah hal yang sama yang dia rasakan ketika dia pertama kali memutuskan untuk mundur lagi. Hanya karena Hajime, yang ditertawakan tidak berharga, telah memberikan hidupnya untuk mereka sehingga semua orang masih hidup. Pada akhirnya mereka mengetahui bahwa dia sebenarnya tidak mati sama sekali, tetapi perasaan Yuka belum berubah.

Dia masih mempertaruhkan segalanya untuk menyelamatkan mereka. Dia mempertaruhkan hidupnya demi teman-teman sekelasnya. Dia tidak akan menyia-nyiakan hidup yang telah dia selamatkan. Bahkan jika dia sangat lemah dia bahkan tidak bisa dibandingkan dengan jari kelingking Hajime. Bahkan jika kejadian di labirin masih memberinya mimpi buruk. Bahkan jika dia tidak bisa berguna dalam pertempuran yang akan datang. Meski begitu, dia terus berusaha.

Atsushi dan yang lainnya semua berbalik ke Hajime dan mengangguk dengan sungguh-sungguh. Perasaan mereka sama.

Tanggapan Hajime hanya dua kata sederhana.

"Aku mengerti." Kemudian, dia melihat kembali ke monster di kejauhan.

Yuka bahkan tidak bisa memastikan apakah dia menerimanya, atau apakah tekadnya berarti apa-apa baginya. Dia hanya berdiri di sana dengan bodoh, tidak yakin apa yang harus dilakukan. Akhirnya, dia berbalik dan mulai kembali ke Nana dan yang lainnya.

Hajime merasakan tatapan dari kedua sisi. Dia melirik kedua arah dan melihat Yue dan Shea tersenyum padanya. Setelah betapa kerasnya kehidupan Hajime sejak datang ke sini, mereka sangat senang melihat kehangatan semacam ini di sekitarnya untuk sekali. Mereka juga bangga dengan bagaimana dia melakukan sesuatu yang telah meninggalkan dampak positif pada begitu banyak orang.

Hajime menggaruk kepalanya dengan canggung dan melihat dari balik bahunya untuk mengatakan satu hal terakhir kepada Yuka.

"Hei, Sonobe."

"Y-Ya?" Dia tidak berharap dia mengatakan apa-apa lagi dan sangat terkejut bahwa dia melompat beberapa inci ke udara. Semua orang juga terkejut, meskipun tidak pada tingkat yang sama.

"Kau punya nyali. Aku bisa mengatakannya saat itu." Meskipun hampir terpotong secara harfiah dalam dua detik yang lalu, Yuka masih bergegas untuk menyelamatkan teman-teman sekelasnya tanpa berpikir dua kali. Dan bahkan sekarang, meskipun dia menderita trauma, dia masih terus berjuang. Hajime benar-benar bersungguh-sungguh ketika dia mengatakan dia punya nyali.

"U-Umm..." Yuka tergagap, tidak yakin bagaimana harus menjawab. Dia tidak tahu di mana Hajime mencoba untuk maksud dengan kata-katanya. Namun, kalimatnya yang selanjutnya menjelaskan hal itu.

"Gadis seperti kau tidak akan mati dengan mudah."

"......" Yuka menatap Hajime dalam diam.

"Yah, mungkin juga tidak," tambahnya, merusak momen. Yue dan Shea menatapnya dengan putus asa, tetapi mereka masih tersenyum. Bagi pengamat, kata-kata Hajime mungkin tampak sembrono.

Namun, bagi Yuka itu sangat berarti. Mereka bertugas untuk menghapus lumpur gelap yang telah berkumpul di sudut pikirannya. Dan bukan hanya dia. Atsushi dan siswa lainnya juga pertama kali merasakan ketakutan akan kematian ketika mereka melihat Hajime jatuh. Mendengar "Kau tidak akan mati," dari orang yang benar-benar hampir mengalami kematian memiliki bobot lebih dari biasanya.

"...Terima kasih." Suara Yuka tidak lebih dari bisikan, cukup tenang untuk dibawa oleh angin. Dia tersenyum pada punggung Hajime sebelum berbalik dan bergabung kembali dengan teman-temannya. Murid-murid lain semua memandangnya, tidak yakin harus berkata apa. Sebelum mereka bisa mengatakan apa pun, David berteriak pada mereka untuk bergegas. Para siswa menjawab dengan ceria, "Roger!" dan berlari mengejarnya. Mereka semua tampak lebih energik daripada sebelumnya.

Satu-satunya orang yang pergi dengan Hajime sekarang adalah Will dan Tio. Selain Yue dan Shea, tentu saja. Jelas mereka memiliki sesuatu yang ingin mereka katakan juga, tetapi mereka tetap diam sampai Yuka selesai.

Will ragu-ragu untuk beberapa detik, tidak yakin apakah dia harus mengatakan apa yang dia pikirkan atau tidak, tetapi kemudian dia menyadari tidak ada waktu lagi. Dia menggelengkan kepalanya, menggumamkan sesuatu pada Tio, dan kemudian membungkuk pada Hajime sebelum bergegas untuk bergabung dengan Aiko dan para siswa.

Hajime memiringkan kepalanya dengan bingung, jadi Tio tersenyum dan menjelaskan.

"Dia mengatakan bahwa jika aku selamat dari pertempuran ini, dia akan memaafkanku atas kematian teman-teman petualangnya... Jadi, dengan rendah hati aku meminta kau membiarkan aku membantumu. Mana-ku sebagian besar sudah pulih, dan bahkan tanpa transformasi nyala api-ku dan angin topan cukup kuat."

Gereja Suci memandang rendah manusia naga sebagai manusiawi dan menempatkan mereka dalam kategori yang sama dengan binatang buas, tetapi mereka sebenarnya lebih seperti monster karena mereka dapat secara langsung memanipulasi mana. Tentu, mereka tidak seperti Yue, yang bisa mengendalikan semua elemen dengan mudah tanpa perlu lantunan atau lingkaran sihir, tetapi mereka masih bisa setidaknya menggunakan sihir yang mereka punya bakat tanpa lantunan atau lingkaran.

Tio melontarkan belahan dadanya ke Hajime dalam upaya untuk meyakinkannya. Dia tanpa kata-kata mengeluarkan salah satu cincin batu ajaibnya dan melemparkannya kepadanya. Dia melihatnya, bingung, sebelum menyadari bahwa itu adalah reservoir mana yang dibuat dari Divinity Stone.

"Master... untuk berpikir kau akan melamarku sebelum pertempuran... aku... Tentu saja jawabanku adalah—"

"Sial, bukan. Aku meminjamkan itu kepadamu sehingga kau bisa menjadi menara kami. Lebih baik kau mengembalikannya ketika kita selesai di sini. Apa yang membuatmu berpikir aku akan melamarmu?"

"...Begitu. Jadi ini yang mereka sebut masa lalu yang kelam." Dalam hati ngeri pada kenyataan bahwa dia pernah membuat lelucon yang sama seperti orang cabul, Yue merosotkan bahunya.

Hajime melakukan yang terbaik untuk mengabaikan Tio, yang sepenuhnya mengabaikan kata-kata Hajime dan tersenyum pada cincin di tangannya. Akhirnya, pasukan iblis muncul dari cakrawala dan terlihat dengan mata telanjang. Tentara berkumpul di dinding membawa busur, atau kertas dengan lingkaran sihir yang terukir di atasnya. Pertempuran akan segera menimpa mereka.

Tidak lama kemudian bumi bergemuruh karena hentakan puluhan ribu kaki. Awan debu besar mengikuti jejak pasukan monster, yang sekarang cukup dekat sehingga lolongan mereka dapat didengar oleh para pria di dinding. Beberapa dari mereka menggenggam tangan mereka dalam doa, sementara yang lain memandang, berwajah pucat.

Hajime melangkah maju. Dia mentransmutasikan tumpuan untuk dirinya sendiri, lalu berbalik untuk berbicara dengan penduduk kota. Dia tidak terlalu peduli untuk meredakan ketakutan orang banyak, tetapi dia ingin menghindari membiarkan kerusuhan panik pecah karena itu mungkin akan menghasilkan menyerang sesama teman.

Tatapan semua orang secara alami terfokus pada bocah berambut putih yang menatap mereka, tampaknya mengabaikan gerombolan di punggungnya. Begitu dia yakin dia mendapat perhatian semua orang, Hajime menarik napas besar dan berbicara dengan suara keras.

"Dengarkan, orang-orang pemberani dari Ur! Kemenangan kita terjamin!" Warga saling memandang dengan bingung. Hajime mengabaikan mereka dan melanjutkan, suaranya penuh percaya diri.

"Kenapa? Karena kita memiliki seorang dewi di pihak kita! Kawan, jangan pernah lupa bahwa dewi kesuburan besar Aiko-sama berdiri bersama kita!" Orang-orang tiba-tiba mulai berbisik dengan bersemangat kepada tetangga mereka. Aiko, yang telah memandu orang-orang dari belakang sesuai instruksi pengawalnya, tiba-tiba berbalik.

"Selama Aiko-sama yang agung berdiri bersama kita, kita tidak bisa kalah! Dia dikirim ke umat manusia oleh surga untuk membawa kita menuju kemenangan dan kemakmuran. Dan aku adalah pedangnya dan perisai, sebuah avatar yang lahir dari keinginannya untuk melindungi orang-orang! Lihatlah! Ini adalah kekuatan orang yang telah menerima berkat ilahi sang dewi, kekuatan pedang suci!" Hajime menarik Schlagen dari Treasure Trove-nya, lalu meletakkannya di atas dudukannya untuk menstabilkannya. Dia berlutut, dengan hati-hati menyelaraskan ruang lingkupnya dengan salah satu pteranodon yang ada di depan kawanan. Warga kota menyaksikan dengan napas tertahan.

Bunga api merah mulai mengalir di bawah laras Schlagen. Dalam hitungan detik, laras itu dilapisi selendang merah tua, membuatnya tampak tidak menyenangkan. Kemudian-

Schlagen membuktikan penampilannya yang menakutkan bukan hanya untuk pertunjukan.

Bang! Suara gemuruh memberi para penonton awal yang besar. Satu garis merah menyala di langit. Ia berlari ke arah pteranodon lebih cepat daripada yang bisa diikuti mata.

Seperti tombak yang dilepaskan dari dewa sendiri.

Pteranodon tidak pernah memiliki kesempatan. Bahkan tidak ada waktu untuk menghindar. Peluru yang lebih cepat dari suara, cukup kuat untuk menembus baja terberat, dan dilapisi dengan jaket logam penuh berlian, merobek pteranodon yang terbang beberapa kilometer jauhnya. Gelombang kejut itu begitu kuat sehingga merobek sayap pteranodon terdekat, membuat mereka meluncur ke tanah di bawah.

Hajime terus menembakkan tembakan demi tembakan tanpa jeda. Langit dipenuhi garis-garis kematian, masing-masing menghapus pteranodon lainnya. Dia sengaja menghindari yang besar membawa sosok berjubah, tetapi memastikan gelombang kejut dari peluru di dekatnya mengirim mereka terbang kembali.

Pteranodon raksasa kehilangan salah satu sayapnya pada gelombang kejut, dan berputar ke tanah dengan jeritan menusuk. Sosok berjubah di atasnya terlempar dan menghantam dengan liar saat ia meluncur ke tanah.

Hajime tidak akan memiliki kesempatan untuk membiarkan Aiko bertemu dengan bocah berjubah sampai setelah dia membersihkan pasukan monster, jadi untuk sekarang dia memastikan dia tidak akan bisa melarikan diri. Aiko mungkin akan ngeri jika dia mengetahui salah satu muridnya yang berharga telah jatuh, tetapi Hajime hanya berjanji untuk membawanya kembali hidup-hidup, tidak terluka. Dan karena dia menembak dari jarak yang sangat jauh, dia ragu Aiko bahkan melihat.

Dalam rentang beberapa detik, Hajime telah memusnahkan pasukan udara monster. Kemudian, dia meletakkan Schlagen di bahunya dan dengan tenang menoleh ke arah warga yang berkumpul. Rahang mereka ternganga kaget. Namun, Hajime hanya menyeringai tanpa rasa takut.

"Semua puji untuk Aiko-sama!" Dia mengangkat tangannya dengan penuh kemenangan, memuji kebesaran Aiko. Sedetik kemudian...

"Semua puji untuk Aiko-sama! Semua puji untuk Aiko-sama! Semua puji untuk Aiko-sama! Semua puji untuk Aiko-sama!"

"Semua puji untuk dewi kita! Semua puji untuk dewi kita! Semua puji untuk dewi kita! Semua puji untuk dewi kita!" Di mata orang-orang Ur, Aiko telah menjadi dewi tidak hanya dalam nama, tetapi dalam kebenaran. Warga tidak lagi takut. Masing-masing dari mereka memandang Aiko dengan mata penuh harapan dan penyembahan.

Aiko memerah karena malu dan mulai gemetaran. Dia menatap Hajime dan berkata, "Apa yang kau pikir kau lakukan!" Hajime, bagaimanapun, hanya mengangkat bahu dengan acuh tak acuh dan kembali ke pasukan yang akan datang.

Dia punya alasan untuk menghipnotis Aiko begitu banyak. Pertama, untuk meningkatkan pengaruh Aiko sehingga dia akan lebih berguna ketika Gereja Suci dan Heiligh berbalik melawannya. Dia tidak ragu bahwa mereka akan merasa terancam oleh kekuatannya yang luar biasa, dan berusaha untuk menggunakannya atau menguburnya. Dan pada saat itu, Aiko pasti akan berbalik melawan mereka demi dirinya, seperti yang dia lakukan sebelumnya untuk murid-muridnya yang trauma.

Dan dengan kejadian ini, ketenarannya sebagai dewi suci akan menyebar. Bahkan tanpa Hajime mempromosikannya lagi, rumor akan menyebar. Dengan demikian, Aiko akan segera menjadi lebih dari sekedar alat yang berguna untuk Gereja Suci, dia akan menjadi idola orang awam. Baik Gereja Suci maupun raja tidak akan bisa bergerak melawannya karena takut memicu pemberontakan. Selain itu, pengungkitnya terhadap para bangsawan dan pendeta akan meningkat secara besar-besaran.

Kedua, dengan cara ini warga kota tidak akan takut padanya karena menunjukkan kekuatan seperti dewa. Mereka percaya dia semacam tentara yang dikirim oleh dewi mereka, mengubah ketakutan dan kecurigaan mereka menjadi kelegaan dan kepercayaan. Jadi, bahkan ketika Gereja Suci berbalik melawannya, dia tahu akan ada orang yang bersedia membantunya... Semoga.

Ketiga, karena gurunya yang meyakinkannya untuk melakukan ini, dia ingin dia ikut serta dalam tanggung jawab atas apa yang dia mulai.

Terakhir, dan yang paling penting, ini adalah satu-satunya cara yang dapat ia pikirkan untuk menghindari kepanikan skala penuh. Mungkin saja ada solusi yang lebih baik, tetapi tidak ada cukup waktu untuk berpikir. Dia tidak ragu ia akan memarahinya karena ini nanti, tetapi ini menguntungkan Aiko juga. Bukan hanya itu, tetapi ini adalah konsekuensi langsung dari tindakannya sendiri... atau paling tidak, itulah yang akan dia lakukan untuknya sebelum melarikan diri dan meninggalkannya untuk menghadapi akibatnya.


Sorak-sorai warga kota itu hampir cukup keras untuk meredam raungan monster yang datang. Hajime bisa merasakan Aiko memelototinya dengan marah, sementara David berkata, "Apa yang kau tahu, bocah nakal itu yang mendapatkannya." Dia mengabaikan mereka semua dan mengembalikan Schlagen ke Treasure Trove-nya, mengeluarkan dua senjata gatling besar, Metzeleis, sebagai gantinya. Kemudian, dia meletakkan satu di setiap bahu dan melangkah maju.

Di sebelah kanannya adalah Yue, dan di sebelah kirinya, Shea. Untuk pertarungan ini, dia meminjamkan peluncur roketnya, Orkan. Di sebelah kiri Shea adalah Tio, yang masih terpikat oleh cincin yang diberikan Hajime padanya.

Pasukan tidak melambat sama sekali ketika Hajime telah menembak jatuh pteranodon, dan itu mendekat dengan cepat. Empat orang berdiri menentang serangan enam puluh ribu— Itu sangat menggelikan sehingga tidak tampak nyata.

Hajime melirik Yue. Dia menatapnya dan mengangguk. Dia kemudian berbalik ke Shea. Dia juga, mengangguk percaya diri, telinga kelincinya berdiri memperhatikan. Akhirnya, dia... mengabaikan Tio.

Senyum tipis muncul di bibirnya saat dia menatap gerombolan yang mendekat. Dia kemudian dengan santai mengucapkan kata-kata yang menandai awal dari pembantaian besar-besaran.

"Kalau begitu, mari kita mulai."


Apa-apaan... Apa yang sebenarnya terjadi!? Bocah berjubah hitam, Shimizu Yukitoshi, meringkuk di ujung pasukan monster. Dia buru-buru menggali parit darurat dan bersembunyi di balik banyak rintangan defensif yang dia bisa kumpulkan. Pemusnahan pteranodon sebelumnya dan kekalahan pasukannya saat ini membuatnya ketakutan.

Benar, keterkejutan yang tiba-tiba membuatnya tidak bisa berkata-kata, tetapi dia masih mengutuk dalam benaknya.

Seperti yang diduga Aiko, dalang di balik pasukan monster ini memang muridnya yang hilang.

Berkat pertemuan kebetulan yang dia alami di pegunungan, dia berjanji untuk menghapus kota Ur, bersama dengan Aiko dan pengawalnya. Namun, apa yang seharusnya menjadi kemenangan mudah dengan cepat berubah menjadi Pemandangan Neraka yang sesungguhnya. Bahkan sekarang, pasukannya yang besar terpecah belah seolah itu bukan apa-apa.

Tatatatatata! Tatatatatatatatatata! Garis-garis merah yang tak terhitung mewarnai langit merah, masing-masing menyatakan hukuman mati untuk salah satu monsternya. Setiap tombak cahaya menghancurkan monster lain, terlepas dari kekuatan, ras, atau kemampuannya. Tanpa ada kesempatan untuk melawan, pasukannya dengan cepat direduksi menjadi gunung mayat. Pistol Hajime menembakkan dua belas ribu peluru setiap menit, menjadikannya inkarnasi kematian. Lebih buruk lagi, setiap peluru memiliki pukulan yang sangat besar sehingga menembus garis musuh, menewaskan puluhan.

Monster yang tertusuk dipukul dengan sangat keras sehingga mereka mengabaikan hukum gerak. Alih-alih diterbangkan kembali, mereka hanya meledak menjadi potongan daging. Para monster melarikan diri dengan liar ke segala arah, berebut untuk keluar dari barisan api, tetapi Hajime mengarahkan dua Metzeleisnya ke arah mana pun, tidak membiarkan siapa pun melarikan diri.

Rentetan itu begitu sengit sehingga Hajime lebih seperti benteng bergerak daripada seseorang, dan tidak ada monster yang bisa mendekat. Ratusan dari mereka mati, meninggalkan tumpukan-tumpukan daging yang terpotong-potong yang darinya sungai-sungai darah mengalir.

Di sebelah kirinya, Shea menarik pelatuk Orkan secepat yang memungkinkan, menembakkan rudal demi rudal ke gerombolan. Setiap rudal terkena ledakan dengan lebar puluhan meter, melenyapkan apapun yang ada di sekitarnya. Mereka yang berada di tengah ledakan dihancurkan berkeping-keping seketika, sementara mereka yang kurang beruntung hanya dapat menangkap gelombang kejut itu sehingga tulang mereka hancur dan organ-organ mereka hancur, membuat mereka menggeliat kesakitan. Orang-orang di belakang mereka menginjak-injak orang yang terluka sampai mati dengan terburu-buru tanpa berpikir ke depan.

Begitu dia kehabisan peluru, Shea menukar dengan peluncur baru dari tumpukan yang Hajime tinggalkan untuknya dan terus meledakkan. Rudal yang ditembakkan dari ini bekerja seperti napalm, meledak di atas kepala monster dan menyemprotkan api panas ke binatang buas yang malang. Seperti granat pembakarnya, misil-misil itu penuh dengan tar yang diekstraksi dari flamrock. Yang sama yang terbakar di lebih dari 3000 derajat Celcius. Api neraka menghujani monster, membakar mereka sampai hanya abu yang tersisa. Dan ketika monster-monster yang berteriak itu berteriak-teriak di saat-saat sebelum kematian mereka, mereka menyebarkan api ke sebelah mereka, menciptakan reaksi berantai. Monster di daerah Shea memiliki satu dari dua pilihan... dihancurkan berkeping-keping atau dibakar menjadi abu.

Di sebelah kiri Shea, Tio juga mendatangkan malapetaka. Dari tangannya dia memancarkan sinar cahaya hitam yang begitu panas sehingga menghanguskan udara yang mereka lewati. Itu adalah nafas yang sama yang dia tembakkan pada Hajime dalam bentuk naganya. Sepertinya dia bisa menggunakannya dalam bentuk manusia juga. Nyala api cukup kuat untuk menguji bahkan pertahanan terbaik Hajime yang merobek pasukan, membakar langsung melalui barisan musuh.

Tio berangsur-angsur menyapu tangannya dari sisi ke sisi, memotong ke bawah sejumlah besar monster dengan rentetan hitamnya. Ketika akhirnya berhenti, satu-satunya hal yang tersisa adalah deep gouges memotong ke dalam bumi. Namun, serangan tunggal itu telah mengeringkan mana. Tio terhuyung-huyung, bahunya naik-turun. Tetapi dengan satu ciuman cincin Hajime, cadangannya diisi kembali, dan dia menegakkan tubuh sekali lagi.

Dia menarik mana dari cincin yang diberikan Hajime padanya. Dengan sebagian besar bagiannya sudah musnah, Tio memutuskan untuk melupakan napas dan terjebak pada mantra yang mengonsumsi mana yang relatif lebih sedikit.

"Bangkitlah, angin ribut, diilhami oleh neraka merah itu sendiri— Api Penyucian!" Untuk menjaga konsumsi mana yang lebih rendah, dia mengubah cara untuk mengucapkan mantra. Angin puyuh berapi-api muncul di depannya. Itu cukup mudah untuk peringkat F4 pada Skala Fujita Tornado.

Lebarnya puluhan meter, dan saat melaju ia menarik monster-monster terdekat ke badai yang berputar. Satu demi satu, monster ditarik ke dalam neraka kematian yang berputar. Mereka hanya dibebaskan setelah mereka menjadi abu di tungku crimson, dan ribuan abu monster ditaburkan ke tanah seperti salju abu-abu. Tio tidak berhenti sampai tanah diselimuti jelaga.

Di sebelah kanan Hajime, kampanye pemusnahan Yue bahkan lebih mengerikan. Ketika Hajime dan yang lainnya sudah mulai, Yue masih menutup matanya. Merasa bahwa sayap kanan itu aman, monster semua berkerumun ke arah itu untuk memulai serangan mereka. Mereka dikemas begitu dekat sehingga menghalangi tugas mereka. Akhirnya, ketika mereka menutup jarak hingga 500 meter dari Yue, dia membuka matanya. Dia menggumamkan satu kata. Meskipun suaranya nyaris tidak berbisik, itu bergema di medan perang.

"Asura." Itulah pemicu mantranya. Mantra yang menggabungkan sihir gravitasi yang dia warisi dari Miledi Reisen, cukup kuat untuk memengaruhi hukum alam semesta. Itu adalah mantra yang sulit untuk dikuasai sehingga bahkan Yue, seorang putri vampir yang berbakat dengan bakat seperti dewa di semua bidang sihir, membutuhkan waktu untuk membangun mana untuk melemparkannya.

Lingkaran kegelapan muncul di atas monster, mirip dengan yang dia panggil saat melawan Tio. Namun, tidak seperti bola itu, yang ini mulai berubah. Itu membentang dan membentang sampai mengelilingi bagian dari pasukan monster di semua sisi. Kemudian, setelah itu menghalangi sinar matahari dan menjebak monster, itu jatuh.

Cara paling sederhana untuk menjelaskan apa yang terjadi selanjutnya adalah monster, dan tanah tempat mereka berdiri, menghilang begitu saja. Bagi orang-orang Ur, yang menyaksikan pertempuran dari keamanan kota, seperti itulah rupanya.

Apa yang sebenarnya terjadi tidak jauh lebih rumit dari itu. Selimut hitam pekat telah jatuh di atas monster, menghancurkan mereka di bawah beban yang sangat besar yang telah menciptakan kawah sedalam sepuluh meter.

Tanpa ada kesempatan untuk memahami apa yang terjadi, pasukan monster telah diratakan seperti panekuk. Yang tersisa hanyalah tumpukan mayat di bawah kawah. Dalam satu pukulan, Yue telah membantai dua ribu monster. Mereka yang cukup sial untuk ditangkap di tepi kubah telah membelah tubuh mereka, isi perut dan organ tumpah dari sisa setengah dari tubuh mereka.

Karena kemunculan kawah yang tiba-tiba, monster yang masuk dari belakang tidak punya waktu untuk bermanuver, dan jatuh peringkat demi peringkat. Tuduhan tidak berhenti dengan segera, dan monster terus jatuh selama beberapa detik setelah itu. Dalam beberapa detik lubang itu dipenuhi dengan ribuan monster, dan Yue menarik cincinnya untuk mana, memberikan mantra gravitasi lain. Jadi, kumpulan mayat pertama bergabung dengan lapisan kedua tubuh yang hancur.

Udara pekat dengan aroma darah monster yang memuakkan. Angin membawanya ke kota, menyebabkan sejumlah orang mulai muntah. Tapi tetap saja, mereka tidak bisa mengalihkan pandangan dari kekuatan luar biasa yang ditampilkan Hajime dan partynya. Sorak-sorai kemenangan terdengar di seluruh kota.

David dan para ksatrianya menatap tercengang ketika mereka menyaksikan pembantaian berlangsung. Yuka, Atsushi, dan siswa lainnya merasa berkonflik ketika mereka menyadari betapa besar kesenjangan antara kekuatan mereka dan Hajime.

Awalnya mereka dipompa untuk membantunya mempertahankan kota, tetapi mereka segera menyadari bahwa mereka seperti penduduk kota, hanya dilindungi. Dan oleh anak yang sama yang mereka semua bully karena "tidak berharga." Ada banyak perasaan rumit yang muncul di sana.

Aiko hanya berdoa. Untuk keamanan Hajime dan teman-temannya. Pada saat yang sama, dia akhirnya menyadari implikasi penuh dari apa yang dia sarankan. Melihat pembantaian tanpa ampun di hadapannya, rasanya seperti hatinya yang naif sedang dihantam oleh palu godam dari semua kontradiksi yang dia hindari tatapannya.

Sekitar waktu gerombolan monster telah cukup menipis sehingga orang bisa melihat cakrawala utara antara celah di garis mereka, Tio runtuh. Dia telah menggunakan semua MP-nya sendiri, bersama dengan MP yang disimpan dalam cincin yang diberikan Hajime padanya.

"Ngh, sepertinya ini sejauh yang aku bisa lakukan. Permintaan maafku... aku tidak bisa mengumpulkan satu bola api lagi." Tio jatuh ke tanah dengan menghadap ke bawah, tetapi mengerahkan seluruh kekuatannya untuk menatap Hajime. Wajahnya pucat pasi saat dia meminta maaf. Jelas dia sudah menghabiskan semua yang dia miliki.

"...Itu cukup bagus. Untuk orang cabul, kau cukup kuat. Serahkan sisanya pada kami dan istirahat."

"Kau sangat baik, Master... Aku yakin kau akan menghinaku, namun... Meskipun begitu, memercikkan beberapa pujian di sela-sela penghinaan tentu saja menarik... Bisakah aku mengharapkan perawatan yang lebih keras dari sekarang?"

"Pergilah tidur dan jangan pernah bangun." Tubuh Tio yang lelah tergelitik kegembiraan. Meskipun seputih seprei, ekspresinya sangat gembira. Hajime menggelengkan kepalanya dengan jijik, lalu berbalik ke kerumunan monster yang sangat berkurang.

Tidak mungkin ada lebih dari delapan hingga sembilan ribu yang tersisa. Pasukan telah benar-benar hancur.

Namun, monster terus mengisi daya tanpa berpikir. Atau lebih tepatnya, sebagian monster masih tanpa berpikir memerintahkan sisa-sisa untuk mengisi daya. Sebagian besar monster telah benar-benar kehilangan keinginan untuk bertarung, tetapi mereka masih patuh mengikuti perintah pemimpin mereka untuk menuntut. Butuh jumlah mereka untuk menipis sebanyak ini untuk diperhatikan Hajime.

Dalam penjelasan awalnya, Tio berspekulasi bahwa bocah berjubah itu hanya mencuci otak para pemimpin dari masing-masing ras, dan membuat mereka mengendalikan klan mereka. Dari kelihatannya, hipotesisnya benar. Itu adalah cara yang sangat efisien untuk mengumpulkan pasukan.

Bahkan seseorang dengan keterampilan yang sangat kuat seperti Yukitoshi, yang mampu mencuci otak seorang manusia naga seperti Tio, tidak akan mampu mengumpulkan begitu banyak monster dalam waktu sesingkat itu. Itu berarti cara tercepat untuk mengakhiri ini adalah dengan hanya memotong semua pemimpin, yang gerakannya sudah tumpul oleh fakta bahwa mereka dicuci otak. Setelah komandan mereka pergi, monster akan kembali mengikuti insting mereka dan melarikan diri dalam menghadapi kekuatan Hajime yang menghancurkan.

Hajime menatap kedua Metzeleisnya. Keduanya berasap. Jelas sistem pendingin mulai gagal. Jika dia mendorong mereka lebih keras, mereka terlalu panas. Mereka kurang lebih di batas mereka.

Tentu saja dia selalu bisa memperbaikinya nanti, tetapi serumit mesin mereka, akan butuh waktu. Itu bukan sesuatu yang bisa dia lakukan saat itu juga. Tampaknya lebih pintar untuk mengubah taktik dan senjata saja.

"Yue, berapa banyak yang tersisa?"

"...Mmm, bernilai sekitar dua cincin. Sihir gravitasi membutuhkan lebih dari yang kukira. Aku perlu lebih banyak latihan."

"Kau sudah mengalahkan 20 ribu sendirian, aku akan mengatakan kau baik-baik saja. Aku akan mencoba dan menentukan target spesifik mulai sekarang, jadi cukup dukung aku."

"Baik." Yue berhasil memahami seluruh situasi dari penjelasan singkat Hajime dan mengangguk. Mereka benar-benar sempurna dalam sinkronisasi. Puas, Hajime menoleh ke Shea.

"Shea, bisakah kau membedakan mereka?"

"Yap. Ada yang terkendali yang merasa seperti Tio, dan yang ketakutan, kan?"

"Takut... Ya, cukup banyak. Yang dikendalikan mungkin adalah pemimpin dari masing-masing unit. Jika kita bisa mengalahkannya, sisa monster akan lari."

"Oh, bagus. Aku mulai kehabisan peluru, jadi aku tidak akan bisa mempertahankan ini lebih lama lagi!"

"Y-Ya... Apakah hanya aku, atau apakah kau mendapatkan lebih banyak sengit baru-baru ini?"

"Tentu saja. Siapa yang menurutmu selama ini berkeliaran?" Shea tersenyum pada Hajime, yang balas tersenyum. Tetapi tidak ada waktu untuk sentimentalitas di medan perang. Hajime dengan cepat mengembalikan Metzeleis-nya ke dalam Treasure Trove-nya dan menarik Donner dan Schlag. Pada saat yang sama, Shea melempar Orkanya dan melepaskan Drucken.

Ada sekitar seratus pemimpin yang tersisa. Manipulator mereka mungkin khawatir kehilangan kendali atas beberapa monster yang tersisa yang dia tinggalkan, jadi dia membuat mereka tetap di belakang.

Dengan Tio yang kalah, dan kedua persenjataan berat Hajime dan Shea tidak lagi berperan, para monster akhirnya melihat kesempatan mereka. Mereka dituntut keluar dengan semangat baru.

Untuk membuka jalan bagi duo, Yue melemparkan salah satu dari mantranya.

"Draconic Thunder." Awan gelap muncul di langit yang cerah beberapa detik sebelumnya, berderak dengan listrik. Beberapa detik kemudian, seekor naga yang tersusun dari kilat turun dari surga dengan raungan gemuruh. Dia menyapu barisan depan pasukan monster, mulutnya yang menganga mengucapkan sesuatu yang cukup disayangkan untuk ditangkap di jalurnya. Para monster goyah, muatan mereka rusak.

"Ayo pergi, Shea!"

"Aye aye, pak!"

Hajime dan Shea berlari melewati celah. Hajime melesat maju dengan Langkah Supersonik, menembak Donner dan Schlag tanpa henti. Pelurunya berkelok-kelok melalui gelombang monster, menemukan celah terkecil sampai mereka mencapai target yang diinginkan, para pemimpin monster. Setiap peluru secara akurat mengenai titik vital, membunuh monster secara instan.

Monster-monster di barisan depan tidak bisa mengerti mengapa para pemimpin mereka mati satu demi satu, jadi mereka mulai panik. Sekitar waktu yang sama, bayangan tiba-tiba muncul di atas salah satu monster. Dia mendongak, dan melihat seorang gadis dengan telinga kelinci melaju ke arahnya, sebuah palu perang besar besar di tangannya.

Dia menggunakan kepalanya sebagai landasan peluncuran, dan melompat lebih jauh ke gerombolan monster. Shea mengulangi tindakan itu beberapa kali, melompat dari monster ke monster, hingga akhirnya dia melompat dari yang terakhir dengan kekuatan yang cukup untuk menghancurkannya, dan menggunakan sihir gravitasi untuk meringankan tubuhnya. Ketika dia mencapai puncak lompatannya, dia menggandakan berat badannya secara eksponensial dan terjun ke tanah. Dia langsung menuju ke tempat sekelompok pemimpin monster berkerumun bersama. Menggunakan recoil dari ledakan senapan Drucken untuk mempercepat dirinya lebih jauh, Shea menghantam tanah dengan kecepatan sangat tinggi. Dia mentransfer semua energi kinetik ke palu dan mengayunkannya.

"Uryaaaaaaaaaa!" Drucken menghantam tanah dengan kekuatan meteorit. Tanah bergetar, seolah gempa baru saja terjadi, dan gelombang kejut besar menyebar dari titik benturan.

Bulltaur yang telah dipukul langsung oleh palu itu dihancurkan menjadi bubur, potongan dagingnya terbang ke segala arah. Setelah menempuh perjalanan panjang, mereka jatuh ke tanah. Semua yang menunggu mereka sekarang adalah pembusukan yang lambat dan kembali ke bumi dari mana mereka datang. Monster yang berada di dekatnya mengalami nasib yang sama. Batu-batu besar di dekatnya telah dikirim terbang dari kekuatan dampak Drucken, dan mereka meniup melalui monster di dekatnya, merobek-robek mereka.

Shea mengangkat Drucken keluar dari tanah dan berlari ke kelompok pemimpin lain. Tentu saja, monster-monster itu tidak akan hanya diam dan membiarkan Shea mengambil jalannya bersama mereka. Mereka berkerumun di sekelilingnya, berharap untuk membanjiri dirinya dengan angka.

"Kalian akan membutuhkan lebih dari itu!" Shea menekan tuas, memperluas pegangan Drucken dengan meteran yang baik, dan kemudian menggunakan recoil senapan Drucken untuk mulai berputar seperti gasing. Palu besar, didukung oleh kekuatan sentrifugal, mengirim monster terbang.

Tidak ada Bulltaur yang terhindar dari amarahnya. Seorang gadis yang tampak mungil sedang mengetuk monster seperti bola ping pong dengan palu beberapa kali ukurannya. Itu benar-benar nyata.

Shea menyelesaikan satu putaran penuh, mengatur ulang posisinya, dan mulai menuju ke kelompok pemimpin berikutnya sekali lagi. Tapi sebelum dia melangkah terlalu jauh, telinganya yang sensitif mengangkat suara sesuatu yang mendekat dengan cepat dari kanannya. Dia dengan tenang mengayunkan Drucken, berbalik dengan ayunannya.

"Grrrrrrrr!"

"Apa— !?"

Namun, serigala hitam bermata empat yang datang menyerang Shea telah memprediksi serangannya dan berhenti tepat pada waktunya untuk menghindari diledakkan oleh Drucken.

Biasanya, monster akan mengisi daya saat mereka melihat celah. Shea berharap serigala ini tidak berbeda, dan dengan demikian memusatkan tubuhnya memperkuat kakinya, mengarahkan tendangan ke kepala serigala. Namun, itu bertindak bertentangan dengan harapan.

"Hah? Wawawah!" Alih-alih menyerang Shea, serigala melompat ke Drucken, membungkus rahangnya yang kuat di sekitarnya, dan mencoba menjepitnya ke tanah. Meskipun tentu saja, dengan seberapa besar dia memperkuat tubuhnya, kekuatan serigala belaka tidak ada artinya bagi Shea. Itu berkata, gerakannya sangat tak terduga sehingga masih berhasil membingungkan Shea untuk sesaat, yang sepanjang waktu dibutuhkan. Dengan pengaturan waktu yang sempurna, serigala lain melompat ke arah Shea dari belakang, rahangnya terbuka lebar. Shea dengan cepat membatalkan penguatan tubuh yang menguatkan kakinya, lalu menerapkannya di seluruh tubuhnya. Dengan cara ini, dia siap untuk serangan yang akan datang.

Sedetik sebelum itu sampai padanya, sesuatu menghalangi jalannya.

Sebuah salib logam aneh tiba-tiba muncul, dengan perisai bundar enam puluh sentimeter empat puluh sentimeter melekat pada pusatnya. Perisai bundar memblokir jalan serigala, mencegahnya menggigit Shea.

"Fweh!? A-Apa-apaan ini?" Serigala dengan marah mencoba untuk menggigit dan mencakar jalan melewati perisai, tetapi benda merah muda itu bahkan tidak bergerak. Sedetik kemudian, ada ledakan yang memekakkan telinga, dan rahang serigala meledak.

"Graaaaaaah!" Saat serigala menggeliat kesakitan, salib tiba-tiba melayang di atas kepalanya dan dengan dentuman kedua, meniup kepalanya.

Ada serangkaian ledakan lagi, dan Drucken tiba-tiba merasa sedikit lebih ringan. Shea berbalik untuk melihat dua salib melayang lagi. Mereka telah menembak serigala melalui kepala dan perut.

"Jangan lengah, Shea. Beberapa monster ini jelas berada pada level yang berbeda dari yang lain. Mereka sepertinya tidak dicuci otak atau mengikuti perintah monster lain. Aku akan meminjamkan tiga dari cross bit-ku. Kalahkan kelompok pemimpin di sana. Yue mengatakan dia hanya bisa menahan garis depan selama lima menit." Hajime mengiriminya pesan telepati untuk menjelaskan situasinya. Shea dengan cepat tersentak keluar dari kebodohannya dan mendapatkan kembali fokusnya. Dia menyentuh kalung di lehernya, yang dia tolak untuk menyebut kerahnya, dan menjawab dengan telepati.

"Roger! Terima kasih untuk penyelamatannya. Kau benar-benar membantuku di sana!"

"Ya, berhati-hatilah."

"...Fufu. Kau mulai bertingkah jauh lebih baik padaku baru-baru ini, Hajime-san. Hanya sedikit lagi dan kau akan jungkir balik untukku!"


Shea memotong tautan telepati sebelum mengatakan itu sedikit terakhir. Dia tersenyum lembut pada dirinya sendiri ketika dia melihat pelindung mekanis yang dikirim Hajime. Motivasinya diperbarui, dia menyerang para pemimpin yang tersisa, mengawasi monster serigala itu lagi.


"Sheesh, gadis itu selalu membuat dirinya dalam kesulitan..." Hajime bergumam pada dirinya sendiri saat dia menabrak gelombang monster lain. Ada empat salib mengambang di sebelahnya juga.

Ini adalah senjata omni-directional, dikendalikan oleh gravitasi yang dia buat, cross bits. Mereka berfungsi pada prinsip yang sama dengan Ornisenya, tetapi ini dirancang untuk pelanggaran. Mereka masing-masing dilengkapi dengan rifle dan shotgun, dan dia mengendalikan mereka dengan tujuh batu roh yang disematkan ke gelang yang dia kenakan. Dia telah melapisi lapisan luar mereka dengan Kulit Berlian, dan dengan perintah dari batu rohnya, mereka dapat diubah menjadi perisai yang kuat pada saat itu juga.

Gun-fu-nya, dikombinasikan dengan rentetan dari cross bit-nya, membuatnya menjadi badai kematian yang tidak dapat didekati. Dia sudah menjatuhkan empat puluh pemimpin, dan karena Intimidasinya penuh, banyak monster mulai melarikan diri.

"Hm? Bukannya itu..." Di ujung pandangannya, Hajime melihat seseorang berteriak keras pada monster yang melarikan diri. Itu tampak mencurigakan seperti kepala seseorang, jadi Hajime menggunakan Farsight untuk mendapatkan gambar yang lebih jelas tentang apa itu. Jelas sekali itu adalah kepala manusia, ditutupi oleh jubah hitam.

Shimizu meneriaki pasukannya yang mundur seperti anak kecil yang marah. Melihat itu tidak berpengaruh, dia mengangkat artefaknya, sebuah tongkat, dan mulai melantunkan mantra. Hajime tentu saja tidak punya alasan untuk membiarkannya selesai, jadi dia membuang staf dari tangan Shimizu dengan tembakan yang ditempatkan dengan baik dari Donner. Kekuatan tembakan membuat Shimizu terhuyung kembali ke lubangnya.

Hajime tidak yakin apakah itu yang dilakukan Shimizu atau tidak, tetapi sejumlah serigala hitam memilih saat itu untuk melompat keluar dari kerumunan dan mencoba untuk menjatuhkannya. Kekuatan dan koordinasi mereka jauh lebih besar daripada monster biasa. Mereka mengingatkan Hajime tentang Serigala Ekor Kembar yang dia lawan di jurang. Dia menduga kekuatan mereka juga berada di level yang sama. Mereka tidak memiliki kemampuan untuk memanipulasi petir seperti yang dilakukan Serigala Ekor Kembar, tetapi menilai dari bagaimana mereka kadang-kadang berhasil menghindari serangan Hajime dengan waktu yang tanpa cela, dia menduga sihir khusus mereka haruslah Foresight. Dan koordinasi mereka luar biasa... Dengan kata lain, mereka cocok dengan kekuatan monster terlemah di jurang. Bahkan itu adalah prestasi yang mengesankan.

Mungkinkah mereka lebih jauh dari barisan pegunungan kedua? Tetapi bahkan jika itu masalahnya... apakah Shimizu benar-benar bekerja sendirian di sini? Hajime menaruh pikiran itu di benaknya. Saat ini, dia perlu fokus pada musuh di depannya. Jadi, dia mengalihkan perhatiannya dari para pemimpin monster ke dua belas serigala hitam yang melompat ke arahnya.

Dia berputar dalam lingkaran, menembak Donner dan Schlag ke segala arah untuk mencoba dan menembak jatuh sebagian besar yang terkoordinasi di sekitarnya. Karena dia tahu mereka menghindari serangan awalnya dengan Foresight, dia menggunakan Foresight sendiri untuk membidik ke mana dia mengharapkan mereka berada setelah menghindar.

Beberapa dari mereka berhasil menghindari itu, yang mengejutkannya. Sepertinya seperti Serigala Ekor Kembar, mereka memiliki bentuk telepati kasar yang memungkinkan mereka untuk bertukar informasi selama pertempuran.

Dalam sepersekian detik Hajime butuh untuk mengisi ulang, salah satu serigala yang tersisa melompat ke arahnya dari belakang. Namun, salah satu cross bit-nya menabraknya dari atas seperti guillotine. Yang lain mencoba menggunakan kawannya yang jatuh sebagai batu loncatan untuk melompat ke Hajime, tetapi ia menghancurkannya dengan ledakan shotgun dari siku buatannya.

Sisanya mencoba mengelilingi Hajime, tetapi dengan semburan api terkonsentrasi dari dua cross bit yang tersisa, mereka terpaksa meninggalkan ide itu. Hajime menggunakan Langkah Supersonik untuk meluncur melalui celah yang dibuat oleh bit-nya, menembakkan revolver kembarnya di belakangnya saat ia menyelinap keluar dari pengepungan.

Dua serigala mencoba mengejarnya dan melakukan serangan menjepit, tetapi umpan silang Hajime menembak jatuh mereka, jadi Donner dan Schlag mengklaim nyawa dua orang lagi.

"Graaaaaah!" Salah satu serigala lainnya ditabrak oleh salah satu monster yang telah dihancurkan kembali, dan dilemparkan ke arah Hajime. Hajime menghindar ke samping, membunuh monster yang datang ke arahnya, dan meniup kepala serigala yang tersangkut dengannya. Dia kemudian berguling berdiri, hanya untuk menemukan serigala beberapa inci dari wajahnya, terbuka lebar. Itu telah memilih waktu dan tempat yang tepat untuk menyerang. Hampir seolah tahu di mana dia akan berada. Siapa pun yang menonton pasti Hajime telah digigit. Namun, Hajime bergoyang sedikit, dan gigi serigala menjepit di udara kosong. Dia entah bagaimana telah mundur selangkah dalam sekejap. Dia kemudian menekan Schlag ke perut serigala dan menembak.

Semua serigala yang tersisa melompat ke arahnya, tetapi karena suatu alasan setiap kali mereka mendekat, tiba-tiba Hajime akan berada di tempat yang berbeda. Dan setiap kali, Hajime akan menembak mereka dari jarak dekat.

Tampaknya seolah-olah serigala mengira serangan mereka sendiri, yang pada kenyataannya adalah mereka. Hajime menggunakan keterampilan turunan Illusion Waltz untuk membingungkan indera mereka. Itu adalah keterampilan turunan dari Hide Presence, yang meninggalkan kehadiran umpan di tempat Hajime telah berdiri selama beberapa detik sambil menyembunyikan keberadaannya yang sebenarnya. Karena sepertinya dia masih di sana, para serigala tidak dapat mengetahui bahwa dia menyembunyikan kehadirannya. Tentu saja, jika mereka berhenti untuk mengamatinya, mereka akan melihat triknya. Namun, sangat sulit untuk fokus pada pengamatan sementara di tengah perjuangan hidup dan mati. Dan karena serigala-serigala ini lebih mengandalkan indera mereka daripada kebanyakan monster, tipuannya sangat efektif.

Ditambah lagi, dia menambah Illusion Waltz-nya dengan Riftwalk, dan menggunakan cross bit-nya pada saat yang sama, sehingga serigala, bahkan sekuat yang ada di jurang, tidak akan pernah memiliki kesempatan untuk menyentuhnya. Jadi, dalam waktu kurang dari satu menit, kartu truf Shimizu telah dimusnahkan tanpa banyak goresan pada Hajime.

Dengan serigala keluar dari jalan, Hajime mengirim cross bit-nya untuk menghabisi para pemimpin monster yang tersisa. Dari gambar yang dikirimkan oleh cross bit-nya yang lain, Shea juga akan selesai dengan sisinya. Sementara itu, Draconic Thunder Yue menjaga monster yang tersisa di teluk.

Dalam dua menit lagi, mereka telah berhasil menghilangkan semua monster yang dicuci otak yang bisa mereka temukan. Setelah dia yakin tidak ada satupun yang tersisa, Hajime menarik napas dalam-dalam dan mengeluarkan mana yang dicampur dengan proporsi epik.

"Hyaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaaah!" Suaranya bergema di seluruh medan perang. Tekanan kuat itu mengintimidasi para monster, menyulut ketakutan ke dalam hati mereka. Seluruh pasukan membeku sesaat. Kemudian, mereka menyadari tidak ada lagi yang memerintahkan mereka maju, jadi mereka perlahan mulai mundur. Ketika tidak ada yang mengejar, mereka berbalik dan lari kembali ke gunung, semuanya memastikan untuk memberi Hajime tempat tidur yang luas.

Dia seperti batu di tengah aliran yang mengalir, mengalihkan aliran mundur mereka di sekeliling dirinya. Saat dia menyaksikan pengunduran, Hajime melihat Shimizu mencoba beristirahat untuk itu dalam kekacauan. Dia mengendarai apa yang mungkin merupakan serigala bermata empat terakhir.

"Sayang sekali. Ini sudah terlambat. Jika kau memerintahkan semua pasukanmu untuk menutup mundur lebih awal, kau mungkin memiliki kesempatan." Hajime berlutut, membidik Donner dengan hati-hati, dan melepaskan dua tembakan berturut-turut dengan cepat.

Bidikannya sempurna. Merasakan bahaya, serigala dengan cepat melompat ke samping dan menghindari tembakan pertama, menyebabkan serangan kedua langsung ke tulang paha. Tanpa kaki untuk berdiri, serigala jatuh ke tanah, melempar Shimizu. Dengan seberapa tinggi statistiknya, kejatuhan itu tidak menyebabkan damage nyata pada Shimizu, jadi dia langsung bangkit kembali. Dia berlari ke serigala dan mulai meneriakkan sesuatu. Ketika itu tidak merespon, dia menendang kepalanya.

Dia mungkin mencoba untuk mendapatkannya kembali sehingga dia bisa melarikan diri. Dari kelihatannya, dia sudah berada dalam genggaman histeria. Menyadari itu tidak merespon, dia meletakkan tangannya di atas kepalanya dan mulai melantunkan sesuatu, kemungkinan besar mantra untuk secara paksa membuatnya berdiri.

Tapi Hajime tidak memberinya kesempatan. Dia menembakkan peluru lain ke kepalanya, menyingkirkan serigala dari kesengsaraannya. Shimizu dikirim tergeletak dari kekuatan peluru. Dia bangkit lagi, dan mulai berlari dengan dua kakinya sendiri, bercampur dengan gerombolan monster yang melarikan diri ke utara.

Hajime menarik Steiff, lalu berlari mengejar Shimizu. Anak itu berbalik ketika dia mendengar suara yang tidak dikenalnya, dan melakukan pengambilan ganda ketika dia melihat sepeda motor, sesuatu yang tidak seharusnya berada di dunia ini, melesat ke arahnya. Dia mulai berlari lebih cepat lagi, mencoba dengan sia-sia untuk melampaui motornya.

"Apa-apaan! Apa yang terjadi! Ini tidak mungkin terjadi! Aku seharusnya menjadi pahlawan— Gweh!?" Dia mulai memuntahkan aliran kutukan, tetapi satu pukulan dari lengan palsu Hajime membuatnya diam. Shimizu terjerembab ke tanah dan meluncur beberapa meter sebelum berhenti tanpa basa-basi.

"Nah, aku bertanya-tanya apa yang Sensei akan lakukan denganmu? Dan tergantung bagaimana keadaannya... denganku." Hajime bergumam pada dirinya sendiri ketika dia mengikat Shimizu dengan kawat dari lengan buatannya dan mulai mengantarnya kembali ke kota. Awan debu masih menggantung di dataran yang hancur, yang tertutupi oleh lautan darah dan daging. Hajime mengendarai Steiff melewati pembantaian sambil menyeret Shimizu. Dia baik dan benar-benar dikalahkan sekarang.


Bagi Shimizu Yukitoshi, menjadi bersemangat ke dunia lain selalu menjadi mimpinya. Dia tahu itu tidak mungkin dalam kenyataan, jadi dia menghabiskan waktu luangnya membaca novel ringan tentang dipanggil ke dunia lain dan melamun tentang petualangannya sendiri. Dia memiliki fantasi yang tak terhitung jumlahnya tentang menyelamatkan dunia dan memenangkan harem bagi dirinya sendiri.

Setiap inci kamar Shimizu ditutupi dengan poster-poster gadis-gadis anime imut, dan ia memiliki rak pajangan untuk semua tokohnya, banyak di antaranya dalam pose sugestif. Rak bukunya penuh dengan manga, novel ringan, buku seni, dan novel visual dari semua jenis. Yang tidak muat di rak bukunya ditumpuk di sudut-sudut kamarnya.

Shimizu Yukitoshi adalah seorang otaku. Namun, tidak ada teman sekelasnya yang tahu itu. Dia melakukan pekerjaan yang sempurna untuk menyembunyikan hobinya. Alasannya jelas. Dia telah melihat bagaimana kelasnya memperlakukan Hajime. Dia tidak cukup berani untuk terbuka tentang hobinya ketika dia tahu itu akan membuatnya diganggu.

Dalam kata-katanya sendiri, dia hanya NPC kecil belaka di kelasnya sendiri. Dia tidak punya teman dekat, jadi dia hanya menghabiskan sebagian besar waktunya di sekolah membaca dengan tenang di mejanya. Dia akan menjawab singkat jika diajak bicara, tetapi tidak pernah memulai percakapan sendiri. Karena seberapa banyak dia diintimidasi di sekolah menengah, dia tumbuh menjadi seorang pemuda yang pemalu dan menutup diri. Itu menjadi sangat buruk sehingga dia berhenti datang ke sekolah, memilih untuk diam di rumah. Dari sana, tidak bisa dihindari bahwa ia akan menenggelamkan dirinya dalam buku, permainan, dan anime.

Orang tuanya tentu saja mengkhawatirkannya, tetapi ketika dia menyelinap semakin dalam ke lubang otaku, saudara-saudaranya mulai memperlakukan dia seperti gangguan. Tak lama kemudian, Shimizu merasa tidak diinginkan bahkan di rumahnya sendiri.

Meskipun dia tidak pernah membiarkannya muncul, intimidasi yang terus-menerus melemahkan kepribadiannya. Dia mulai memendam keinginan untuk memerintah atas orang lain. Keinginan itu memanifestasikan dirinya dalam permainan yang dimainkannya, serta fantasi yang dimilikinya.

Itulah sebabnya ketika Shimizu akhirnya dipanggil ke dunia lain, dia sangat gembira. Bahkan ketika Aiko meneriaki Ishtar untuk mengirim mereka kembali, atau ketika Kouki membangunkan para siswa untuk memperjuangkan rakyat, Shimizu tersesat dalam pikirannya sendiri, memikirkan bagaimana dia akhirnya akan menjadi pahlawan yang dia selalu diimpikan. Meskipun dia gembira pada awalnya, dia segera mulai tumbuh ketidakpuasan dengan kehidupan dunia lain yang baru. Dia menyadari bahwa kenyataan sangat berbeda dari fantasi yang selalu dia miliki. Pertama-tama, sementara Shimizu memang memiliki kemampuan curang yang sangat kuat, begitu juga teman-teman sekelasnya yang lain. Dan pahlawan yang seharusnya bukan dia, tapi Kouki. Karena itu, dia masih tidak lebih dari NPC kecil belaka di mata teman-teman sekelasnya, dan semua gadis berbondong-bondong ke Kouki.

Tidak ada bedanya dengan di Jepang. Meskipun harapan terbesarnya telah dikabulkan, Shimizu hanya tumbuh lebih dengki dan tidak puas dengan hidupnya.

Kenapa dia bukan pahlawan? Kenapa Kouki adalah satu-satunya yang mendapatkan semua gadis? Kenapa Kouki adalah satu-satunya yang mendapat perlakuan khusus? Dia yakin bahwa jika dia adalah pahlawan, dia bisa melakukan pekerjaan yang lebih baik. Dia tahu bahwa dia akan lebih baik kepada semua orang jika mereka datang kepadanya... Dia menyalahkan orang lain atas semua masalahnya, dan keyakinan egois bahwa hanya dia yang istimewa mulai menggerogoti jiwanya.

Saat itulah ekspedisi pertama ke Labirin Great Orcus terjadi. Shimizu melihat ekspedisi ini sebagai kesempatannya. Tidak ada yang pernah memperhatikannya. Tidak ada yang peduli apakah dia ada di sana atau tidak. Tetapi jika dia bisa menunjukkan betapa hebatnya dia berkelahi, teman-teman sekelasnya harus memperhatikannya. Dia bahkan tidak menyadari betapa tidak realistisnya harapannya... tetapi peristiwa di labirin kemudian memaksanya untuk menyadari kebenaran.

Dia bukan orang yang istimewa, alam semesta tidak akan membungkuk ke belakang untuk membuatnya tampak istimewa, dan jika dia membiarkan penjagaannya turun sesaat, dia akan mati. Semua fantasinya hancur ketika dia menemukan dirinya dikelilingi oleh pasukan Tentara Traum, dengan Behemoth mengamuk di belakangnya.

Dan ketika dia melihat salah satu teman sekelasnya jatuh ke dalam "kematiannya," hatinya yang buruk hancur.

Dia terus maju dengan membuat alasan dan diam-diam membenci semua orang di sekitarnya, jadi dia sama sekali tidak berkemauan keras. Dikalahkan, ia kembali menjadi pendiam ketika mereka kembali ke istana, tetapi ia tidak bisa lagi beralih ke anime dan video game untuk mencari hiburan. Jadi sebagai gantinya, dia kehilangan dirinya dalam buku-buku tentang sihir hitam, karena profesinya adalah Dark Mage.

Sihir hitam umumnya memengaruhi pikiran dan persepsi target. Dalam pertempuran, tujuan utamanya adalah untuk menghilangkan musuh. Dia menganggapnya seperti ikan di air, dan dia dengan cepat menjadi mahir dalam menciptakan ilusi kepada musuh yang disorientasi, mengganggu kemampuan mereka untuk melemparkan sihir, dan bahkan membuat mereka melukai diri mereka sendiri dalam kebingungan.

Dalam keadaan tertekan, Shimizu menyadari sesuatu tentang sihir yang dia praktikkan. Jika dia benar-benar menguasai ilmu hitam, tidak bisakah dia mengendalikan pikiran orang lain? Pikiran itu membuatnya sangat bersemangat. Jika dia benar, dia bisa memanipulasi siapa pun untuk melakukan apa pun yang dia inginkan. Apa pun. Pemikiran bengkok itu berakar dalam benaknya. Sejak hari itu, ia mengabdikan dirinya sepenuhnya untuk mempelajari ilmu hitam.

Namun, hal-hal tidak berjalan seperti yang dia harapkan. Dia belajar bahwa makhluk dengan kecerdasan tinggi, seperti manusia, tidak bisa dicuci otak kecuali dia menghabiskan satu hari atau lebih terus menerus memberikan sihir pada mereka. Ini juga mengharuskan mereka untuk tidak menolak sama sekali.

Tentu saja, kebanyakan orang akan bereaksi jika seseorang mencoba mengucapkan mantra pada mereka. Ini berarti dia perlu menemukan cara untuk meletakkan targetnya untuk tidur dalam waktu yang lama jika dia ingin mengendalikan mereka. Mencoba bersembunyi selama berjam-jam untuk memberi mantra pada seseorang secara fisik dan sementara tidak praktis. Selain itu, risiko ditemukan terlalu besar, jadi dia terpaksa menyerah pada mencuci otak orang.

Saat dia putus asa, dia tiba-tiba teringat alasan mereka dipanggil pertama kali karena iblis mulai mengambil kendali monster. Monster jauh lebih mempunyai insting daripada manusia, yang memiliki perasaan diri jauh lebih kuat, yang berarti mencuci otak mereka tidak akan sekeras itu.

Untuk mengonfirmasi teorinya, ia keluar dari ibukota setiap malam untuk bereksperimen dengan monster-monster lemah yang ditemukan di dataran terdekat. Dia menemukan bahwa mencuci otak mereka jauh lebih mudah daripada mencuci otak seseorang. Meskipun itu hanya mudah baginya karena berapa banyak bakat alami yang dia miliki. Menurut Ishtar, manusia normal harus menghabiskan seluruh hidup mereka untuk mengendalikan satu atau dua monster.

Begitu dia yakin akan kemampuannya, Shimizu mulai mengidam monster yang lebih kuat untuk ditempatkan di bawah kendalinya. Namun, dia akan merasa malu jika dia meminta untuk bergabung dengan party Kouki sekarang setelah sekian lama. Ketika dia khawatir tentang apa yang harus dilakukan, dia mendengar tentang bagaimana beberapa siswa akan membentuk party pengawalan untuk menjaga Aiko. Dia pikir jika dia pergi bersama mereka, dia akan dapat menemukan beberapa monster yang cukup kuat selama perjalanannya.

Itulah sebabnya ketika Aiko dan yang lainnya datang ke Ur, dia menghilang dan menuju ke pegunungan untuk membuat lebih banyak boneka monster. Ketika dia berikutnya kembali, itu akan menjadi kepala pasukan monster yang hebat, dan semua orang akhirnya akan memberinya rasa hormat yang layak dia dapatkan.

Awalnya, bahkan dengan afinitasnya yang luar biasa terhadap sihir hitam, dan bahkan jika dia hanya fokus pada pemimpin masing-masing suku, dia tidak akan mampu mengendalikan lebih dari seribu atau lebih. Dan dia tidak akan bisa mengendalikan monster yang lebih kuat dari Bulltaur.

Namun, berkat bantuan dari individu tertentu, bersama dengan keberuntungan yang telah membuatnya mengendalikan Tio, dia bisa memerintahkan monster dari jauh sejauh jajaran gunung keempat. Dia membuat kontrak dengan individu tersebut, yang kemudian mulai mengiriminya bala bantuan lebih banyak setiap hari. Semua kekuatan itu akhirnya merusaknya.

Yakin bahwa dia benar-benar istimewa, dia menunggu kesempatan untuk melepaskan kekuatannya pada Ur. Namun... dia dengan mudah dikalahkan oleh Hajime, dan dibawa ke Aiko dengan rantai... atau, tali.

Pasukannya yang sangat kuat telah dibantai tanpa ampun. Hajime membuang Shimizu yang tidak sadarkan diri di depan para siswa. Kepalanya memantul beberapa kali di tanah sebelum berhenti. Aiko dan yang lainnya semuanya tersentak.

Ketika dia melihat Hajime menyeret Shimizu kembali, dia menunggunya di luar tembok kota. Satu-satunya orang yang hadir saat ini adalah Hajime, Tio, Shea, Yue, Will, para siswa, Aiko, David dan para pengawalnya, dan beberapa orang paling penting di kota itu.

Jika mereka membawa pelakunya ke kota, Hajime tidak ragu itu akan menyebabkan keributan, jadi dia akan menemui mereka semua di sini. Walikota dan banyak tokoh kota lainnya sibuk berurusan dengan akibat pertempuran.

Aiko ragu-ragu berjalan ke Shimizu, yang masih pingsan. Fakta bahwa dia mengenakan jubah hitam, dan bahwa Hajime telah membawanya langsung dari medan perang, membuktikan kesalahannya. Dia tidak ingin mempercayainya, tetapi sekarang dia tidak punya pilihan. Aiko menatap Shimizu dengan sedih dan mengguncangnya untuk membangunkannya.

"Aiko, dia mungkin masih berbahaya." David mencoba menghentikannya, tetapi Aiko hanya menggelengkan kepalanya. Dia meminta dia dilepaskan juga. Dia bilang dia tidak akan bisa melakukan percakapan yang tepat dengannya. Aiko masih berniat meminta guru untuk berbicara dengannya.

"Shimizu-kun, Shimizu-kun! Tolong bangun, Shimizu-kun!"

"Ngh..." Akhirnya, Shimizu sadar kembali. Dia memandang sekeliling dengan mata yang tidak fokus. Sedetik kemudian, dia menyadari di mana dia berada, dan mulai dengan dirinya sendiri untuk memulai.

Dia mencoba berdiri, tetapi gegar otaknya belum hilang, jadi dia jatuh kembali ke tanah. Ketakutan, dia mencoba merangkak mundur. Matanya beralih dari satu orang ke orang lain, ekspresinya campuran dari kewaspadaan dan ketakutan.

"Tolong tenang, Shimizu-kun. Tidak ada yang akan menyakitimu. Aku hanya ingin berbicara denganmu. Mengapa kau melakukan sesuatu seperti ini...? Itu saja yang ingin aku tahu. Aku hanya ingin memahami perasaanmu." Aiko berlutut sampai dia setinggi mata, lalu menatap Shimizu dengan sabar. Matanya berhenti melesat. Dia dengan bersalah mengalihkan pandangannya dan mulai menjelaskan... atau lebih tepatnya menghina semua orang.

"Kenapa? Kalian bahkan tidak tahu kenapa? Itu sebabnya kalian semua adalah pecundang yang tidak kompeten. Kalian semua selalu memandang rendah aku... dan terus membicarakan tentang pahlawan ini, pahlawan itu. Meskipun aku jauh lebih baik dari pada si brengsek itu Kouki... tidak ada di antara kalian yang pernah memperhatikan. Kalian selalu berpura-pura seolah-olah aku bahkan tidak ada di sana... Kalian semua orang bodoh! Karena itulah aku ingin membuktikan nilaiku kepada kalian semua..."

"Anak kecil... Apakah kau menyadari apa yang kau lakukan!? Kau hampir membunuh semua orang di kota!"

"Dan kau menyebut kami pecundang!?"

"Apakah kau tahu betapa khawatirnya Ai-chan-sensei tentangmu?"

Shimizu tidak menunjukkan sedikit pun penyesalan. Atsushi, Nana, dan Noboru tidak tahan lagi dan mulai berteriak padanya. Diintimidasi, Shimizu menundukkan kepalanya dan terdiam. Aiko tidak tahan melihat Shimizu seperti itu, jadi dia menghentikan Atsushi dan yang lainnya untuk melangkah lebih jauh. Kemudian, dengan suara selembut yang dia bisa, dia menanggapi kata-katanya.

"Begitu. Jadi itu yang membuatmu tidak puas, lalu... Tapi kau tahu, Shimizu-kun. Aku tidak mengerti, mengapa kau mencoba dan kembali ke teman sekelasmu karena itu? Mengapa kau mencoba dan menyerang kota? Jika kau berhasil... dan membunuh semua orang di kota ini... bahkan jika kau memiliki pasukan monster atas perintahmu, itu tidak akan membuktikan nilaimu." Dia menatap Aiko, mata gelap mengintip melalui poni kotor. Dia tersenyum tipis dan memberikan jawaban yang paling mengejutkan.

"Itu sudah pasti... untuk iblis."

"Ap—!?" Semua orang kecuali Hajime dan partynya mengeluarkan keterkejutannya. Senyumnya berubah menjadi seringai kemenangan, yang hanya membuat suaranya tumbuh lebih kuat.

"Aku pergi sendirian ke pegunungan utara untuk mencuci otak monster. Tapi ketika aku di sana, aku bertemu iblis. Awalnya aku waspada, tapi... iblis itu hanya ingin berbicara denganku. Dan mereka adalah yang pertama siapa yang mengerti. Siapa yang mengerti nilai sejatiku. Karena itulah... aku membuat kontrak dengan mereka."

"Kontrak... katamu? Kontrak macam apa?" Aiko terguncang oleh kenyataan bahwa salah satu muridnya telah membuat kesepakatan dengan musuh. Tetapi lebih dari itu, dia sangat marah. Dia yakin itu adalah iblis yang telah menyesatkan siswanya.

Namun, Shimizu hanya menyeringai dengan gila dan memberikan jawaban yang paling menyedihkan yang mungkin bisa didengarnya.

"Sebuah kontrak... untuk membunuhmu, Hatayama-sensei."

"... Eh?" Untuk sesaat, Aiko bahkan tidak bisa memahami apa yang baru saja dikatakan Shimizu. Yang lain sama, tetapi mereka pulih dari keterkejutan mereka lebih cepat daripada Aiko. Mereka memelototi Shimizu dengan mata penuh amarah. Dia menyusut kembali di hadapan kebencian mereka yang tak terkendali, lalu mati-matian terus berbicara dalam upaya untuk melepaskan tatapan mereka.

"Ada apa dengan tatapan bodoh itu? Apakah kalian benar-benar berpikir bahwa iblis-iblis itu hanya mengabaikan kalian? Tidak mungkin mereka bisa mengabaikanmu, kau bahkan lebih berbahaya daripada pahlawan. Iblis itu mengatakan kepadaku bahwa jika aku membunuhmu... jika aku membunuh dewi kesuburan bersama dengan seluruh kota, aku akan diakui sebagai pahlawan. Itulah kesepakatannya." Sudut mulut Shimizu berkedut, dan dia melanjutkan dengan suara yang semakin keras.

"Mereka memberi tahu aku. Mereka mengatakan kepadaku kekuatanku adalah yang terkuat. Bahwa itu adalah sia-sia bagiku untuk merana di bawah pahlawan. Mereka benar-benar mengerti. Mereka memberiku semua monster super kuat ini, dan kekuatan untuk membuat pasukan besar... jadi aku berpikir bahwa... bahwa aku pasti bisa membunuhmu! Jadi mengapa!? Bagaimana!? Bagaimana kau mengalahkan pasukanku!? Dari mana kau mendapatkan senjata seperti itu di dunia fantasi!? Apa... apa sih kau!?" Awalnya dia mencibir, memandang rendah para siswa dan Aiko, tetapi saat dia melanjutkan omelannya, ekspresi Shimizu semakin marah, dan pada akhirnya dia berteriak pada Hajime dan bukan Aiko.

Sedikit iritasi, kebencian, dan kecemburuan menyelinap ke ekspresinya, bersama dengan keletihan, ketakutan, dan rasa superioritas yang aneh. Namun, yang melampaui semuanya adalah kegilaan dalam suaranya.

Tampaknya Shimizu bahkan tidak menyadari anak berambut putih itu adalah teman sekelasnya, Hajime Nagumo. Meskipun melihat dia tidak pernah mengatakan sepatah kata pun kepadanya, mungkin itu tidak terlalu mengejutkan. Dia memelototi Hajime dengan kebencian yang begitu sengit sehingga tidak akan mengejutkan Hajime jika dia melompat ke sana kemari. Terlepas dari omelannya, Hajime tidak bereaksi sama sekali sampai Shimizu berkata, "kau chuuni sialan!" Kata-kata itu menyentuh titik sensitif. Dia menatap ke kejauhan, hatinya hancur oleh kata-kata Shimizu yang tidak berperasaan. Mengira dia diabaikan, Shimizu semakin marah.

Menyadari apa yang pastinya telah menyakiti Hajime, Yue dengan lembut menepuk punggungnya. Kebaikannya nyaris membuatnya menangis. Hajime dan Yue mengabaikan atmosfer serius dan mulai menggoda di dunia kecil mereka sendiri. Mungkin karena keengganan mereka yang terang-terangan untuk membaca suasana hati, kesunyian yang berlangsung cukup lama hingga Aiko akhirnya menyerap semua yang dikatakan Shimizu dan pulih dari keterkejutannya. Dia mengambil napas dalam-dalam dan meraih tangan Shimizu. Meskipun dia omong besar, sepertinya dia tidak memiliki keberanian untuk melakukan sesuatu yang lebih, jadi dia tidak bergerak.

"Shimizu-kun. Tenang saja."

"A-Apa-apaan!? Pergi dariku!" Dia mencoba melepaskan Aiko, tetapi dia memperkuat cengkeramannya, menjelaskan bahwa dia tidak akan melepaskannya.

"Shimizu-kun... Aku mengerti perasaanmu. Kau ingin menjadi spesial. Tidak ada yang salah dengan itu. Semua orang ingin merasa mereka spesial. Dan aku yakin kau bahkan bisa menjadi seseorang yang spesial. Bahkan jika metodenya salah, kau bisa melakukan begitu banyak... Tetap saja, kau tidak boleh memihak iblis. Mereka hanya ingin menggunakanmu. Sebagai seorang guru, aku tidak bisa membiarkanmu mempercayakan dirimu kepada orang-orang yang egois seperti itu!" Tidak dapat menahan beban dari tatapan serius Aiko, Shimizu perlahan-lahan menjadi tenang. Dia menundukkan kepalanya sekali lagi, poninya menyembunyikan wajahnya. Aiko terus memohon rasionalitasnya.

"Shimizu-kun. Belum terlambat untuk memulai lagi. Jika kau mengatakan kau mau mencoba lagi, aku berjanji akan membantumu. Seseorang sekuatmu pasti bisa bertarung bersama dengan Amanogawa-kun. Bukankah kau ingin membantu semua orang menemukan jalan pulang dan kembali ke Jepang bersama kami?" Shimizu diam-diam mendengarkan Aiko, tetapi bahunya bergetar. Semua orang berpikir dia begitu tersentuh oleh ucapan Aiko sehingga dia menangis. Bahkan, Yuka, yang adalah orang yang paling tabah di antara teman-teman sekelasnya, sudah menangis. Begitulah ucapan Aiko yang menyayat hati.

Sayangnya, kenyataan itu kejam bagi mereka pada hari itu. Aiko bergerak mendekat untuk menepuk kepalanya, ketika tiba-tiba Shimizu mengencangkan genggamannya pada Aiko dan menariknya ke depan. Dia kemudian melingkarkan lengannya di lehernya dan mulai meremas.

Dia menjepit lengannya di belakang punggungnya, dan mengeluarkan jarum pendek sepuluh sentimeter dari suatu tempat dan mengarahkannya ke lehernya.

"Jangan ada yang bergerak! Bergeraklah dan aku menikamnya!" Dia mencoba terdengar mengancam, tetapi dia tampak histeris. Mulutnya berkedut, dan dia menatap Hajime dengan mata penuh kegilaan. Alasan bahunya bergetar sebelumnya adalah karena dia berusaha menahan tawa.

Aiko dengan susah payah mencoba melepas lengan Shimizu dari lehernya, tetapi tidak berhasil. Semua orang membeku, tidak mau mengambil risiko hidup Aiko pada upaya penyelamatan. Shimizu cukup gila pada titik ini sehingga mereka percaya dia akan melakukannya. Semua orang mulai berbicara sekaligus, berteriak pada Shimizu, atau dengan cemas menyebut nama Aiko.

Saat itulah Hajime dan Yue akhirnya kembali pada kenyataan. Dia mengkhawatirkan penampilannya yang berlebihan selama ini, dan terkejut kembali melihat Aiko diancam.

"Hah? Kapan semua ini terjadi..."

"Ini adalah jarum beracun yang aku ambil dari salah satu monster di pegunungan! Satu tusukan dan dia sudah mati! Jadi, jika kalian tidak ingin guru kalian yang berharga menggeliat di tanah, jatuhkan senjata kalian sekarang! Kalian semua!" Wajah semua orang menjadi pucat. Shimizu menyeringai, lalu menoleh untuk melihat Hajime.

"Hei, kau chuuni brengsek! Kau, bukan orang yang ada di belakangmu, kau! Apakah kau mengolok-olokku, brengsek!? Meneruskan ini dan aku akan menikamnya! Cepat dan beri aku senjatamu! D yang lain juga!"

Masih mencoba melarikan diri dari kenyataan, Hajime berbalik, seolah-olah Shimizu berbicara tentang seseorang selain dirinya. Namun itu tidak berhasil, jadi Hajime berbalik dengan mengerutkan kening. Meskipun suasana tegang, Hajime tampak tidak terganggu. Sikapnya yang acuh tak acuh membuat Shimizu jengkel. Mengira dia dipandang rendah, Shimizu benar-benar kehilangan. Masih histeris, dia meminta Hajime menyerahkan senjatanya.

Hajime memandang Shimizu dengan mata sedingin es.

"Um, kau mengatakan itu, tapi... jika kau tidak membunuh Sensei, iblis tidak akan menerimamu, jadi kau harus membunuhnya pada akhirnya, kan? Kalau begitu, apa gunanya aku menyerahkan senjataku pada akhirnya?"

"Diam! Tutup mulutmu! Diam dan berikan aku semua yang kau miliki! Kelihatannya kau harus mendengarkan apa yang aku katakan! O-Oh ya, hehe, kenapa kau tidak menyerahkan budak itu padaku saat kau melakukannya, bawa dia padaku!" Jeritan Shimizu nyaris tidak jelas. Dia telah didorong sejauh ini ke sudut sehingga dia tidak bisa lagi membuat keputusan yang rasional. Shea menggigil ketika dia menatapnya, balas menatapnya dengan mata jijik.

"Kau bisa memberitahuku untuk tutup mulut semaumu, tapi kau masih kalah... Hei Shea, jangan bersembunyi di belakangku hanya karena dia merayapmu. Kau hanya akan membuatnya lebih marah."

"Tapi dia sangat menjijikkan... Hanya menatapnya membuatku mual... Lihat, aku sangat merinding! Aku bahkan tidak tahu orang-orang bisa sekotor ini."

"Yah, kurasa aku tidak bisa menyalahkanmu. Dia bilang dia ingin menjadi pahlawan, tetapi dia bertindak lebih seperti penjahat dua-bit yang mati di bab pertama." Entah karena mereka tidak peduli, atau karena mereka tidak bisa menahan suara mereka di hadapan ketakutan seperti itu, diskusi mereka cukup keras untuk didengar semua orang. Wajah Shimizu berubah dari bit merah, hijau pucat, menjadi putih pucat. Tampaknya dia benar-benar menjadi sangat marah sehingga dia menjadi gila.

Dengan mata kosong, Shimizu bergumam, "Aku seorang pahlawan. Aku istimewa. Semua orang hanyalah orang tolol. Ini semua salah mereka. Tapi tidak apa-apa, karena semuanya akan beres. Karena aku seorang pahlawan. Karena aku spesial." Lalu tiba-tiba, dia mulai tertawa dengan mengigau.

"Sh-Shimizu-kun... tolong... kita bisa ... membicarakan... ini..." Meskipun dia berada dalam situasi seperti itu, Aiko masih mencoba berunding dengan muridnya. Kata-kata Aiko memotong tawa maniaknya, dan dia mulai meremas lehernya lebih keras lagi.

"Diam! Kau terus berpura-pura menjadi orang baik, tetapi kau hanya munafik! Aku tidak peduli dengan apa yang kau katakan. Diam dan menjadi sandera yang baik." Tatapan Shimizu kembali ke Hajime. Histeria sebelumnya hilang. Sekarang, matanya dipenuhi dengan apa pun kecuali kebencian. Dia melirik revolver yang diikat ke paha Hajime. Bahkan tanpa kata-kata, niatnya jelas. Jika Hajime ragu-ragu untuk sesaat, dia akan membunuh Aiko tanpa berpikir dua kali. Dia tidak lagi peduli apa pun untuk keselamatannya sendiri.

Hajime menghela nafas. Berpikir dia bisa menembakkan kawat dan menyetrum mereka berdua dengan Lightning Field ketika dia pergi untuk menyerahkan senjatanya, dia perlahan meraih Donner dan Schlag.

Dengan seberapa kecil Aiko, dan seberapa cepat dia bisa menarik dan menembak, Hajime dapat dengan mudah menembak Shimizu sebelum dia memiliki kesempatan untuk melakukan apa pun, tetapi dia memutuskan Aiko perlu diberi pelajaran juga.

Namun, sebelum dia bisa menyerahkan senjatanya, sesuatu terjadi.

"Hah!? Oh tidak! Minggir!" Shea berteriak ketika dia melompat ke arah Aiko lebih cepat dari yang orang bisa berkedip.

Panik, Shimizu mencoba menusuk Aiko dengan jarum. Shea menarik Aiko bebas dan menyelinap keluar. Sedetik kemudian, semburan air menghantam dada Shimizu, tepat di tempat kepala Aiko bahkan belum sedetik yang lalu.

Hajime, yang juga berada di garis tembak, mengalihkan aliran dengan tembakan dari Donner. Seseorang pasti telah melemparkan serangan.

Shea mengenai tanah dengan bahu terlebih dahulu, dan meluncur beberapa meter sebelum berhenti. Awan debu naik di belakangnya, dan dia mengerang kesakitan.

"Shea!" Yue dengan panik memanggil nama Shea dan bergegas mendekatinya. Dia mengambil sikap melindungi di depan mereka berdua.

Dalam hati berterima kasih kepada Yue karena tahu apa yang harus dilakukan tanpa dia harus mengatakan apa-apa, Hajime menenangkan Donner dengan kedua tangan dan menggunakan Farsight untuk menemukan sumber mantera. Dia melihat seorang pria berkulit gelap dengan pakaian gelap dengan telinga lancip dan menyapu rambutnya ke atas di atas monster raksasa seperti burung.

Bang! Bang! Bang! Bang! Bang! Bang! Setelah ragu-ragu sedetik, ia menembakkan tembakan ke arah monster dan sosok yang mengendarainya. Pria itu telah memperkirakan serangan Hajime, jadi dia membuat tunggangannya melakukan gerakan memutar, nyaris menghindari tembakan. Namun, seseorang masih merumput melewati kaki gunungnya, meniupnya hingga bersih. Yang lain memukul lengannya, melakukan hal yang sama. Tetap saja, dia tidak goyah sedetik pun, dan melarikan diri secepat mungkin. Dia jelas dipraktekkan dengan baik dalam membuat liburan setelah upaya pembunuhan.

Hajime menduga itu adalah iblis yang membuat kesepakatan denganShimizu. Dia melarikan diri ke kota dan terbang rendah, menggunakan bangunan kota sebagai perisai.

Hajime meringis ketika dia menyadari iblis ini memiliki pemahaman yang cukup baik tentang kemampuan serangan Hajime dan kemungkinan besar berencana melaporkannya kepada orang-orangnya. Jika dia berhasil melarikan diri ke hutan yang mengelilingi Danau Urdea, Hajime akan kesulitan melacaknya bahkan dengan Ornisenya, tetapi ada sesuatu yang diprioritaskan dari semua itu.

"Hajime!" Untuk pertama kalinya dalam memori Hajime, suara Yue diwarnai dengan panik.

Hajime menyarungkan Donner dan berlari ke arah Shea, mengabaikan Shimizu sepenuhnya. Dia sedang beristirahat di pangkuan Yue, wajahnya mengerut kesakitan. Di sebelahnya adalah Aiko, masih dipeluk dalam pelukan Yue. Dia juga terlihat sangat kesakitan.

"H-Hajime-san... Ngh... aku... baik-baik saja... Tolong... R-rawat gurumu... jarum menyerempet kulitnya..." Ada lubang menganga di perut Shea. Dia berhasil menggunakan kekuatan tubuhnya untuk menghentikan pendarahan, tetapi jelas dari ekspresinya bahwa dia sangat kesakitan. Meskipun begitu, dia masih tersenyum tipis dan mengutamakan keselamatan Aiko.

Hajime menoleh dan melihat bahwa Aiko bahkan lebih pucat daripada Shea, dan anggota badannya kejang-kejang. Mata Aiko terkunci dengan Hajime. Dia dengan lemah menggelengkan kepalanya dan menunjuk ke Shea. Sepertinya dia mendengar percakapan mereka, tetapi racun sudah membuatnya tidak bisa bicara. Jika Shimizu benar-benar mengatakan yang sebenarnya dia hanya akan bertahan selama beberapa menit lagi, tetapi menilai dari kondisinya, dia tidak memiliki lebih dari satu menit tersisa di dalam dirinya. Dan semakin lama waktu untuk menyembuhkannya, semakin besar kemungkinan racun itu akan menyebabkan kerusakan permanen.

Hajime memandang Shea, mengangguk, dan mengeluarkan sebotol kecil dari Treasure Trove miliknya. Sekitar waktu itulah siswa dan penjaga lainnya akhirnya menyusul, dan daerah di sekitar Hajime berubah menjadi hiruk-pikuk jeritan.

"Aiko, Aiko!"

"Tidak... Sensei! Apa yang harus kita lakukan? Apa yang harus kita lakukan, Nagumo? Sensei akan mati!"

"S-Shea-san sepertinya dia dalam kondisi yang buruk juga! Sialan! Itu akan terjadi lagi..."

Yuka dan David terguncang. Orang yang mereka cintai berada di ambang kematian, jadi itu wajar saja. Bahkan lebih buruk bagi Yuka karena melihat Aiko di ambang kematian memicu kilas balik ketika dia melihat Hajime jatuh. Dia tidak ingin melihat seseorang yang dia kenal mati lagi. Para siswa dan penjaga semua berkerumun di sekitar Hajime, beberapa dari mereka khawatir tentang keselamatan Aiko, yang lain mencoba untuk melewatinya, dan yang lain mencoba untuk memberikan sihir penyembuhan yang tidak efektif. Dengan teriakan tunggal Hajime membungkam seluruh kerumunan, dan mereka mengambil langkah mundur ragu-ragu.

Hajime sedikit terkejut. Dia lebih marah tentang Shea yang terluka daripada yang dia kira. Tanpa dia sadari, dia menjadi seseorang yang disayanginya. Dan itu sebabnya dia sangat marah pada dirinya sendiri karena gagal untuk mempertimbangkan kemungkinan bahwa iblis Shimizu telah membuat kesepakatan sedang menunggu di suatu tempat di dekatnya.

Dia berasumsi bahwa jika ada yang ingin melukai Aiko atau para siswa, mereka akan melakukannya saat dia sedang berperang di garis depan. Jadi ketika tidak ada yang datang untuk mereka selama pertempuran, dia keliru merasa bahwa mereka aman dari ancaman lebih lanjut, meskipun tidak memiliki dasar untuk kesimpulan itu.

Pada kenyataannya, iblis itu berharap untuk membunuh Aiko dalam kebingungan pertempuran, tetapi kekuatan Hajime dan partynya begitu luar biasa sehingga yang bisa ia lakukan hanyalah menonton. Jadi, dia telah menunggu kesempatan lain sementara Shimizu dan Aiko telah berbicara. Dia sebenarnya berencana membiarkan Shimizu menghabisi Aiko dan hanya menonton dari bayang-bayang, tetapi di tengah percakapan mereka dia menyadari dengan betapa kuatnya Hajime, kemungkinan dia bisa menyelamatkan Aiko sebelum Shimizu punya kesempatan, jadi alih-alih, dia sudah mencoba untuk membunuh mereka berdua dengan sihirnya.

Namun, iblis yang gesit telah membuat kesalahan tunggal. Dia memasukkan Hajime dan yang lainnya sebagai target, dalam upaya untuk menghilangkan semua ancaman berbahaya sekaligus. Sayangnya baginya, itu telah menyebabkan sihir khusus Shea aktif.

Yaitu, Future Sight. Karena Hajime, dan Shea yang telah berdiri di belakangnya, berada di jalur serangan iblis, Shea dapat melihatnya beberapa detik sebelum itu benar-benar terjadi. Berkat itu, dia bisa menyelamatkan nyawa Aiko. Dengan risiko sendiri, dia mengubah masa depan. Hajime tidak yakin mengapa dia mempertaruhkan dirinya untuk Aiko ketika dia bahkan tidak mengenalnya dengan baik, tetapi dia tidak akan membiarkan pengorbanannya sia-sia. Jadi, dia tidak ragu untuk menggunakan salah satu botol Ambrosia-nya pada Aiko. Tidak ada cukup waktu untuk mencoba hal lain.

Hajime mengambil Aiko dari lengan Yue dan dengan lembut menuangkan tetesan Ambrosia ke mulutnya. Aiko memelototi Hajime, marah karena dia membantunya sebelum membantu Shea, tapi dia mengabaikannya. Saat ini, keinginan Aiko, dan bahkan keinginan Hajime tidak penting. Perasaan Shea lebih diutamakan dari semua itu.

Itulah sebabnya Hajime terus mengobati Aiko meskipun ada protes. Namun, seluruh tubuh Aiko sudah mulai sesak, dan dia kesulitan menelan cairan yang bisa menyelamatkan hidupnya. Lebih buruk lagi, dia akhirnya mendapatkan jalan napasnya dan banyak batuk kembali.

"Cih, ini tidak terlihat bagus... Sepertinya aku tidak punya pilihan." Melihat bahwa Aiko tidak lagi memiliki kekuatan untuk menelannya sendiri, Hajime menuangkan sisa-sisa botol ke mulutnya sendiri dan menutupi bibir Aiko dengan bibirnya sendiri, memaksakan cairan itu ke tenggorokannya.

"Ap—!?" Mata Aiko terbuka lebar. Orang-orang di sekitar Hajime semua berteriak kaget. Dia mengabaikan mereka dan memasukkan lidahnya lebih dalam ke mulut Aiko untuk memastikan semua Ambrosia turun ke tenggorokannya. Tidak ada rasa malu atau bersalah dalam ekspresinya. Dia hanya melakukan apa yang dia butuhkan untuk menyelamatkan hidupnya.

Akhirnya, tetes terakhir Ambrosia meluncur ke tenggorokan Aiko. Rasa sakit mulai surut dari tubuhnya, kelelahan dan menggigil memudar saat cairan bekerja dengan ajaibnya. Aiko merasa seolah seseorang telah menyalakan api di dalam dirinya. Bahkan, hampir seolah-olah seseorang telah mengambil tubuhnya yang beku dan mencelupkannya ke dalam sumber air panas. Seluruh tubuhnya mulai bergetar.

Ambrosia efektif, seperti biasa. Dibandingkan dengan memperbaiki tubuh yang dihancurkan dari dalam oleh daging monster, racun bukanlah apa-apa. Efeknya seketika.

Setelah sedetik yang terasa seperti selamanya, Hajime menarik bibirnya. Ada sehelai benang perak yang menghubungkan mulut mereka. Hajime terus mengawasi Aiko selama beberapa detik lagi, hanya untuk memastikan bahwa Ambrosia telah menyembuhkannya melalui racun terburuk.

Sementara itu, Aiko menatap Hajime dengan ekspresi kosong di wajahnya.

"Sensei."

"......"

"Sensei?"

"......"

"Sadarlah, Sensei!" "Fweh!?" Hajime memanggil gurunya beberapa kali, tetapi dia tidak menanggapi. Kesal, Hajime menampar pipinya, membuat Aiko menjerit kaget.

"Bagaimana perasaanmu? Apakah masih ada yang sakit?"

"Eh? Ah, umm, tidak, aku-aku baik-baik saja. Bahkan, aku merasa lebih baik daripada baik-baik saja... Tunggu, itu bukan masalahnya di sini! A-aku tidak bermaksud mengatakan bahwa apa yang baru saja terjadi adalah apa yang terasa enak, Maksudku obatnya!"

"Baiklah, bagus." Hajime memberhentikan Aiko yang kebingungan dengan anggukan singkat dan melepaskannya. Kemudian, dia kembali menatap Shea yang khawatir. Meskipun dia dikejutkan oleh ciuman yang tiba-tiba, Aiko dengan cepat menenangkan diri, menyadari sekarang bukan saatnya atau tempat untuk khawatir tentang hal-hal seperti itu.

Hajime menyemprotkan setengah botol Ambrosia lain ke luka Shea, dan kemudian membawa sisanya ke bibirnya. Ada suara desis samar ketika lubang di perutnya mulai menutup. Namun, Shea menolak untuk minum sisa Ambrosia dan menggelengkan kepalanya.

"H-Hajime-san..."

"Shea, kenapa—"

"Aku ingin kau... untuk memberinya dari... ngh... mulut ke mulut juga ~"

"A-Apakah kau bercanda..." Meskipun dia basah kuyup oleh rasa sakit yang menyiksa, kelinci yang menjengkelkan masih memprioritaskan merayu Hajime atas segalanya. Bahkan Hajime tidak bisa tidak mengagumi oportunisme yang gigih. Tetap saja, dia tidak punya alasan untuk menciumnya di depan umum, jadi dia mengabaikan permohonan Yue yang diam-diam dan secara paksa memasukkan botol itu ke dalam mulutnya.

"Mmph...!? Mmmgh... Pwah... Hajime-san, kau pelit. Aku iri dengan gurumu sekarang."

"Hajime... Hmph."

"Hah!? S-Shea-san, itu berbeda. Dia hanya melakukan itu untuk menyelamatkan hidupku! Ini benar-benar berbeda dari apa yang kau pikirkan! Aku gurunya, aku tidak akan pernah bisa melakukan itu dengan seorang siswa!" Bingung, Aiko mulai menjelaskan apa yang sudah dipahami semua orang yang hadir. Hajime menghela nafas, campuran kelelahan dan kelegaan di wajahnya saat dia berbalik dari tatapan cemberut Shea dan tatapan Yue yang tidak setuju.

Kemudian, sebelum galeri kacang bisa mulai lagi, Hajime mengembalikan perhatian semua orang kepada orang yang mereka lupakan. Yah, semua orang kecuali Aiko. Lagipula, dia adalah salah satu murid pentingnya. Namun, sementara dia tidak lupa, dia juga belum memproses semua yang telah terjadi. Hajime memanggil penjaga yang berdiri di sebelah Shimizu.

"...Hei kau, apa Shimizu masih hidup?" Ada kesadaran kolektif ketika perhatian semua orang kembali ke Shimizu, yang masih pingsan di lantai. Hanya Aiko yang melihat sekeliling dengan ekspresi bingung sejenak sebelum mengingat apa yang Shea lindungi darinya. Wajahnya memucat, dan dia dengan cepat berlari ke tempat Shimizu berbaring dan meraih tangannya.

"Shimizu-kun! Aaah betapa... mengerikan." Dia memiliki lubang di dadanya sebesar yang Shea miliki di perutnya. Itu masih menyemburkan darah, terlepas dari genangan darah besar yang sudah dia tindih. Jika dia belum mati, dia tidak akan bertahan lebih dari beberapa menit lagi.

"A-aku tidak ingin mati... S-Seseorang tolong selamatkan aku... Seharusnya ini... Ini... tidak mungkin terjadi..." Apakah dia sedang berbicara dengan Aiko atau hanya untuk dirinya sendiri, tidak ada yang yakin. Aiko mati-matian melirik ke sekelilingnya, tetapi orang-orang di sekitarnya dengan canggung mengalihkan pandangan mereka. Dia sudah tak tertolong. Dan jelas dari ekspresi mereka bahwa bahkan jika dia tidak, mereka tetap tidak ingin menyelamatkannya. Hanya para siswa yang berbeda. Benar, mereka tidak bisa memaafkan kekejaman Shimizu, tetapi mereka masih tidak ingin dia mati. Mereka terbata-bata menatap Hajime. Aiko juga berbalik ke Hajime dan berteriak putus asa.

"Nagumo-kun! Jika kita menggunakan obatmu itu, kita masih bisa menyelamatkannya! Tolong!"

"Ya ampun..." Hajime menghela nafas dan berjalan ke Shimizu. Dia mengharapkan ini, tetapi bahkan mengetahui apa jawabannya, dia masih meminta untuk memastikan.

"Apakah kau benar-benar ingin menyelamatkannya, Sensei? Dia mencoba membunuhmu. Bahkan jika kau gurunya, kau tidak harus sejauh ini untuknya."

Aku bertanya-tanya berapa banyak guru di luar sana yang akan mati-matian menyelamatkan murid mereka bahkan setelah mereka mencoba membunuh mereka. Terutama karena alasan yang lemah seperti "karena dia muridku." Itu jauh di atas dan di luar apa yang dituntut dari guru mana pun.

Aiko menyadari apa yang sebenarnya coba diajukan oleh Hajime dengan pertanyaannya. Sejenak tatapannya goyah, tapi kemudian dia mengatur rahangnya dan menjawab dengan tegas,

"Kau mungkin ada benarnya. Sebenarnya, kau mungkin benar. Namun, ini adalah jenis guru yang aku inginkan. Ketika aku menjadi guru, aku bersumpah bahwa aku akan selalu ada untuk murid-muridku. Nagumo-kun... tolong... selamatkan dia..."

Hajime menggaruk kepalanya dan menghela nafas dengan sedih.

"Kurasa begitulah dirimu," katanya, kalah. Dia menatap langit dan berpikir beberapa detik. Dia menutup matanya dan mengambil napas dalam-dalam. Akhirnya, dia mengambil keputusan. Dia membuka matanya dan berlutut di sebelah Shimizu.

"Shimizu. Bisakah kau mendengarku? Aku bisa menyelamatkan hidupmu."

"Hah!?"

"Tapi sebelum aku melakukannya, aku perlu bertanya sesuatu padamu."

"......" Mendengar kata-kata Hajime, Shimizu menghentikan gumamannya dan menatap Hajime, matanya melotot kaget. Entah gumaman itu meminta keselamatan atau mengutuk dunia di sekitarnya, sepertinya Hajime menarik perhatiannya sekarang. Setelah jeda singkat, Hajime melanjutkan.

"Apakah kau... musuhku?" Shimizu menggelengkan kepalanya tanpa ragu-ragu. Dia tersenyum lemah dan mulai berbicara.

"B-bukan... A-aku tidak tahu apa yang merasuki diriku. Aku berjanji... aku tidak akan melakukannya lagi. Jika kau menyelamatkan aku, a-aku akan melakukan apa pun yang kau minta. A-Aku akan membuatmu... pasukan... Aku bahkan akan mencuci otak setiap gadis yang kau inginkan... Aku bersumpah... Aku akan setia padamu selamanya. Tolong... Aku mohon padamu... selamatkan aku..." Wajah Hajime menjadi kosong. Dia menatap tajam ke mata Shimizu, seolah-olah berusaha melihat kebenaran dari kata-katanya.

Merasa seolah setiap rahasianya dibiarkan kosong, Shimizu buru-buru mengalihkan pandangannya. Namun, Hajime telah melihat semua yang dia butuhkan. Shimizu semakin tenggelam dalam kegilaan. Kebencian, kemarahan, kecemburuan, keinginan, dan campur aduk emosi negatif lainnya adalah semua yang ia tinggalkan padanya. Dia telah tenggelam begitu dalam ke dalam kegelapan sehingga cahaya tidak bisa lagi mencapainya.

Hajime yakin. Tidak peduli apa kata Aiko, dia tidak bisa lagi mengguncang hati Shimizu. Dan jika dia menyelamatkannya sekarang, Shimizu pasti akan kembali sebagai musuh suatu hari nanti. Tentu saja, hanya ada satu nasib yang menunggu musuh...

Hajime melihat sekilas pada Aiko. Mata mereka bertemu. Pada saat itu, Aiko menyadari apa yang akan dilakukan Hajime. Darah mengering dari wajahnya, dan dia berusaha menghentikannya.

"Jangan!" Namun, Hajime lebih cepat. Dua tembakan terdengar di seluruh kota.

"Hah!?" Seseorang terkesiap kaget.

Satu tembakan ke kepala, yang lain ke jantung. Shimizu diberikan kematian tertentu dan cepat di tangan Hajime.

Tidak ada yang mengatakan sepatah kata pun di detik-detik berikutnya, dan satu-satunya hal yang bergerak adalah kepulan tipis asap putih yang naik dari revolver Hajime. Akhirnya, sebuah suara kecil menembus keheningan yang menindas.

"Mengapa?" Aiko. Dia menatap tercengang pada cangkang kosong yang merupakan mayat Shimizu. Jiwanya sudah memulai perjalanan menuju akhirat.

Hajime menoleh untuk melihat Aiko. Dia diam-diam bertemu dengan tatapannya. Di matanya ada campuran kemarahan dan kesedihan, keraguan dan ketakutan. Masing-masing emosinya bersaing untuk supremasi, muncul dan menghilang secara berkala.

"Karena dia adalah musuhku." Jawabannya singkat dan to the point.

"Tidak! Shimizu-kun..."

"Apakah kau secara jujur ​​percaya bahwa kau dapat mengubahnya? Maaf, tapi aku tidak cukup percaya untuk percaya itu. Dan yang lebih penting, aku memiliki keyakinan pada kemampuanku untuk menilai orang." Pada akhirnya, mata Shimizu telah mengkhianati seberapa jauh dia telah jatuh.

Hajime berharap bahwa kasih sayang Aiko akan menunjukkan kepadanya kesalahan dalam caranya, karena ia berada di ambang kematian. Dia berharap dia bisa menyelamatkan Shimizu seperti Yue pernah menyelamatkannya...

Itu sebabnya dia bertanya apa yang dia lakukan. Jika ada harapan untuknya sama sekali, Hajime akan rela menyerahkan Shimizu kepada Aiko dan memberinya kesempatan kedua, meskipun dia akan terus mengawasinya. Namun, bahkan ketika dia terbaring sekarat, tidak ada sedikitpun penyesalan dalam dirinya.

Aiko pasti juga menyadarinya, tetapi karena dia percaya pada prinsip-prinsipnya sebagai guru, dia tidak bisa meninggalkannya. Bukan tanpa meninggalkan siapa dia.

"Itu tidak berarti kau harus membunuhnya! Jika kita baru saja mengurungnya di istana, mungkin ketika kita akhirnya berhasil kembali ke Jepang dia... Masih ada kesempatan!"

"Aku tahu tidak peduli apa yang aku katakan, kau tidak akan bisa menerima apa yang aku lakukan, Sensei. Aku membunuh salah satu muridmu yang berharga. Aku akan membiarkan kau memutuskan apa yang ingin kau lakukan denganku."

"Tapi itu..."

"Kau mengatakan bahwa cara hidupku adalah 'kesepian.' Kata-kata itu benar-benar membuatku memikirkan kembali banyak hal. Meski begitu, aku tidak berpikir aku bisa mengubah pola pikirku begitu mudah... tidak di dunia ini di mana kehidupan lebih murah daripada kotoran. Dan jujur, aku tidak mau. Sebaliknya, aku tidak punya kemewahan untuk itu."

"Nagumo-kun..."

"Aku mungkin melakukan hal yang sama lagi. Jika aku pikir itu perlu... Aku akan menarik pelatuknya sebanyak yang diperlukan. Jika kau pikir aku salah... maka lakukan apa yang kau pikir kau harus, Sensei. Ingat saja, apakah kau, atau teman sekelasku yang lain, aku akan membunuh siapa pun yang menjadi musuhku tanpa ragu-ragu." Aiko menggigit bibirnya dan menggantung kepalanya. Dia adalah orang yang mengatakan kepada Hajime bahwa dia tidak akan menentangnya jika dia memilih untuk tidak membantu setelah mendengarkan apa yang dia katakan. Sekarang dia tidak tahu harus berkata apa lagi.

Hajime diam-diam berbalik dan kembali ke Yue dan Shea. Tidak ada lagi yang bisa dia lakukan di sini. Melihat pandangan tajamnya, Will dengan enggan mengikuti di belakang Hajime, meskipun ia sering melirik ke belakang untuk melihat bagaimana keadaan Aiko dan kota itu.

Walikota dan penjaga Aiko mengulurkan tangan untuk menghentikan Hajime, tetapi menyerah ketika dia mengeluarkan Intimidasi. Meskipun mereka tertarik pada artefaknya, dan pada dirinya sendiri sebagai manusia, ingatan tentang apa yang dia lakukan pada pasukan monster masih segar dalam ingatan mereka, jadi tangan mereka yang terulur lemas jatuh ke sisi mereka.

"Nagumo..." gumam Yuka. Dia tidak ingin menghentikannya. Dia bahkan tidak yakin mengapa dia memanggilnya. Angin puting beliung peristiwa yang baru saja terjadi telah membuatnya bingung untuk mengetahui apa yang dia rasakan lagi. Atsushi dan yang lainnya sepertinya ingin mengatakan sesuatu juga, tetapi emosi mereka terlalu campur aduk sehingga mereka tidak bisa mengeluarkan kata-kata.

"Nagumo-kun! Aku... aku..." Meskipun dia masih tidak tahu harus berkata apa, kebanggaan Aiko sebagai guru menolak untuk membiarkan Hajime pergi begitu saja. Hajime berhenti dan mengatakan sesuatu tanpa melihat ke belakang.

"Sensei, cita-citamu sudah mati, tapi terlepas dari semua itu, aku senang bahkan di dunia ini, kau tetap menjadi guru kami bagaimanapun caranya. Aku harap kau bisa terus tetap kuat." Dia mulai berjalan lagi dan tidak berhenti sampai dia berada di luar lingkaran penduduk desa. Kemudian, dia menarik Brise dan pergi ke kejauhan, meninggalkan sekelompok siswa yang khusyuk dan kota yang penuh dengan orang-orang yang masih senang bisa hidup.


Hajime mengemudi ke selatan menyusuri jalan raya, dengan Brise menendang awan debu yang mengaburkan pegunungan di utara. Itu lebih merupakan jalan setapak yang telah dihantam ribuan kaki selama ratusan tahun daripada jalan yang layak, tapi itu masih jauh lebih baik daripada jalan kasar yang mereka lalui ke gunung. Brise dilengkapi suspensi yang tepat, sehingga perjalanannya jauh lebih mulus dari perjalanan terakhir mereka.

Shea tampaknya lebih memilih Steiff daripada Brise, karena dia membuka jendelanya dan menjulurkan kepalanya ke luar untuk menikmati udara luar. Telinga kelincinya mengepak-ngepakkan angin. Dia jauh lebih suka gaya perjalanan di mana dia bisa merasakan angin bersiul melewati telinganya dan bisa memeluk Hajime.

Seperti biasa, Hajime ada di kursi pengemudi. Di sebelahnya, tentu saja, Yue. Di sebelahnya ada Shea, sementara Will duduk di belakang. Will mencondongkan tubuh ke depan dan menanyakan sesuatu pada Hajime dengan suara ragu-ragu.

"Umm, apakah benar-benar tidak apa-apa untuk pergi begitu saja? Bukankah kau harus membicarakan hal-hal lebih banyak... terutama dengan Aiko-dono?" Hajime merespons dengan santai tanpa berbalik.

"Hm? Nah, tidak juga. Jika aku tinggal lebih lama, maka semuanya akan menjadi lebih menyakitkan... Plus, aku pikir itu lebih baik untuk Sensei jika aku tidak berada di dekatnya untuk sementara waktu."

"Kurasa kau ada benarnya..."

"Kau... benar-benar lembut, kau tahu itu? Seperti... kau selalu lebih mengkhawatirkan orang lain daripada dirimu sendiri."

Will tersenyum canggung mendengarnya. Bukan saja dia berduka atas kematian para petualang yang tidak bisa dikenalnya lebih dari beberapa hari, dia tetap tinggal untuk membantu penduduk kota yang tidak ada hubungannya dengan dia, dan bahkan memaafkan Tio. Dan sekarang, terlepas dari kenyataan bahwa Hajime praktis menculiknya, Will masih khawatir tentang hubungan Hajime dengan Aiko. Hajime telah membayangkan bangsawan mana pun yang bersedia membuang hidup mereka untuk menjadi seorang petualang harus menjadi orang yang aneh, tetapi ini bahkan lebih dari itu. Will baik terhadap kesalahan, ke titik di mana bahkan Hajime sedikit pun mengkhawatirkannya.

"...Kau orang yang baik."

"Ya, kau benar ~"

"Memang, kau pria yang baik."

Will sejenak bingung. Dia tahu mereka memujinya, tetapi rasanya aneh bahwa seorang pria dianggap baik oleh gadis-gadis.

"S-Siapa yang peduli padaku... Aku hanya ingin mengatakan kau seharusnya menjelaskan alasanmu dengan benar."

"Alasanku?" Hajime mengangkat alisnya dengan bingung. Will menggaruk pipinya dengan canggung sebelum melanjutkan.

"Ya. Alasanmu untuk membunuh anak itu... meskipun kau tahu itu akan menyebabkan Aiko-dono sakit."

"Ya, kan? Dia musuh, jadi..."

"Bahkan jika itu alasan yang cukup baik untuk tidak menyelamatkannya, itu bukan alasan yang cukup baik untuk membunuhnya, kan? Lagipula, dia sudah terluka parah. Kau bisa saja meninggalkannya di sana untuk mati, tetapi kau malah membunuhnya. Kita berdua tahu ada alasan untuk itu. "

"...Kau anak yang sangat tajam." Will benar sekali. Hajime telah mengasumsikan dampak membunuh Shimizu sementara Aiko memintanya untuk menyelamatkannya sudah cukup untuk menyembunyikan niat sejatinya, tetapi sementara teman-teman sekelasnya kaget, sepertinya Will telah melihat menembusnya.

Apakah semua bangsawan pandai mengamati orang, atau hanya dia? Hajime benar-benar terkesan.

"Kalau dipikir-pikir, itu juga menggangguku," kata Shea, ketika dia menarik kepalanya kembali untuk lebih mendengar pembicaraan mereka. Hajime ragu-ragu sejenak, tidak yakin bagaimana harus menjawab. Tapi sebelum dia bisa mengatakan apa-apa, Yue menjawabnya.

"Hajime seorang tsundere."

"....."

"Tsundere?" Hajime memiliki wajah poker yang sempurna, menyembunyikan pikiran sejatinya dari pandangan biasa. Yang lain semua mengulangi kata yang tidak dikenal itu, bingung.

"Apakah kau mencoba untuk membalas kebaikannya? Atau apakah itu hanya caramu untuk menjaganya?"

"Aku melakukannya karena kesempatan ada di sana." Hajime dengan cemberut berbalik. Menyadari Yue pasti sudah memikirkannya, Shea dan Will meringkuk lebih dekat untuk penjelasan.

Karena itu tidak terlihat seperti yang akan dijelaskan Hajime, itu menjadi tanggung jawab Yue untuk menjelaskan. Intinya adalah bahwa Hajime tidak ingin Aiko merasa bertanggung jawab atas kematian Shimizu.

Shimizu sendiri yang mengatakannya. Iblis yang membuat kontrak dengannya ingin membunuh Aiko. Jelas dia menggunakan Shimizu untuk tujuan itu. Serangan terakhirnya jelas ditujukan pada Aiko. Shimizu baru saja mengalami kerusakan jaminan.

Tentu, kematiannya sama sekali bukan kesalahan Aiko. Dia menjual jiwanya kepada iblis atas kehendaknya sendiri karena keserakahannya. Dia menuai apa yang dia tabur. Dan bahkan jika kau memutuskan dia tidak bisa disalahkan atas tindakannya sendiri, itu jelas iblis yang telah melakukan pukulan fatal, dan dengan demikian kesalahannya.

Namun, akankah Aiko dapat menerimanya? Jelas bagi semua orang yang hadir bahwa serangan terakhir ditujukan padanya. Lebih jauh, Aiko memiliki rasa keadilan yang kuat, terutama ketika menyangkut murid-muridnya. Kemungkinan besar dia akan mengira itu salahnya karena melibatkan Shimizu dalam serangan itu. Dia akan percaya itu adalah kesalahannya bahwa dia telah mati. Apakah dia mampu menanggung rasa bersalah itu? Hajime setidaknya tidak berpikir begitu.

Sejak awal, Aiko adalah yang paling gelisah dan takut dari dunia yang telah memanggil mereka. Meskipun begitu, dia tidak pernah berhenti, mengeluh, atau menyerah pada ketakutannya. Tidak peduli situasinya, dia selalu melakukan segala daya untuk membantu murid-muridnya. Lagipula, itulah artinya menjadi seorang guru dalam benaknya.

Mudah untuk membayangkan apa yang akan terjadi jika dia mulai percaya bahwa dia bertanggung jawab atas pembunuhan salah satu siswa yang telah dia bersumpah untuk dilindungi. Rasa sakitnya akan jauh lebih besar daripada ketika dia mendengar Hajime telah meninggal, jauh lebih besar bahkan daripada ketika dia mengatakan padanya bahwa salah satu muridnya yang berharga adalah orang yang telah mengkhianatinya. Cukup untuk melanggarnya, pada dasarnya.

Hajime jelas tidak ingin Aiko hancur sehingga dia bisa menjadikannya sebagai sekutu masa depan, tetapi dia juga benar-benar khawatir tentang dia. Dia selalu merasa Aiko terlalu idealis. Itulah alasan dia begitu penuh dengan kontradiksi.

Namun meski begitu, dia percaya kata-kata yang diberikan padanya akan menuntun Yue dan Shea ke kehidupan yang lebih baik dan lebih bahagia. Itulah sebabnya, meskipun mereka berada di dunia yang berbeda, meskipun Hajime adalah orang yang sama sekali berbeda, dia masih bersyukur atas ceramah yang dia berikan kepadanya sebagai gurunya.

Itulah sebabnya Hajime membunuh Shimizu sendiri. Dia ingin mengesankan sekuat mungkin bahwa Shimizu adalah musuhnya. Dan bahwa Hajime yang memikul tanggung jawab atas kematiannya. Dia merasa bahwa itulah yang paling bisa dia lakukan untuk mencegah Aiko melanggar, untuk memastikan Aiko selalu menjadi guru yang diimpikannya.

"Fufu, kau benar-benar Tsundere, Hajime-san."

"Jadi begitu ya..."

"Aku mengerti. Jadi, Master juga memiliki sisi yang lucu padanya."

Semua orang memandang Hajime dengan main-main setelah Yue selesai menjelaskan motifnya. Hajime kemudian tidak memandang siapa pun.

"Tapi kupikir Aiko akan mencari tahu."

"......" Hajime memandang diam-diam ke Yue. Dia balas menatapnya, mata penuh kebaikan.

"Aiko adalah gurumu. Seseorang yang kata-katanya cukup kuat untuk menggerakkanmu. Dia akan menemukan kebenaran pada akhirnya."

"Yue..."

"Jangan khawatir. Dia kuat. Hal-hal tidak akan berakhir seperti yang kau takutkan."

"......"

Yue sangat menghormati Aiko. Dia adalah satu-satunya yang berhasil membuat Hajime memikirkan kembali kemanusiaan yang dia buang, sesuatu yang bahkan tidak mampu dilakukan Yue.

Hajime melihat kekuatan dan kebaikan yang tak tergoyahkan di mata Yue, yang melunakkan tatapannya sendiri. Kata-kata Yue telah membersihkan pikiran-pikiran kelam yang telah direnunginya. Dia tidak lagi merasa khawatir tentang Aiko dan apa yang akan terjadi padanya di masa depan.

"Haah, mereka pergi, pergi di dunia kecil mereka sendiri lagi. Kapan aku bisa seperti itu bersamanya?"

"I-Ini... benar-benar manis, bukan?"

"Hmm, sementara aku pribadi lebih suka dihina dan direndahkan... itu juga terlihat menarik."

Tiga lainnya menyaksikan Hajime dan Yue dengan campuran kecanggungan dan kecemburuan. Shea menggembungkan pipinya dan cemberut keras.

Merasakan ketidaksenangannya, Yue menatap Shea, dan kemudian kembali ke Hajime. Permohonan bisu dalam tatapannya jelas. "Shea juga pantas mendapat hadiah." Shea telah mempertaruhkan nyawanya untuk menyelamatkan Aiko. Jika bukan karena Future Sight dan intervensi tepat waktu, Aiko akan mati. Hajime jelas berutang pada Shea untuk menyelamatkan nyawa gurunya. Dia mengerti itu sepenuhnya, jadi meskipun dia menggerutu sedikit, dia dengan patuh menoleh ke Shea.

"Shea. Umm, kau benar-benar penyelamat. Agak terlambat, aku tahu, tapi... terima kasih."

"... Siapa kau?"

Dia mengerahkan keberaniannya untuk akhirnya menyampaikan rasa terima kasihnya, dan semua yang dia dapat sebagai balasan adalah tatapan terkejut dan kata-kata itu. Sebuah nadi berdenyut di dahi Hajime, tetapi dia tahu dia pantas mendapatkannya, jadi dia menahan amarahnya.

"Yah, kurasa ini salahku reaksimu seperti itu... tapi jujur, aku benar-benar bersyukur, kau tahu?" Kali ini Hajime benar-benar bertemu dengan tatapan Shea dan menunjukkan rasa terima kasihnya sekali lagi. Shea merasakan sentakan listrik mengalir ke seluruh tubuhnya, lalu dia mulai gelisah. Pipinya merah padam, dan dia melihat ke mana pun kecuali di Hajime. Telinga kelincinya menari-nari dari sisi ke sisi juga.

"U-Umm... Itu bukan sesuatu yang istimewa, jadi kmu benar-benar tidak perlu berterima kasih padaku atau apa pun... Y-Ya ampun... Ada apa denganmu tiba-tiba! Itu benar-benar memalukan, kau tahu... Ehehe."

Hajime tersenyum tipis dan menanyakan sesuatu yang telah mengganggunya selama beberapa saat.

"Shea. Aku bertanya-tanya... mengapa kau melompat untuk menyelamatkan Sensei? Ini tidak seperti kau mengenalnya dengan baik atau apa pun. Tidak cukup untuk mempertaruhkan nyawamu untuknya, setidaknya..."

"Karena dia seseorang yang penting bagimu, Hajime-san."

"Itu saja?"

"Hah? Yah, ya, itu satu-satunya alasan."

"Begitu..." Ekspresi Hajime sulit dibaca. Aiko tentu saja merupakan keberadaan yang penting baginya. Tidak seperti kebanyakan teman sekelasnya, dia akan benar-benar peduli jika dia meninggal, jadi dia senang dia selamat.

Meskipun dia tidak bisa ingat pernah mengatakan atau melakukan apa pun yang telah menunjukkan bahwa dia lebih peduli pada Aiko daripada orang lain... sepertinya Yue dan Shea bisa membacanya seperti buku terbuka. Aku kira itu menunjukkan betapa mereka selalu memikirkanku. Aku tahu agak terlambat untuk menyadarinya sekarang, tetapi aku benar-benar memiliki beberapa teman hebat.

Bahkan tanpa Yue mendesaknya, Hajime tahu Shea pantas semacam hadiah.

"Shea. Apakah ada yang ingin aku lakukan untukmu?"

"Eh? Apakah ada yang ingin... kau lakukan untukku?"

"Ya. Anggap itu seperti... hadiah untuk kerja kerasmu. Tetap masuk akal, oke?"

Shea terkejut. Dia baru saja melakukan apa yang dimiliki siapa pun untuk rekan-rekan mereka, jadi dia merasa seperti Hajime sedikit melebih-lebihkan prestasinya. Dia mengerang pada dirinya sendiri dan meminta bantuan pada Yue, tapi Yue hanya melihat ke belakang dengan ramah dan mengangguk. "Ini adalah cara Hajime untuk mengucapkan terima kasih, kau harus menerimanya," tatapannya seolah mengatakan itu. Shea memikirkannya selama beberapa detik lagi, lalu tersenyum lebar. Dia mengangguk kembali ke Yue dan menoleh ke Hajime.

"Oke, kalau begitu aku ingin kau jadi yang pertama—"

"Ditolak." Hajime langsung menembaknya. Shea menatapnya dengan geram.

"Tapi kenapa? Itu jelas seharusnya menjadi momen dere-mu! Benar? Benar? Ayolah, bisakah kau sedikit membaca suasana hati!?"

"Aku sudah bilang padamu agar tetap masuk akal."

"Itu benar-benar masuk akal! Kau melakukannya dengan Yue-san sepanjang waktu! Jangan pikir aku tidak melihat kalian berdua menyelinap setiap sekarang dan kemudian! Bagaimana perasaanmu, melihat kalian berdua pergi untuk berhubungan seks setiap saat!? Aku yakin kalian berdua akan mengirimku untuk suatu urusan ketika kita sampai di Fuhren sehingga kau bisa bercinta seperti kelinci sepanjang hari lagi! Hiks... Aku... aku akan diusir sendirian lagi. Dan kemudian aku harus berpura-pura tidak melihat rambut Yue-san yang berantakan ketika aku kembali... Malangnya aku... "

"Ayolah, jangan menangis... Yue seseorang yang aku cintai, aku tidak bisa mengubahnya sekarang. Dan kau, yah, aku peduli padamu, tapi itu tidak benar-benar sama dengan cinta... jadi kau tahu..."

"Waaa... Hajime, kau bajingan penis-letoi!"

"Hei..."

"Pengecut tanpa tulang! Homo! Pecundang tidak berguna! Sesat!" Dalam rentang beberapa detik, kegembiraan Shea telah berubah menjadi kemarahan. Dia mengeluarkan semua frustasinya yang terpendam sekaligus, melempari Hajime dengan penghinaan. Di belakangnya, Will dan Tio tertawa kecil.

"Hahaha... Dia benar-benar memanggil orang yang memusnahkan enam puluh ribu monster... bajingan penis-letoi... Hahaha."

"Secara mengejutkan, Master berhati murni. Tidak menyangka dia bahkan belum tidur dengannya... Aku kira itu berarti bahkan aku di depannya, karena dia melanggar anusku..."

Mereka tidak berusaha menyembunyikan suara mereka. Hajime dengan serius mempertimbangkan untuk melempar mereka keluar dari mobil sebentar, tetapi tatapan mencela Yue membuatnya menahannya.

Hajime dengan canggung kembali ke Shea. Dia berjanji pada dirinya sendiri bahwa dia akan mencekik Will nanti. Adapun Tio... dia hanya menikmatinya, jadi dia memutuskan untuk mengabaikannya.

"Shea. Tidak bisakah kau sedikit menurunkan bar? Jika ada lagi, aku akan..."

"...Hajime, apakah itu benar-benar mustahil?" Untuk beberapa alasan, Yue memihak Shea. Shea memeluk Yue dan mulai menangis di tangannya.

Jelas Yue tidak punya masalah dengan Hajime tidur dengan Shea. Yue benar-benar mulai menyukai Shea. Pada awalnya hubungan mereka lebih seperti teman, tetapi itu tumbuh menjadi sesuatu yang lebih mirip dengan seorang kakak perempuan yang merawat adik perempuannya yang bersemangat. Dan mengatakan kakak perempuan tampaknya memiliki Sister Complex yang besar.

Tidak setiap hari kekasih seseorang meminta mereka berhubungan seks dengan gadis lain. Hajime membenamkan wajahnya di tangannya, putus asa. Tetapi tidak peduli apa kata orang, dia punya prinsip sendiri.

"Satu-satunya orang yang hatiku inginkan adalah kau, Yue. Aku tidak menentang Shea, dan aku peduli padanya, tapi... aku tidak bisa memperlakukannya sama sepertimu." Yue mengeluarkan suara aneh sebagai tanggapan. Telinga kelinci Shea meninggi dan dia menatap Hajime dengan curiga, tiba-tiba waspada.

"Aku ingin setia padamu Yue. Dan tidak peduli apa alasannya, aku tidak berpikir aku bisa menerima kau memiliki pria lain, oke. Panggil aku egois atau picik apapun yang kau inginkan, tapi... aku berharap kau akan merasakan hal yang sama tentangku, Yue. Jadi apakah itu Shea, atau gadis lain, bisakah kau berhenti memberitahuku untuk berhubungan seks dengan mereka?"

"...Hajime." Dengan Shea masih di tangannya, Yue menatap mata Hajime, rona merah merona di pipinya. Hajime dengan lembut membelai pipinya. Keduanya hilang di dunia mereka sendiri lagi. Hampir tampak seolah-olah udara di sekitar mereka tampak lebih merah muda. Perlahan Shea menyikut jalannya lebih dekat dan lebih dekat ke wajah mereka.

"Mereka benar-benar lupa tentang aku lagi, kan? Meskipun ini seharusnya tentang upahku..." Shea menatap setajam belati pada mereka berdua. Namun, mereka terlalu sibuk menggoda untuk memperhatikan. Akhirnya, mereka kembali ke kenyataan dan perlahan-lahan melepaskan diri dari satu sama lain. Dengan malu-malu Yue memutar-mutar sehelai rambut dengan jari-jarinya.

Dia belum siap untuk pengakuan yang begitu bersemangat, jadi masih ada senyum tipis di wajahnya yang biasanya tanpa ekspresi. Orang lain mungkin menemukan kata-kata Hajime agak terlalu posesif, tetapi Yue tidak bisa lebih senang mendengarnya. Itu sebabnya dia lupa tentang segalanya kecuali dia selama beberapa menit.

"Begitu. Jadi begitulah hubunganmu, lalu... Pasti sulit bagimu, Shea-dono."

"Hmm... Ikatan Master dengan Yue tentu saja kuat. Meremas jalanmu ke dalamnya tidak akan mudah... tapi yah, aku puas hanya dihina, jadi itu bukan masalah bagiku."

Will diam-diam menyaksikan penampilan sayang mereka yang manis dan memuakkan. Di sebelahnya, Tio terengah-engah, tetapi dia pura-pura tidak mendengarnya.

"...Aku minta maaf, Hajime. Tapi aku benar-benar berpikir... Shea layak untuk diberi hadiah juga... Bisakah kau setidaknya menghabiskan satu hari... hanya dengan dia?"

"Yue-saaaaaaan." Terlepas dari segalanya, Yue masih bersikeras untuk memasukkan Shea. Dia dengan lembut menepuk kepala Shea, yang menggali wajahnya lebih dalam ke dada Yue. Hajime tersenyum, jelas dikalahkan, dan menjawabnya.

"Jika hanya itu, kau bahkan tidak perlu bertanya. Tapi Shea, apakah kau benar-benar setuju dengan saya hanya mengatakan ya karena Yue bertanya padaku? Jika ada hal lain yang ingin kau tanyakan, aku tidak akan mengatakan tidak."

"Hajime-san... tidak apa-apa, sungguh. Aku tidak peduli bagaimana aku membuatmu menyukaiku, asalkan itu terjadi entah bagaimana!"

"Kau benar-benar tidak menyerah, ya...?"

"Yah, kurasa itu terlalu banyak untuk ditanyakan saat ini, jadi aku akan menyelesaikan dengan kencan untuk saat ini. Aku hanya harus berusaha. Ketika kita kembali ke Fuhren, kau bawa aku berkeliling di distrik turis, oke?"

"Ya, kedengarannya bagus." Hajime telah mencoba untuk menekankan sekali lagi bahwa hanya Yue yang memberikan perawatan khusus padanya, tetapi meskipun menerima petunjuknya, Shea menolak untuk menyerah. Di satu sisi, dia harus menghormati keuletannya. Yah, kurasa tidak apa-apa untuk melakukan apa yang diinginkannya sesekali, pikir Hajime pada dirinya sendiri ketika dia menyetujui kencan tersebut.

Perasaan Hajime pada Shea hanya sayang, dan dia telah menyelamatkan hidup Aiko, jadi kali ini dia bersedia untuk mengambil Shea berkencan demi dirinya sendiri, bukan karena Yue telah memintanya. Shea mengeluarkan teriakan kegembiraan, dan Yue dengan lembut membelai telinga kelincinya yang berkedut.

"Aku merasa agak tidak pada tempatnya di sini. Sepertinya aku mengganggu pertemuan keluarga yang bahagia."

"M-Memang. Ini benar-benar berbeda dengan sengaja diabaikan... Daripada merangsang, itu hanya terasa kesepian... Jujur, aku berharap seseorang akan mengatakan sesuatu kepadaku. Aku di sini, kau tahu? Kalian bisa membiarkanku dalam percakapan kalian, kalian tahu?"

Will menyaksikan ketiganya menggoda dengan ekspresi canggung. Meskipun tidak ada yang mengundangnya untuk bergabung, Tio telah pergi di tempat tidur truk Brise. Pada titik tertentu dia memasukkan kepalanya ke jendela dan bergabung dalam percakapan atas kemauannya sendiri.

Dia meminta Hajime mengizinkannya untuk bepergian bersama dengannya sebelum pertempuran, tetapi setelah itu berakhir, dia sedikit banyak lupa bahwa dia bahkan ada dan pergi tanpa dia. Tio buru-buru mengejarnya dan berhasil melompat ke bagasi Brise sebelum Hajime berangkat. Namun, terengah-engahnya yang berlebihan telah merayap semua orang, jadi mereka mengabaikannya bahkan ketika dia menjulurkan kepalanya ke jendela.

Pada awalnya Hajime telah mengemudi seperti orang gila untuk mencoba dan melemparkannya, tetapi Tio telah menggunakan cadangan mana yang cukup besar untuk bertahan bahkan melalui tikungan yang paling sulit. Karena mengemudi kasarnya hanya membuat Tio lebih bersemangat, Hajime akhirnya menyerah dan terpaksa mengabaikannya. Lagi pula, memberikan perhatian mesum dalam bentuk apa pun hanya bermain di tangan mereka.

Pada awalnya Tio menikmati sengaja diabaikan, tetapi tak lama kemudian dia tumbuh kesepian ketika dia melihat trio di depan bersenang-senang, dan mulai memohon perhatian.

Namun, bahkan kemudian mereka mengabaikannya, jadi dia perlahan-lahan mulai mencoba untuk meluncur ke kursi belakang melalui jendela. Cara rambut hitamnya menutupi wajahnya ketika dia merayap ke depan memiliki kemiripan yang mencolok dengan gadis dari Cincin.

Meskipun dia berusaha untuk mengabaikannya, ketika dia melihat bagaimana penampilannya, Will menjerit keras dan mundur. Hajime dan yang lainnya berbalik untuk melihat apa masalahnya.

"Hm? A-aku sepertinya tersangkut. Dadaku... menghalangi. Permisi, Will muda, bisakah kau bantu aku?" Tio mengulurkan tangan ke Will, payudaranya yang besar berubah-ubah dengan rasa sakit karena ukuran jendela yang kecil. Dia benar-benar tampak seperti seorang banshee* yang mencoba mengutuk seseorang. Hajime dengan santai menarik Schlag keluar dari sarungnya dan menembaki Tio dari balik bahunya.

[NOTE: *Wanita Misterius Pembawa Pesan Kematian—Legenda Irlandia atau Skotlandia]

"Nuooh!?" Peluru menghantam tepat di dahi, mengirimnya terbang kembali ke bak truk. Dia menabrak dinding belakang dan mulai berguling kesakitan.

"B-Bagaimana kau bisa melakukan itu. Jika kau tidak memberiku peringatan... Aku tidak akan bisa menahan diri." Dia menggosok dahinya dengan gembira, memerah ketika dia mengeluh kepada Hajime... atau lebih tepatnya meminta lebih. Berharap untuk menghindari pengulangan terakhir kali, Tio mencoba masuk melalui jendela terlebih dahulu.

Kali ini, pantatnya yang montok tersangkut di jendela. Dia mulai menggeliat-geliat, mencoba meremasnya ke belakang.

Hajime menembakkan satu set peluru dengan Schlag, tapi dia tidak bisa mengeluarkan Tio dari jendela. Bukan hanya pantatnya yang lebih kuat dari dadanya, lapisan-lapisan lemak yang lembut menutupi dampak peluru, melemahkan kekuatan mereka.

Jadi, alih-alih mengeluarkan Tio, yang berhasil dilakukan Hajime adalah memberinya lebih banyak kesenangan.

"Lagi, Master," erangnya, dan Hajime dengan jijik menyembunyikan senjatanya, menyerah untuk menembaknya keluar. Saat dia cabul itu adalah saat dia kalah.

Yue sudah lama kehilangan rasa hormat yang semula mungkin dia miliki untuk para manusia naga, tetapi ini adalah hal yang baru. Dia menggosok matanya dengan tak percaya.

Menyadari rentetan itu telah berhenti, Tio terus berjalan ke belakang. Akhirnya, dia berhasil masuk, dan dia menghela napas lega saat dia duduk.

"Haah... Haah... Luar biasa... Tidak peduli situasinya, jangan ragu. Betapa kau seorang master yang putus asa. Tapi jangan takut. Karena aku bisa mengambil segala jenis cinta yang ingin kau keluarkan. Jadi... jangan menahan diri. Kau bisa lebih kejam denganku jika kau mau. Bahkan, tolong lebih kasar denganku."

"Diam, cabul. Dan pergi dariku. Faktanya, buka pintu itu dan lompat sekarang."

"Apa—!? Haah... Haah... Aku benar-benar diberkati untuk memiliki seorang Master yang penuh pengertian. Namun, aku harus menolak. Aku telah memutuskan untuk mengikutimu ke mana pun kau pergi. Bukan hanya itu cara yang paling efisien untuk selesaikan misiku, aku harus membuatmu bertanggung jawab untuk mengajariku kesenangan seperti itu. Jadi, aku tidak punya alasan untuk pergi. Tidak peduli apa yang kau katakan, aku akan mengejarmu. Kau tidak akan melarikan diri dariku." Penolakan Hajime yang blak-blakan membuat Tio terengah-engah, tapi dia dengan keras kepala menolak permintaannya. Nada suaranya sangat kontras dengan ekspresinya yang gembira.

"Kau pasti bercanda. Aku tidak harus bertanggung jawab atas apa pun. Aku hanya mencoba membunuhmu di sana. Kau seharusnya senang aku tidak benar-benar berakhir menghabisimu. Dan mengenai misimu, kenapa tidak langsung saja ke pahlawan? Dialah yang menjadi pusat seluruh bisnis prajurit yang dipanggil ini, jadi pergilah mengganggunya. "

"Aku dengan sepenuh hati menolak. Aku tidak tahu orang seperti apa pahlawan ini, tetapi aku yakin tidak ada yang lebih kejam dan tak kenal ampun daripada dirimu, Master! Jangan meremehkan kegigihanku. Aku sudah memutuskan bahwa kau satu-satunya yang cocok untuk itu." perintahkan aku! Aku tidak terlalu berubah-ubah sehingga aku akan mengubah Master atas kehendak!" Mata Tio terbuka lebar dan tangannya mengepal. Dia berusaha terdengar keren, tetapi pada akhirnya dia hanyalah seorang cabul putus asa yang ingin Hajime berjalan di sekelilingnya.

"Tidak peduli di mana kau berlari, aku akan menemukanmu. Aku akan pergi ke setiap kota yang dapat aku temukan dan memberi tahu orang-orang bahwa aku mencari pria yang dengan kejam mengambil saat pertamaku, melakukan ini dan itu kepadaku, membuatku tidak dapat hidup tanpanya, dan kemudian meninggalkanku."

"Sekarang kesini di sini..." Hajime menyipitkan matanya dengan berbahaya. Dia bermain-main dengan gagasan hanya membunuhnya, tetapi dia bukan musuh dan Yue pasti tidak akan membiarkannya. Pilihan lain adalah mengalahkannya sampai dia lupa bertemu dengannya, tetapi dengan betapa sulitnya dia, dia mungkin menyimpan ingatannya dan akhirnya menikmatinya.

Yang bisa dia lakukan hanyalah memelototinya, tapi bahkan tatapan mata itu membuatnya senang. Mungkin sudah terlambat untuk menyingkirkannya...
"Jangan kelihatan jijik, Master. Aku berjanji akan berguna untukmu. Aku mungkin tidak sekuat kau, tapi tentu saja kau melihat apa yang mampu kulakukan dalam pertempuran sebelumnya. Aku tidak yakin apa tujuanmu, tetapi aku akan membantumu mencapainya. Aku mohon, Master."

"Kau terlalu menjijikkan untuk diikuti."

"Apa—!? Haah... Gaah... Mmmm!" Tio memeluk dirinya sendiri dan menggosok pahanya. Semua orang hanya menatapnya dengan jijik. Akhirnya, Hajime menghela nafas panjang, lalu membatalkan pernyataannya.

"...Atau aku ingin mengatakannya, tapi itu tidak masalah jika aku menolak, kan? Selama kau tidak menghalangi kami, kau bisa melakukan apapun yang kau mau. Aku tidak bisa kerahkan tekad untuk berurusan denganmu lagi... "

"Oh? Oooh, bagus sekali! Kalau begitu, aku akan berada dalam perawatanmu mulai sekarang, Master, Yue, Shea. Kalian bisa memanggilku Tio! Fufufu, ini akan menjadi perjalanan yang menyenangkan."

"Hmph."

"S-Senang memilikimu di..."

Hajime menghela nafas lagi, Yue hanya berdecak sedih, sementara Shea adalah satu-satunya yang mencoba bersikap sopan. Dengan itu, reptil mesum, Tio, bergabung dengan kelompok Hajime ketika mereka melaju ke arah kota Fuhren.

Mereka tidak tahu bahwa pertemuan lain menunggu mereka di sana. Dan bahkan lebih jauh lagi, akan ada satu reuni yang lebih penting.


Tiga hari setelah Hajime meninggalkan kota Ur.

Tanah di sekitar kota telah porak-poranda, dan masih ada gunung-gunung mayat monster yang perlu dibuang. Namun, dengan mukjizat, penduduk kota semua telah keluar dari cobaan hidup-hidup..

Utusan telah dikirim untuk memberi tahu mereka yang sudah dievakuasi dari kabar baik. Kota itu juga mengirim pelari untuk memberi tahu kota-kota di sekitarnya dan ibukota. Ada banyak sukacita ketika para pengungsi kembali dan orang-orang dipersatukan kembali dengan keluarga, kekasih, dan teman-teman mereka. Terlepas dari pekerjaan yang masih perlu dilakukan, Ur dipenuhi dengan suasana yang meriah.

Warga kota memutuskan untuk meninggalkan tembok yang telah didirikan Hajime. Mereka yang tetap bergerak mundur dengan liar ketika mereka menceritakan perkelahian yang luar biasa yang terjadi di luar tembok itu.

Mata anak-anak bersinar dengan heran ketika mereka mendengar tentang Hajime dan tindakan heroik partynya. Sementara itu, para pedagang sedang mendiskusikan bagaimana mereka dapat mengubah dinding Hajime menjadi objek wisata baru untuk menghasilkan uang.

Warga kota belum melihat apa yang terjadi antara Hajime dan Aiko setelah pertempuran. Mereka masih percaya dia adalah seorang prajurit yang dikirim oleh dewi kesuburan mereka. Mereka bahkan menjuluki temboknya "Perisai dewi."

Demikian pula, mereka menyebut Hajime sebagai "Pedang dewi" atau "ksatria dewi." David dan para ksatria lainnya sangat marah ketika mereka mengetahui bagaimana orang-orang memanggilnya. Mereka adalah ksatria yang sebenarnya, namun Hajime lah yang mencium Aiko. Suatu saat di masa depan, Hajime akan ngeri di dalam hati ketika dia menemukan orang-orang benar-benar memanggilnya seperti itu.

Dengan cegukan kecil yang merupakan nama julukannya yang layak untuk merasa ngeri, rencana Hajime untuk meningkatkan popularitas Aiko berjalan dengan sempurna.

Kapan saja dia berjalan melewati kota, orang-orang akan berhenti dan menatap. Beberapa dari mereka bahkan menggenggam tangan mereka bersama dalam doa. Bagaimanapun, dia adalah dewi yang telah menyelamatkan kota mereka dari kehancuran tertentu. Ketenarannya juga mulai menyebar ke kota-kota terdekat. Di Ur, kata-katanya sudah lebih dihormati daripada ajaran gereja.

Sementara itu, Aiko menyibukkan diri dengan membantu para pemimpin kota dengan upaya pemulihan. Namun, orang-orang yang dekat dengannya tahu bahwa hatinya tidak benar-benar ada di dalamnya.

Dia masih kesakitan atas kematian Shimizu. Ada juga kebenaran yang mengganggu yang Hajime tuangkan di kepalanya sebelum pertempuran, tetapi itu bukanlah penyebab utama. Dia tidak bisa mendapatkan gambar Hajime yang menembak Shimizu dari kepalanya.

Setelah pekerjaan hari itu berakhir, Yuka dan yang lainnya pensiun ke Water Sprite Inn untuk makan malam. Hari ini juga, Aiko secara otomatis menyendok makanan ke dalam mulutnya dan memberikan jawaban yang linglung untuk setiap pertanyaan yang ditujukan padanya.

"Ai-chan-sensei... sihirmu luar biasa! Aku tidak percaya kau bahkan bisa memulihkan tanah yang rusak parah... Kalau terus begini, itu akan terlihat normal lagi dalam seminggu lagi!"

"Aku mengerti... Yah, itu bagus."

Yuka tahu Aiko masih shock, tapi dia sengaja berbicara dengan riang. Dia ingin menghibur Aiko semampunya. Namun, Aiko merespons dengan monoton generik yang sama seperti biasa.

Tapi Yuka sendiri masih terguncang oleh fakta bahwa penyelamatnya telah menembak teman sekelasnya. Meskipun dia mencoba menyembunyikannya, teman-teman sekelasnya bisa mengatakan dia memaksakan dirinya untuk bertindak bahagia. Karena itu mengapa usahanya untuk meringankan suasana gagal, dan dia tidak dapat menghibur Aiko. Murid-murid lain terlalu tertekan untuk banyak berguna juga.

"Aiko... apakah walikota atau uskup memberimu masalah lagi? Jika mereka mengganggumu, beri tahu kami. Aku tidak akan memaafkan siapa pun yang mencoba melukaimu, bahkan jika mereka orang suci. Aku bersumpah bahwa aku akan melayanimu dan kau sendiri Aiko. Tidak peduli apa yang terjadi, aku ada di sisimu."

"Aku mengerti... itu bagus."

Pada titik ini sulit untuk mengatakan apakah David sedang mencoba menghiburnya atau melamar.

Merupakan batas sesat bagi seorang paladin suci untuk menyatakan mereka berperang melawan gereja, tetapi dia tidak peduli.

Orang-orangnya sadar bahwa dia mencoba mencuri batasan dengan menekankan "Aku" di atas "kita." Mereka menatap David dengan marah. Tidak mungkin mereka membiarkannya menggunakannya untuk membuatnya terlihat baik.

Namun Aiko dengan santai menepis mereka dengan respons linglung yang sama. Dia mungkin bahkan tidak mendengarkan. Atsushi dan yang lainnya mengangkat bahu. Ada ekspresi sombong "melayanimu" di wajah mereka. Beberapa ksatria David menatapnya seperti itu juga.

Aiko mengabaikan pertengkaran kecil mereka dan melanjutkan makan malamnya seperti robot.

Kalau saja aku berbicara dengan Shimizu-kun lagi... kalau saja aku menyadari rasa sakitnya sebelumnya... ini tidak akan terjadi... Kalau saja aku tidak meminta bantuan Nagumo-kun... Kalau saja aku tidak membiarkan diriku disandera... Jika aku... Jika aku mati... dia tidak harus membunuh Shimizu-kun... Untuk keseribu kalinya, pemandangan tentang penembakan Hajime ke Shimizu melintas di benaknya. Dia mencengkeram sendoknya lebih erat.

Mengapa Nagumo-kun membunuhnya? Mereka teman sekelas, kan...? Apakah itu karena dia adalah musuh? Apakah hanya itu yang diperlukan...? Apakah membunuh seseorang benar-benar mudah? Apakah hidup benar-benar semurah itu? Itu tidak benar... Manusia bukan monster... kau tidak bisa hanya membunuh mereka seperti itu... Apakah dia hanya seseorang yang bisa membunuh dengan mudah...? Jika aku meninggalkannya sendirian, akankah dia membunuh siswa lain juga...? Apakah dia itu berbahaya? Jika dia tidak berada di sini, apakah Shimizu-kun masih hidup? Jika dia meninggal, apakah semua anak lain akan aman? Selama dia di sini... Tunggu, apa yang aku pikirkan! Tidak, itu bukan jawabannya! Dia terjebak dalam spiral penyesalan dan penyesalan yang tak berujung. Pikiran gelapnya berlanjut sampai dia mulai takut dan membenci Hajime. Kemudian, tiba-tiba menyadari apa yang dia lakukan, dia dengan cepat menghentikan pemikiran seperti itu dan kembali membenci dirinya sendiri.

Ada begitu banyak yang harus dipikirkan, dan begitu banyak yang tidak ingin dipikirkannya. Pikiran Aiko seperti rak buku yang runtuh. Diisi dengan informasi tetapi sama sekali tidak terorganisir.

Sebuah suara lembut memotong kesedihannya.

"Aiko-sama.Apakah makanannya tidak sesuai dengan keinginan anda?"

"Hweh?"

Foss Seluo, pemilik Water Sprite Inn, berdiri di sampingnya. Suaranya cukup hening hingga hilang dalam keributan. Tetapi semua orang di penginapan ini tahu kapan dia berbicara dengan mereka. Kata-katanya memiliki kualitas aneh yang membuat mereka mustahil untuk dilewatkan oleh penerimanya. Bahkan Aiko, yang tersesat di lautan pikirannya sendiri, bereaksi terhadap suaranya.

Menyadari dia baru saja mengeluarkan suara aneh, Aiko tersipu ketika dia berbalik ke Foss.

"U-Umm apa yang anda katakan? Maaf, saya tidak memperhatikan."

"Maafkan saya karena mengganggu anda. Anda sepertinya tidak senang, jadi saya khawatir apakah makanan saya tidak sesuai dengan selera anda. Saya bisa mengeluarkan hidangan lain jika anda lebih suka..."

"T-Tidak sama sekali! Makanan anda enak. Saya hanya memikirkan sesuatu..."

Meskipun dia tidak bisa benar-benar mengingat apa yang dikatakan seperti makanan. Dia melihat sekeliling dan melihat semua orang menatapnya dengan cemas.

Dia menggigit makanan lagi untuk meyakinkan semua orang bahwa dia baik-baik saja, tetapi dia menelan terlalu cepat dan mulai batuk.

Semua orang berkerumun di sekitarnya karena khawatir. Foss dengan santai memberinya serbet dan segelas air.

"M-Maaf. Saya terus membuat anda kesulitan..."

"Oh, tidak masalah sama sekali."

Senyum lembut Foss tidak pernah meninggalkan wajahnya. Dia menyipitkan matanya sedikit, dan berkata dengan suara penuh kasih,

"Ngomong-ngomong, Aiko-sama. Ini mungkin lancang bagi saya, tapi bisakah saya menawarkan anda nasihat?"

"Hah? Oh, ya. Sama sekali tidak lancang."

"Kenapa tidak percaya saja apa yang anda rasakan benar?"

"Hah?"

Aiko memiringkan kepalanya dengan bingung. Foss tersenyum kecut. Saya kira saya harus menjelaskan itu lebih baik.

"Tampak bagi saya bahwa anda sedang berjuang dengan sesuatu yang penting. Dan ada begitu banyak hal yang harus anda pikirkan dan begitu banyak hal yang tidak ingin anda pikirkan, sehingga anda tidak yakin apa yang harus dilakukan. Anda tidak bisa bilang apa yang benar dan apa yang salah. Tapi anda yakin masih harus melakukan sesuatu, jadi anda bergegas mengambil keputusan. Tapi yang dilakukan hanyalah membuat anda semakin tidak yakin. Apa saya benar?"

"B-Bagaimana anda..." Foss membacanya seperti buku.

"Saya punya banyak tamu yang menginap selama bertahun-tahun," jawabnya dengan senyum tenang.

"Ketika anda tidak yakin apa yang harus dilakukan, tidak apa-apa untuk mempercayai insting anda. Orang-orang sering memperingatkan orang lain bahwa iman yang membutakan anda terhadap kebenaran. Dan kadang-kadang memang demikian. Tetapi saya percaya orang-orang membutuhkan kepercayaan pada sesuatu sebelumnya mereka dapat menindaklanjutinya. Jadi jika anda merasa diri anda terjebak, saya pikir tidak apa-apa untuk hanya percaya pada apa yang anda rasa benar."

"...Percaya pada apa yang aku rasakan benar."

Aiko membalikkan kata-kata itu di kepalanya.

Semua penyesalan, rasa bersalah, dan kebencian yang tumbuh terhadap Hajime masih berputar di dalam dirinya. Hajime adalah salah satu muridnya yang berharga, tetapi dia juga membunuh muridnya yang lain. Dan tergantung pada situasinya, dia mungkin membunuh lebih banyak muridnya juga. Dia telah dipaksa untuk menerima bahwa dia adalah ancaman potensial.

Tapi Hajime masih salah satu muridnya. Dia tidak bisa meninggalkannya begitu saja. Sama seperti dia tidak bisa meninggalkan Shimizu, meskipun dia merencanakan pembantaian. Itu sebabnya dia sangat bingung. Dia tahu dia kontradiktif, tetapi dia tidak bisa menahannya. Orang seperti itu adalah Hatayama Aiko.

Foss tidak tahu detail tentang apa yang terjadi pada Aiko. Jadi dia tidak punya cara untuk mengetahui bahwa dia berada dalam keadaan sulit sekarang ini justru karena dia terlalu percaya pada apa yang menurutnya benar. Dan dia tidak bisa melanjutkan karena kepercayaannya sudah mati. Tapi saran Foss masih bagus. Mengubah perspektifnya mungkin memberi cahaya baru pada perjuangannya.

Aiko meletakkan garpunya dan mulai berpikir.

Percaya pada apa yang aku rasakan benar. Apa itu sekarang? Aku ingin kembali ke Jepang dengan semua muridku. Tapi itu tidak mungkin lagi. Sekarang aku hanya ingin kembali tanpa kehilangan orang lain. Dan kemudian apa yang Nagumo-kun katakan padaku. Salah satu teman sekelasnya mencoba membunuhnya. Aku tidak ingin percaya itu... Aku juga tidak ingin percaya bahwa dia adalah pembunuh yang kejam... Atau bahwa dia benar-benar membunuh kita jika kita menghalanginya. Tetapi kenyataannya adalah... dia membunuh Shimizu-kun tanpa ragu-ragu. Jadi... tidak, aku harus percaya pada apa yang aku rasa benar. Dia menutup matanya, mengusir pikiran yang tidak disukai. Yang lain memperhatikannya dengan cemas.

Nagumo-kun mengatakan dia melakukannya karena Shimizu-kun adalah musuh. Dan dia tidak memiliki kemewahan untuk mengubah pola pikirnya. Nagumo-kun membunuhnya karena dia khawatir Shimizu-kun akan menyerang orang-orang yang dia sayangi jika dia membiarkannya hidup. Dia melakukannya karena khawatir. Jika dia benar-benar tidak berperasaan seperti yang dia klaim, Yue-san dan Shea-san tidak akan mempercayainya. Demi mereka, dia ingin menghilangkan potensi ancaman. Itu sebabnya dia tidak bisa membiarkan Shimizu-kun hidup. Yang berarti dia tidak percaya aku bisa meyakinkan Shimizu-kun lagi. Nagumo-kun akan membiarkan Shimizu-kun hidup jika aku bisa membuktikan padanya aku bisa mengubahnya... Jadi pada akhirnya itu semua salahku... karena aku tidak berdaya... tapi tetap saja, Nagumo-kun tidak perlu membunuhnya tanpa ampun... Shimizu-kun berada di ambang kematian karena itu adalah... Semakin dia memikirkannya, semakin dekat dia untuk memahami alasan di balik tindakan Hajime. Hajime bukanlah pembunuh yang hancur, atau monster yang tak terduga, atau bahkan musuh Aiko. Dia masih muridnya, yang masih bisa dijangkau oleh kata-katanya.

Saat dia memeriksa rantai kejadian dengan pikiran jernih, Aiko tiba-tiba teringat sesuatu. Sesuatu yang mengejutkan dari kematian Shimizu membuatnya lupa.

Tunggu. Bagaimana aku bisa lupa? Nagumo-kun baru datang ketika aku memanggil bantuan. Tetapi bahkan jika dia tidak melakukan apa-apa, Shimizu-kun akan mati. Dia tidak harus menembaknya! Jadi kenapa? Kenapa dia melakukannya? Untuk memastikan Shimizu-kun sudah mati? Tidak, dia tahu juga seperti yang kita bahwa dia tidak bisa diselamatkan. Lagipula Shimizu-kun akan mati dalam beberapa menit. Karena itulah aku meminta bantuan Nagumo-kun. Karena aku tidak bisa melakukan apa-apa... meskipun itu salahku dia— mata Aiko terbuka. Dia tidak percaya bahwa butuh waktu selama ini untuk mengetahuinya.

Itu benar... Shimizu-kun tertembak karena dia memelukku. Aku adalah targetnya. Dia hanya damage tambahan. Itu salahku dia meninggal! Tapi kita semua mengira Nagumo-kun yang membunuhnya! Kami meyakinkan diri sendiri bahwa itu adalah kesalahannya!

Darah mengering dari wajah Aiko. Seperti yang ditakuti Hajime, dia menyalahkan dirinya sendiri karena membunuh Shimizu.

Cintanya pada siswanya yang membuat Aiko terus maju. Kesadaran bahwa dia menyebabkan kematian salah satu siswa itu menghancurkan Aiko. Otaknya mati, berusaha melindunginya dari realisasinya sendiri. Visinya berubah terang, dan dia hampir pingsan.

Tepat sebelum dia jatuh pingsan, kata-kata terakhir Hajime padanya melintas di benaknya.

"Aku harap kau bisa terus tetap kuat." Saat itu dia terlalu terkejut untuk sepenuhnya memproses makna di balik kata-kata itu. Dia hanya berasumsi dia memberinya beberapa kata-kata penghiburan.

Bagaimana jika dia mengatakan itu karena dia tahu ini akan terjadi... karena dia mengkhawatirkan aku? Khawatir bahwa aku akan hancur jika aku mengetahui kebenaran mengapa Shimizu-kun meninggal. Itu sebabnya... itu sebabnya dia membunuh Shimizu-kun dengan brutal. Dia ingin aku berpikir itu salahnya... Dia ingin aku tetap kuat... untuk menjadi guru yang dibutuhkan semua orang... Tentu saja, Aiko memahami Hajime pada titik ini. Dia tahu itu bukan hanya tindakan tanpa pamrih dari pihaknya.

Tetapi dia terpaksa mengakui bahwa dia sebagian melakukannya karena dia khawatir tentang dia.

Pintu ke jantungnya, yang hampir dibanting menutup selamanya, berhenti. Dan perlahan mulai terbuka lagi. Penglihatannya yang kabur menjadi jelas. Kesadaran itu tidak menyelesaikan segalanya, tetapi ia menyalakan api kecil di hatinya. Di mana sebelumnya hanya ada kedalaman keputusasaan yang gelap, sekarang ada cahaya, samar hangat.

Dia melindungiku... Dan bukan hanya dia. Begitu banyak orang yang melindungiku juga. Bahkan sekarang, murid-muridku yang berharga memandangiku. Aku sangat fokus melindungi mereka, sehingga aku tidak menyadari bahwa mereka telah melindungiku pada gilirannya... Aku masih harus banyak belajar. Ini bukan waktunya untuk mogok. Aiko menguatkan tekadnya.

Dia mungkin menyesal menjadi penyebab kematian Shimizu selama sisa hidupnya. Tapi selama masih ada siswa yang mengandalkannya, dia tidak bisa berkubang dengan putus asa. Tidak, dia tidak ingin berkubang dengan putus asa.

Dia bersumpah sekali lagi bahwa apa pun yang terjadi, dia akan ada di sana untuk para siswa. Dan kali ini, dia tidak akan membiarkan dirinya dimanipulasi oleh cita-citanya sendiri.

Ketakutan dan kecurigaan yang dia rasakan terhadap Hajime lenyap dalam sekejap.

Nagumo-kun benar-benar buruk dalam mengekspresikan dirinya. Meskipun dia tahu aku mungkin membencinya selamanya karena melakukan ini, bahwa aku bahkan mungkin mencoba untuk melawannya... Kalau dipikir-pikir, dia bilang dia sudah memikirkan kata-kataku. Apakah ini caranya berterima kasih atas saranku? Dia menyelamatkanku berkali-kali sejak kita dipersatukan kembali. Dia tidak hanya memperingatkanku tentang gereja, dia bahkan menyelamatkan kota. Dan meskipun ada pertempuran sengit, dia masih membawa Shimizu-kun padaku seperti yang dia janjikan. Aku tidak percaya aku berantakan. Aku terus mengejar sebuah cita-cita yang tidak berarti apa-apa... dan bahkan melangkah terlalu jauh dengan memaksanya untuk mengikutinya... Aku masih belum dewasa ketika harus menjadi seorang guru. Dan terlepas dari semua itu dia masih membantuku... Memang benar dia menjadi orang yang lebih sulit daripada sebelumnya... tapi dia masih memiliki sedikit kebaikannya yang tersisa. Atau mungkin dia mendapatkannya kembali sedikit demi sedikit. Mungkinkah kedua gadis itu membantunya mengingat masa lalunya? Aiko tersenyum pahit pada dirinya sendiri. Dia berhutang banyak pada Hajime atas apa yang telah dia lakukan. Dia bukan apa-apa selain rasa malu seorang guru yang kikuk dan tidak berpengalaman. Namun Hajime, anak laki-laki yang memiliki statistik terlemah dari semua itu, telah kembali melawan segala rintangan dan menyelamatkannya lebih dari yang bisa ia hitung.

Lebih dari segalanya, itu membuatnya bahagia bahwa meskipun terlihat seperti dia berubah, dirinya yang dulu masih hidup di suatu tempat di bawahnya.

Tapi dia merasakan sengatan tajam di dadanya ketika dia memikirkan bagaimana Yue dan Shea yang membuat si tua tetap hidup. Aiko memiringkan kepalanya dengan bingung. Itu menghilang secepat itu datang, dan dia memutuskan itu pasti hanya imajinasinya.

Kalau dipikir-pikir, aku tidak pernah berterima kasih pada Shea-san karena melindungiku. Aku berutang nyawa padanya... Aku harus memastikan aku berterima kasih padanya dengan benar ketika aku melihatnya lagi. ...Kurasa aku juga berutang pada Nagumo-kun dalam hidupku. Wajah mereka muncul di kepala Aiko. Kemudian dia memerah ketika dia ingat bagaimana tepatnya Hajime menyelamatkan hidupnya.

I-Itu hanya CPR! Dia hanya melakukannya untuk menyelamatkan hidupku, tidak ada makna yang lebih dalam di balik itu! Ti-Tidak ada yang menyenangkan dari dicium secara kasar! Aku pasti TIDAK menikmati itu! Dia mulai menampar meja dengan liar, secara mental menyangkal tuduhan yang tidak ada yang mengatakan.

Seandainya ada yang lupa, Aiko berusia 25 tahun. Seorang dewasa. Dia juga pernah berkencan sebelumnya. Yang sedang berkata, pengalamannya yang sebenarnya ketika datang untuk mencintai sangat sedikit.

Alasannya, satu-satunya orang yang mau berkencan dengan seorang wanita yang terlihat seperti gadis kecil adalah "gentlemen." Juga dikenal sebagai lolicons. Ada banyak orang yang menganggap tipe tubuh tertentu Aiko menarik. Beberapa lagi menemukan dia legal. Namun mereka semua takut diberi label berawalan-c, jadi hubungan mereka dengan Aiko biasanya sebatas teman.

Di Tortus tidak aneh jika seorang gadis di usia belasannya sudah menikah, jadi kebanyakan orang tidak terganggu oleh penampilannya yang seperti anak kecil. Itulah sebabnya kegilaan David padanya dianggap normal di dunia ini. Namun Aiko meyakinkan dirinya sendiri pada titik ini bahwa tidak ada yang mungkin tertarik pada wanita pendek seperti dia. Jadi dia gagal memperhatikan putaran tentang profesi cinta.

Karenanya mengapa CPR Hajime telah tampil sangat menstimulasi. Dan sekarang dia ingat, gambar itu tidak akan meninggalkan pikirannya.

Selain itu, dia sudah memiliki dua kekasih... walaupun kurasa jika dia sudah memiliki dua, apa yang ketiga— Tunggu, apa yang aku pikirkan!? Aku seorang guru, dia muridku! Tunggu, itu bahkan bukan masalah di sini! Aku bahkan tidak jatuh cinta padanya! Faktanya, dia sudah dua kali seperti ini! Hubungan asusila semacam itu bukan sesuatu yang harus dimaafkan oleh guru! Itu tidak jujur! Cinta seharusnya tulus! Tidur dengan dua gadis sekaligus adalah... tidak sopan! Aku tidak bisa membiarkan hubungan yang tidak murni seperti itu terjadi! Aku tidak akan mengizinkannya! Tangannya meringkuk. Alih-alih menampar meja, dia malah menggedornya sekarang.

Tapi sepertinya dia memperlakukan Yue-san sebagai seseorang yang spesial. Dan tinggi dan bentuk tubuhnya tidak terlalu berbeda dariku... J-Jangan bilang dia menyukai gadis yang lebih kecil!? Gadis-gadis seperti aku? Tunggu, tunggu, tunggu, apa yang aku katakan!? Apa pentingnya tipenya? Dia delapan tahun lebih muda dariku...! Meskipun Yue-san adalah vampir, jadi mungkin ada jarak usia yang lebih besar di antara mereka. Jadi apakah itu berarti dia menyukai gadis kecil yang lebih tua darinya? Tunggu, kenapa aku peduli!? Dapatkan pegangan, Hatayama Aiko! Kau seorang guru, ia adalah muridmu! Kau tidak bisa bekerja hanya dengan satu ciuman kecil! Dia berhenti membanting meja dan membenamkan kepalanya di tangannya. Beberapa detik kemudian, dia mulai memukul meja lagi, hanya untuk mengulangi siklusnya. Akhirnya, dia berteriak, "Aku gurunyaaaaaaa!" dan membenturkan dahinya ke meja.

Yang lain semua terkejut dengan perilakunya yang aneh. Foss, di sisi lain, hanya berkata, "Saya melihat anda telah menemukan energi anda kemlagi," dengan senyum tenang yang sama di wajahnya. Orang tua yang tangguh.

Akhirnya Aiko sampai pada kesimpulan bahwa emosinya yang meningkat pada saat itu harus disalahkan dan bahwa dia tidak memiliki perasaan apa pun terhadap Hajime. Namun, itu tidak mengubah fakta bahwa dia masih muridnya. Dan untuk melindunginya, dia perlu kembali ke ibukota. Laporan-laporan tentang apa yang telah dilakukannya akan mencapai ibukota sekarang. Dia perlu berada di sana untuk memastikan raja dan gereja tidak mencapnya sebagai bidaah.

Sedikit yang dia sadari,

Bahwa perasaannya pada Hajime lebih dari sekadar perasaan seorang guru untuk muridnya.

Meskipun secara mental dia menyebut semua muridnya sebagai anak-anak, dalam benaknya dia mulai memikirkan Hajime sebagai seorang pria. Perasaan cinta perlahan tapi pasti mulai mekar.

Dia tidak akan menyadari hal itu sampai nanti, tentu saja.

Selama pertempuran udara bernada 8000 meter di langit.

Post a Comment

DILARANG MENYALAHGUNAKAN TERJEMAHAN DAN PDF YANG ADA DI WEBSITE INI